updated 6:40 PM CET, Dec 4, 2016

Un Código Polar protegerá a los buques y las especies en aguas heladas

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un buque en aguas de la Antártida

Las reglas tienen por objeto frenar los riesgos por el aumento del tráfico en el Ártico y la Antártida

Los buques que operan en las aguas heladas alrededor de los polos norte y sur estarán sujetos por primera vez a regulaciones especiales, tras aprobarse la semana pasada un nuevo Código Polar.

Las reglas vienen a raíz de graves accidentes que han visto barcos abandonados o hundidos después de padecer penurias en el ártico y los mares antárticos, aumentando los temores sobre estos delicados ambientes, así como la vida humana.

Desarrollado bajo los auspicios de la Organización Marítima Internacional (OMI), la agencia de transporte marítimo de las Naciones Unidas, el código regula los tipos de buques que están autorizados para operar en aguas árticas y antárticas, y cómo se administra. Oficialmente llamado Código Internacional para Buques que Naveguen en Aguas Polares (International Code for Ships Operating in Polar Waters), entrará en vigor en los próximos años, e incluirá las especificaciones técnicas, así como la cantidad de refuerzo estructural requerido por los buques que operan en el hielo de grueso espesor, y qué equipo de supervivencia deben llevar para pasajeros y la tripulación.

Un código es ampliamente considerado como necesario a medida que aumenta el turismo antártico y el adelgazamiento del hielo marino del Ártico plantea la posibilidad de que el paso del noroeste entre Europa y Asia se convierta regularmente navegable. Todavía tienen que ser detalladas las sanciones para los que incumplan el código, pero los expertos polares dicen que las regulaciones son propensas a causar disputas.

"El Código Polar es un nuevo régimen seminal e histórico de las aguas árticas y antárticas", dice Lawson Brigham, que se especializa en la política polar en la Universidad de Alaska Fairbanks. "Al enfocarse en la seguridad marítima y la protección del medio ambiente, el Código Polar es un avance importante para proteger a las personas del Ártico y ambientes marinos polares".

El tema salió a la luz pública en 2007, cuando se hundió el crucero Explorer mientras transportaba turistas alrededor de la Antártida. El incidente provocó preocupaciones sobre la contaminación de los combustibles marinos y otros desechos. Buques pesqueros también han tenido dificultades en las regiones donde la ayuda está a menudo muy lejos.

Frío recibimiento

un buque en aguas polaresSin embargo, algunos observadores consideran que las normas deberían haber sido más fuertes, y critican el código por no ir lo suficientemente lejos para evitar incidentes ambientales. Por ejemplo, a pesar de que incluye recomendaciones sobre cómo evitar a mamíferos marinos como focas y ballenas, el código no hace ninguna mención de las aves marinas. Los grupos ecologistas también han expresado su preocupación de que las regulaciones más duras se aplicarán inicialmente sólo a los buques nuevos, y no a los que ya operan en aguas polares, a veces sin refuerzo estructural especial para ayudarles a hacer frente al hielo.

Una reunión de la OMI en mayo considerará la adición de nuevos reglamentos relacionados con la contaminación.

"Es bueno que nos dieran un código. Es un paso adelante, no hay duda sobre eso", dice Sian Prior, un asesor con la Coalición Antártica y del Océano Austral, una organización no gubernamental con sede en Washington DC. "Necesitamos desesperadamente este código, pero lo que esperábamos para conseguir una mayor protección".

La OMI dice que "está generalmente aceptado" que puede haber aumento de tráfico en las aguas polares en los próximos años. Según datos procedentes de Rusia, sólo unas pocas docenas barcos utilizaron en 2013 aguas polares para viajar entre Europa y la región Asia-Pacífico, pero bajo algunas estimaciones podría haber cerca de 500 viajes por año para el 2030. Y las aguas antárticas están cada vez más ocupadas con buques de investigación, pesca y cruceros.

"Incluso con bajos niveles de tráfico, todavía es importante asegurar que cualquier nave que comercie en las regiones polares está protegida adecuadamente y equipada para ese entorno específico", dijo la OMI en un comunicado. "Incluso un accidente grave sería demasiado".