updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Neandertales y Homo Erectus pudieron haber sido marineros en el Mediterráneo

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excavación en Akrotiri

La idea de la navegación hace que estos grupos extintos parezcan más humanos

Neandertales y otros linajes humanos extintos podrían haber sido antiguos navegantes aventurándose a las islas del Mediterráneo miles de años antes de lo que se pensaba.

Estos marineros prehistórico podrían arrojar luz sobre las capacidades mentales de estos parientes perdidos de los humanos modernos, dicen los investigadores.

Los científicos habían pensado que las primeras islas mediterráneas fueron colonizadas hace cerca de 9.000 años por los agricultores y pastores del Neolítico o Nueva Edad de Piedra.

"En muchas islas del Mediterráneo tenemos restos impresionantes de la antigüedad clásica para estudiar, así que por muchos años la gente ni siquiera miró sitios más viejos", dijo el arqueólogo Alan Simmons de la Universidad de Nevada en Las Vegas.

Sin embargo, en los últimos 20 años más o menos ha surgido alguna evidencia de que la presencia humana en estas islas se remonta inmediatamente antes del neolítico.

"Todavía hay mucho que encontrar en la arqueología - tienes que seguir indagando en términos de sabiduría convencional", dijo Simmons.

¿Marineros neandertales?

Por ejemplo, la obsidiana de la isla egea de Melos fue descubierta en un sitio costero del continente griego, la cueva Franchthi, en capas que tenían unos 11.000 años, mientras que excavaciones en la costa sur de Chipre revelaron artefactos de piedra de cerca de 12.000 años de antigüedad.

"Hemos encontrado pruebas de que los cazadores humanos pudieron haber ayudado a que se extinguieran de Chipre los hipopótamos pigmeos hace unos 12.000 años", dijo Simmons. "Esto sugiere que los marinos no tenían por qué tener plantas y animales domesticados en estas islas, podrían haber sido cazadores-recolectores".

hipopotamo pigmeo encontrado en Akrotiri

Recientemente, la investigación ha dado a entender que la gente de mar se abrió camino a las islas del Mediterráneo e incluso antes, mucho antes del neolítico, y no sólo a islas cercanas al continente, sino a otras más distantes, como Creta.

Por ejemplo, los artefactos de piedra en la parte meridional de las Islas Jónicas apuntan a asentamientos humanos allí tan pronto como 110.000 años atrás. Los investigadores también han recuperado puntas cuarzo hechas a mano con picos de tres lados y hachas de piedra de Creta que puede datar de alrededor de 170.000 años atrás. La distancia de Creta, cerca de 100 millas (160 kilómetros), de la parte continental hubiera hecho que tal viaje por mar no fuera tan pequeño.

La edad sumamente antigua de estos artefactos sugiere que la gente de mar que los hizo ni siquiera eran humanos modernos, ya que se originaron hace entre 100.000 y 200.000 años. En su lugar, podrían haber sido neandertales o incluso Homo erectus.

"La idea de la navegación hace que estos grupos extintos parezcan más humanos - salían a la mar para explorar lugares que estaban despoblados", dijo Simmons.

Las fechas de los objetos

El problema con estos hallazgos antiguos es determinar su edad exacta. "Están mucho más allá del alcance de la datación por radiocarbono", dijo Simmons. Aunque los investigadores también pueden deducir la edad de los objetos basádose en la edad de los materiales circundantes, estos artefactos no se encontraron en contextos fiables que indiscutiblemente pueden dar fe de su edad, agregó.

Aunque la idea de que linajes humanos extintos poseían tales capacidades mentales avanzadas podrían ser controvertida, antiguo marineros se han visto en otras partes del mundo. Por ejemplo, Australia fue colonizada por lo menos hace 50.000 años, mientras que los fósiles en Indonesia indican que un extinto linaje de seres humanos eran ya marineros hace 1,1 millones años.

"Si puede ser verificado el antiguo linaje que se encuentra en el Mediterráneo, se mostrará que el Homo erectus o los neandertales, o los dos, tenían las habilidades y la capacidad cognitiva para construir barcos y navegar con ellos", dijo Simmons.

La investigación de Simmons se detalla en la edición del 16 de noviembre de la revista Science: Mediterranean Island Voyages