updated 7:51 AM CEST, Jun 29, 2017

Biología

Descubierta una antigua extinción de megafauna marina anteriormente desconocida

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Carcharocles megalodon

Los mamíferos marinos perdieron el 55% de su diversidad

Hace más de dos millones de años desaparecieron un tercio de los animales marinos más grandes como tiburones, ballenas, aves marinas y tortugas marinas. Este evento de extinción hasta ahora desconocido no sólo tuvo un considerable impacto en la biodiversidad histórica de la Tierra, sino también en el funcionamiento de los ecosistemas. Esto ha sido demostrado por investigadores de la Universidad de Zurich.

Las esponjas marinas se sujetan con anclas que se doblan pero no se rompen

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esponja cesta flor de Venus

Las espículas de la cesta de flores de Venus se doblan hasta un 140% más que otras esponjas

Esponjas marinas, conocidas como cesta de flores de Venus (que también recibe nombres más poéticos como “esponja de cristal”, si bien mi favorito es “regadera de Filipinas”), permanecen fijas al fondo marino con nada más que una serie de delgadas anclas como el cabello hechas esencialmente de vidrio. Es un trabajo importante, y una nueva investigación sugiere que es la arquitectura interna de esas anclas, conocidas como espículas basalia, la que les ayuda a hacerlo.

Silencio, por favor, los peces están coqueteando

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banco de arenques

Los peces que se tiran ventosidades juntos permanecen juntos

En un océano lleno de camarones chascando y ballenas cantando, a menudo imaginamos a los peces como los actores silenciosos. Los peces utilizan el movimiento, el color y los productos químicos para comunicarse, pero carecen del icónico maullido de un gato o el trino de un pájaro. Sin embargo, en realidad, muchos peces 'charlan' constantemente para marcar sus territorios o encontrar pareja. Y todo nuestro ruido - desde los levantamientos sísmicos a los motores de barcos - está haciendo mucho más difícil que los peces se oigan unos a otros.

El hecho de que algunos peces hacen ruido se conoce desde hace un tiempo, dice Xavier Mouy, biólogo de la Universidad de Victoria, en la Columbia Británica. Pero pocas personas han estado interesadas en estudiar el fenómeno. Así que este verano, Mouy y sus colegas recogerán grabaciones submarinas para determinar qué peces están haciendo sonidos, y por qué.

"De las 400 especies en las aguas de Columbia Británica, 22 son conocidas por hacer sonidos", dice. "Pero probablemente hay mucho más de lo que no sabemos".

Los peces tienden a hablar de una de dos maneras. Algunos utilizan sus huesos: el siluro hace sonidos moviendo las vértebras en su espina dorsal, mientras que los caballito de mar golpean juntos los huesos de su cráneo. Otros, como el pez roca, contraen rápidamente músculos sónicos especializados alrededor de su vejiga natatoria para hacer ruidos de gruñidos de baja frecuencia.

En los peces primitivos como el arenque, la vejiga natatoria está conectada al sistema digestivo, por lo que se produce una especie de zumbido cuando el aire es expulsado por el ano. Lawrence Dill, de la Universidad Simon Fraser de Burnaby, Columbia Británica, y sus colegas ganaron en 2004 el Premio Ig Nobel por descubrir estas "rápidas flatulencias repetitivas" o FRTs. (Sí, Dill sabía exactamente lo que estaba haciendo cuando las nombró.)

Peces que se comunican en el delta del río Fraser en Columbia Británica. Audio cortesía de JASCO Applied Sciences

Los arenques tienden a hacerlo más a menudo por la noche, y cuando están en grupos grandes. Dill sugiere que usen las flatulencias para comunicarse, y mantener su cardumen junto en la oscuridad.

Pero otros peces pueden utilizar sus ruidos de manera diferente. Para descubrir cómo, Mouy está desplegando una serie de estaciones de escucha subacuáticas en la costa oeste de Canadá. La primera fue instalada a principios de mayo en el Estrecho de Georgia, y serán instaladas 14 más durante el próximo año. Las estaciones de escucha incluyen cámaras de alta definición, sonar e hidrófonos sensibles. La combinación de sensores permitirá a Mouy vincular los sonidos a una especie y comportamiento particular, y construir un catálogo de conversaciones sobre peces.

Grabaciones de audio de FRTs de arenque. Audio cortesía de Ben Wilson, Asociación Escocesa de Ciencias Marinas.

