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lago glacial en el Himalaya

Crecen los temores de rupturas de lagos glaciares debido al calentamiento

En algunas partes de la cordillera del Himalaya la tasa de derretimiento es alarmante

El derretimiento de los glaciares y el aumento de las temperaturas están formando una combinación potencialmente destructiva en los profundos barrancos de Nepal, en las estribaciones del Himalaya, y el Puente Phulping - en la carretera de Araniko que une Katmandú con la frontera con China - es un buen lugar para ver lo peligrosa que puede ser la pareja.

Allí, un pilar de hormigón visto pasa inadvertido para los conductores de camiones, cargados con los productos chinos, que circulan junto a él a altas velocidades a través del puente, a unos 110 km de Katmandú. El pilar es todo lo que queda del puente Phulping original, que fue arrastrado por las aguas en julio de 1981. La avalancha no fue causada, como es habitual, por la lluvia del monzón, sino por el estallido de un lago glacial. La fuerza del torrente fue lo suficientemente fuerte como para mover piedras de 30 m de ancho, que todavía se encuentran en el río Bhote Koshi.

Las rupturas de lagos glaciales, "outbursts" como se les conoce en inglés, no son nuevas. Se producen cada vez que se rompen las presas naturales de hielo o depósitos rocosos acumulados que frenan los lagos glaciales debido a la actividad sísmica, la erosión o la simple presión del agua. Como resultado, se pueden liberar millones de metros cúbicos de agua de deshielo, a veces en el transcurso de unos pocos días o - mucho más terriblemente - en cuestión de minutos. Durante el siglo pasado se registraron en el Himalaya al menos 50 rupturas de lagos glaciares, de acuerdo a los datos recogidos por el International Centre for Integrated Mountain Development (ICIMOD). Pero lo que es nuevo es que los lagos se están formando y creciendo mucho más rápidamente debido a que los glaciares se están derritiendo más rápido que nunca.

lago glacial en el Himalaya

Un potencial tsunami en el Himalaya es un peligro del calentamiento global al que aún no se le ha prestado mucha atención desde fuera, pero es una preocupación diaria para el coordinador del programa del ICIMOD, Pradeep Mool. Él dijo en unas declaraciones a Time que había unos 20.000 lagos glaciares en la región del Hindu Kush del Himalaya, que se extiende desde Afganistán a Birmania. En algunas partes de la cordillera del Himalaya, como el área de Dudh Koshi en el este de Nepal, la tasa de derretimiento es alarmante.

"Casi todos los glaciares [en Dudh Koshi] están retrocediendo a un ritmo de 10 a 59m al año", dice Mool, "pero la tasa para algunos se ha acelerado a 74 m por año durante la última mitad de la década". Explicó que esto había creado en la zona 24 nuevos lagos glaciares, que ahora contaba con un total de 34 dichos cuerpos de agua. Al menos 10 de ellos son considerados peligrosos.

Una investigación realizada por un equipo de la Universidad de Milán, publicada este mes (Glacier response to climate trend and climate variability in Mt. Everest region (Nepal)), reveló que en los últimos 50 años los glaciares en la región del Everest se había reducido en un 13% y la línea de nieve está ahora unos 180m más arriba. Sudeep Thakuri, investigador del equipo, dice que la causa más probable de la fusión es el aumento de las temperaturas, y está seguro que continuará. Desde 1992, el pre-monzón y las temperaturas de invierno en la región del Everest se han incrementado en 0,6ºC.

Los terremotos también aumentan el riesgo. "Los terremotos pueden actuar como los principales factores desencadenantes de rupturas de los lagos glaciales", dice Mool. Él opina que es necesaria una mejor supervisión de los lagos para obtener una evaluación adecuada de los riesgos.

Abajo, en el valle del Bhote Koshi, los aldeanos ahora confían en los mensajes de texto de las advertencias de las potenciales inundaciones, deslizamientos y otros peligros. La central eléctrica cerca del pueblo de Jhirpu Phulpingkatt emitirá una advertencia de una ruptura en un lago glacial, pero la gente de la zona sólo tendrá unos pocos minutos de anticipación antes de que lleguen las aguas, y pueden ser inmediatamente detectadas muy pocas rupturas de lagos glaciales en el territorio de Nepal.

Hay por lo menos seis lagos glaciares aledaños en el Tíbet que se encuentran fuera del sistema de alerta, y sus "explosiones" se detectarán sólo cuando las aguas entren en el territorio de Nepal, de acuerdo con el gerente de la planta Janak Raj Pant. Pero, independientemente de dónde se origine una ruptura, dice, "Todos nosotros tendríamos que correr para salvar nuestras vidas".

Los tsunamis marinos ya han desatado suficiente terror este siglo. Esperemos que no se desaten desastres comparables en los helados barrancos del Himalaya.

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