Ciencia y Tecnología

¿Cómo encontrar océanos ocultos en mundos distantes? Usando la química

planeta subNeptuno

Arriba: Los planetas que tienen entre 1,7 y 3,5 veces el diámetro de la Tierra a veces se denominan "subNeptunos". Créditos de imagen: NASA/JPL-Caltech

El telescopio espacial James Webb de la NASA será capaz de estudiar atmósferas de exoplanetas

Un nuevo estudio muestra cómo la química en la atmósfera de un exoplaneta puede, en algunos casos, revelar si la temperatura en su superficie es demasiado alta para el agua líquida.

En nuestro sistema solar, los planetas son pequeños y rocosos (como la Tierra) o grandes y gaseosos (como Neptuno). Pero alrededor de otras estrellas, los astrónomos han encontrado planetas que se encuentran en el medio: mundos un poco más grandes que la Tierra pero más pequeños que Neptuno. Estos planetas pueden tener superficies rocosas o océanos de agua líquida, pero es probable que la mayoría estén coronados por atmósferas muchas veces más gruesas y opacas que la de la Tierra.

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¿Tuvo Venus alguna vez océanos?

océanos en Venus

Las condiciones climáticas no permitieron que el vapor de agua se condensara en la atmósfera de Venus

El planeta Venus puede verse como el gemelo malvado de la Tierra. A primera vista, tiene una masa y un tamaño comparables a los de nuestro planeta de origen, de manera similar consiste principalmente en material rocoso, contiene algo de agua y tiene una atmósfera.

Sin embargo, una mirada más cercana revela sorprendentes diferencias entre ellos: la espesa atmósfera de CO2 de Venus, la temperatura y presión extremas de la superficie y las nubes de ácido sulfúrico son de hecho un marcado contraste con las condiciones necesarias para la vida en la Tierra.

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Podríamos descubrir vida extraterrestre en una nueva clase de exoplanetas

mundos hiceánicos

Denominados mundos 'hiceánicos', estarían cubiertos de océanos con atmósferas ricas en hidrógeno

Cuando buscamos vida en la galaxia, basamos nuestros esfuerzos en lo que sabemos. Hasta ahora, solo conocemos un planeta que ha producido vida, el nuestro, por lo que buscamos mundos rocosos similares a la Tierra a un rango de distancia específico de la estrella anfitriona para obtener temperaturas habitables.

Sin embargo, eso no significa que no exista la vida en planetas menos parecidos a la Tierra. Ahora, un equipo de astrónomos ha identificado una clase de planetas que pueden resultar fructíferos: los exoplanetas revestidos de un océano global, con atmósferas ricas en hidrógeno, podrían albergar la vida tal como la conocemos.

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Micrarium: el museo de los animales microscópicos

Micrarium del Grant Museum of Zoology del University College London

En el Micrarium de Londres hay más de dos mil diapositivas de invertebrados en exhibición

Se dice que más del 95 por ciento de las especies animales son más pequeñas que el pulgar, pero la gran mayoría de las criaturas que se exhiben en los museos de todo el mundo son vertebrados: esqueletos de dinosaurios, dioramas de la sabana africana con leones, cebras y búfalos, y monos y pájaros disecados.

Los grandes animales son impresionantes a la vista y su anatomía es fácil de relacionar con la nuestra: esqueletos, ojos y extremidades. Pero centrarse solo en los vertebrados no representa con precisión la diversidad del reino animal.

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Mare incognitum: mar desconocido

batimetría del fondo marino

Seabed 2030: Construyendo un detallado mapa del fondo marino para revelar las incógnitas del océano

Los científicos marinos a menudo sienten que están buscando a tientas en la oscuridad. El océano global cubre alrededor del 71 por ciento de nuestro planeta y es fundamental para la vida tal como existe en la Tierra. Pero hasta ahora solo se ha cartografiado directamente alrededor del 20 por ciento del lecho marino.

Se están utilizando barcos de reconocimiento equipados con sonares llamados ecosondas multihaz para medir la profundidad del fondo marino y comprenderlo mejor. Pero el tamaño del trabajo es enorme. Un solo barco de prospección tardaría unos 350 años en cartografiar adecuadamente la mayor parte del lecho marino a más de 200 metros, y se necesitarían otros 620 años para cartografiar las zonas menos profundas.

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Metano en los penachos de Encelado, la luna de Saturno: ¿Posibles signos de vida?

penachos de supuesta agua en Encelado

Arriba: Representación artística muestra la nave espacial Cassini de la NASA volando a través de un penacho de supuesta agua que brota de la superficie de Encelado, la luna de Saturno. Crédito: NASA

Cassini detecta una alta concentración de ciertas moléculas asociadas con respiraderos hidrotermales en el fondo de los océanos de la Tierra

Es probable que un proceso desconocido de producción de metano esté funcionando en el océano oculto debajo de la capa helada de Encelado, la luna de Saturno, sugiere un nuevo estudio publicado por científicos de la Universidad de Arizona y la Universidad de Ciencias y Letras de París.

Las gigantescas columnas de agua que brotan de Encelado han fascinado durante mucho tiempo a los científicos y al público por igual, inspirando investigaciones y especulaciones sobre el vasto océano que se cree que está intercalado entre el núcleo rocoso de la luna y su helado caparazón.

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'Icelandia': ¿Es Islandia la punta de un vasto continente sumergido?

Icelandia

Nueva teoría podría revolucionar el pensamiento geológico

Los académicos creen haber identificado un notable secreto geológico: un continente sumergido escondido bajo Islandia y el océano circundante, al que han denominado "Icelandia'".

Un equipo internacional de geólogos, dirigido por Gillian Foulger, profesora emérita de geofísica en el Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Durham (Reino Unido), cree que el continente hundido podría extenderse desde Groenlandia hasta Europa.

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