Mouy dice que las grabaciones podrían eventualmente ayudar a los pescadores a realizar un seguimiento de lo que está sucediendo bajo el mar. "Queremos ver si podemos saber dónde están los peces y qué están haciendo simplemente escuchando el océano", dice.

Dill no está convencido de que los ruidos sean útiles para el monitoreo - dependen demasiado de la situación particular de un pez. Pero la grabación de la comunicación de los peces nos ayudará a entender cómo se ven afectados los peces por la contaminación acústica. "Saber cómo se comunican los peces nos ayudará a saber cómo los estamos interrumpiendo", dice.

Grabaciones de la comunicación de los peces en el derecho de Georgia, de la isla de Hornby. Audio cortesía de JASCO Applied Sciences.

Tener una comprensión profunda y la apreciación de la comunicación de los peces podría ser bueno para los peces pero, de vez en cuando, también es importante para las personas.

En 2004, los investigadores utilizaron en Suecia su conocimiento de las flatulencias de los peces para desactivar una confrontación diplomática. Durante años, la marina sueca había supuesto que las flatulencias de los arenques eran el sonido de submarinos rusos que se escondían en aguas suecas, lo que llevó al primer ministro Carl Bildt a escribir una desagradable carta al presidente Boris Yeltsin. Pero los investigadores fueron capaces de identificar las grabaciones sospechosas de ser de la Armada como flatulencias de arenques, y se evitó una crisis.

Peces se alimentan de afilados y punzantes corales con labios especializados

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Labropsis australis alimentándose de coral

Labios secretores de mucosidad ofrecen protección a los peces corallívoros que se alimentan por succión

De todas las cosas que un animal podía comer, los corales son, sin duda, uno de los más duros, gracias a su delgada carne cubierta de moco, llena de células venenosas y picantes esparcidas sobre un afilado esqueleto. Tal vez eso explica por qué de los más de 6.000 especies de peces que viven en el arrecife, se sabe que sólo 128 se alimentan de los corales.

Así perdió su capacidad de volar el cormorán de Galápagos

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cormorán de Galápagos (Phalacrocorax harrisi)

Los cambios en los mismos genes que desconectaron las alas del pájaro también causan trastornos óseos en humanos

El cormorán no volador es uno de la diversa variedad de animales que viven en las Islas Galápagos, que despertó la curiosidad científica de Charles Darwin en la década de 1830, y barajó la hipótesis de que presiones evolutivas alteradas pueden haber contribuido a la pérdida de la capacidad de volar en aves como el cormorán de Galápagos.

Neurocientíficos reconectan el cerebro de una especie para tener conectividad con otra

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nudibranquio gigante Dendronotus iris

Dos especies de nudibranquios producen su comportamiento de natación usando mecanismos cerebrales muy diferentes

Científicos de la Universidad Estatal de Georgia han reconectado el circuito neuronal de una especie y le han dado las conexiones de otra especie para probar una hipótesis sobre la evolución de los circuitos neuronales y el comportamiento.

Las neuronas están conectadas entre sí para formar redes que subyacen a los comportamientos. Los doctores Akira Sakurai y Paul Katz del Instituto de Neurociencias del Estado de Georgia estudian el cerebro de las babosas marinas, más específicamente nudibranquios, que tienen grandes neuronas que forman circuitos simples y producen conductas sencillas.

De alguna manera, este pez engendró un clon cercano de sí mismo

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Squalius alburnoides

El calandino es endémico de la Península Ibérica y lleva en el núcleo de sus células genes sólo de su padre

Una mujer y un hombre se conocen. Una cosa lleva a otra, y tienen sexo. Su esperma se funde con su óvulo, y la mitad de su ADN se combina con la mitad de su ADN para formar un embrión.

Como seres humanos, así es como tendemos a pensar en la reproducción.

Pero hay muchas otras extrañas maneras que puede tener lugar la reproducción. Por ejemplo, los científicos han descubierto un pez que lleva en el núcleo de sus células genes sólo de su padre. Se encuentra en un tipo de pez llamado calandino, Squalius alburnoides, que habitualmente habita en ríos en Portugal o España, este es el primer caso documentado en vertebrados de un padre que produce un clon cercano a sí mismo a través de la reproducción sexual - un raro fenómeno llamado androgénesis - informaron los investigadores el miércoles en la revista Royal Society Open Science.

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