Cuando se secó el Mediterráneo se formaron nuevas especies

lagartijas de las Pitiusas

La lagartija de las Pitiusas se originó como un híbrido

Un nuevo estudio puede haber descubierto por qué las lagartijas roqueras (del género Podarcis) se han convertido en el reptil de mayor éxito en la región mediterránea. Los resultados revelan cómo los drásticos cambios en el nivel del mar y el clima hace 6 millones de años afectaron la formación de especies en el área.

Los investigadores creen que ahora pueden explicar por qué las lagartijas roqueras se volvieron tan diversas y generalizadas, algo que ha desconcertado a los biólogos desde el siglo XIX.

La evolución de las lagartijas roqueras ofrece pistas sobre cómo los grandes acontecimientos del clima y la geología mediterráneos de hace millones de años afectaron la forma en que se formaron o se extinguieron las especies, y también allanaron el camino para la biodiversidad.

Las lagartijas roqueras se remontan a unos 20 millones de años. Sin embargo, la formación de especies parece haberse acelerado poco después de la crisis de salinidad mesiniana hace 6 millones de años. Durante este período, el Mediterráneo casi se secó, solo para llenarse rápidamente de agua nuevamente cuando se abrió el Estrecho de Gibraltar.

lagartijas roqueras

Imagen: Un filograma que indica la relación filogenética entre los seis grupos principales de lagartijas roqueras y un mapa que muestra sus distribuciones geográficas.

"Nuestros resultados muestran que los dramáticos cambios en ese momento probablemente contribuyeron al surgimiento de nuevas especies. También arrojaron luz sobre por qué la biodiversidad se ve como se ve hoy", dice Tobias Uller, profesor de ecología evolutiva en la Universidad de Lund, quien dirigió el estudio internacional.

La investigación indica que las especies aisladas entre sí durante millones de años se han encontrado ocasionalmente y compartido genes. Al comparar las secuencias de ADN de 26 especies y 8 subespecies, el equipo mapeó con éxito las principales características de la evolución de las lagartijas roqueras. Esto incluyó qué partes del genoma se transfirieron de otras especies a través de la hibridación.

especies de Podarcis

Imagen: Algunas especies de Podarcis son extraordinariamente variables, como lo ilustra el panel de la derecha que muestra fenotipos masculinos representativos de seis poblaciones distintas de Podarcis pityusensis, una especie endémica de Ibiza, Formentera e islotes adyacentes.

Un ejemplo son las lagartijas roqueras que se encuentran en Ibiza - lagartija de las Pitiusas (Podarcis pityusensis). La mitad de sus genes provienen de las lagartijas que hoy viven en la Península Ibérica, y la otra mitad de las que se encuentran en los Balcanes y entre las islas griegas. Así, la especie en Ibiza se originó como un híbrido, lo que brindó a la evolución grandes oportunidades para combinar genes antiguos de nuevas formas.

Según los investigadores, esto probablemente explica por qué especies como la lagartija roquera de Ibiza son tan sorprendentemente variables en coloración: a pesar de las estrechas relaciones y la proximidad geográfica, son de un solo color en una isla, pero de una variedad de colores en la siguiente, por ejemplo.

"Creemos que la hibridación ha impulsado la evolución, promoviendo la biodiversidad y una adaptabilidad extraordinaria entre ciertas especies", concluye Tobias Uller.

El estudio se publica en Nature Communications: Extensive introgression and mosaic genomes of Mediterranean endemic lizards

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