Estos adorables lagartos descubrieron una forma genial de respirar bajo el agua

burbuja en la nariz de un lagarto Anolis

Los anolis pueden permanecer bajo el agua hasta 18 minutos

De las aguas emergimos las criaturas terrestres. Algunos animales, como las ballenas, regresaron a ella. Otros, como las ranas, nunca abandonan realmente sus orígenes acuáticos, e incluso todavía estamos descubriendo ahora formas ingeniosas en las que las criaturas terrestres pueden encontrar refugio dentro de este calmante medio líquido.

Caso en cuestión: los anolis que respiran aire han desarrollado un ingenioso truco para llevarse el aire con ellos cuando huyen al agua para escapar de los depredadores.

"Muchos lagartos se sumergen en respuesta a las amenazas y algunos soportarán una hipoxia extrema antes de volver a emerger en presencia de un depredador percibido", explican en su nuevo artículo el biólogo evolutivo Chris Boccia de la Universidad de Queen's y su equipo.

Sin embargo, cómo podían los anolis permanecer bajo el agua hasta 18 minutos, es algo que desconcertó a los biólogos.

"Encontrar evidencia que sugiere que los anolis de agua 'respiran' bajo el agua fue algo fortuito y no formaba parte de mi plan de investigación original", dijo a Matthew Russell para The Rainforest Site la ecóloga del comportamiento Lindsey Swierk de la Universidad de Binghamton.

"Estaba impresionada y bastante confundida acerca de la duración de la inmersión, lo que en los siguientes dos años me dio ganas de mirar más de cerca con una cámara submarina".

Así es como Swierk vio que se formaban burbujas de aire en los brillantes mini hocicos de los anolis mientras estaban sumergidos.

"Los anolis semiacuáticos exhalan aire en una burbuja que se adhiere a su piel", explicó Boccia. "Los lagartos luego vuelven a inhalar el aire, una maniobra que hemos denominado 'volver a respirar o re-inhalar' (rebreathing en inglés) por la tecnología de buceo".

Se sabe que los insectos buceadores como el insecto del río (Aphelocheirus aestivalis) respiran debajo del agua usando burbujas de aire, y algunas arañas incluso usan una burbuja abdominal para vivir dentro de este líquido.

Pero el descubrimiento de los lagartos que re-inhalan bajo el agua fue inesperado, explicó el equipo, porque los vertebrados tienen tasas metabólicas mucho más altas, generalmente son más grandes y, por lo tanto, tienen una menor proporción de área de superficie a cuerpo, por lo que requieren más oxígeno.

"Es fácil imaginar la ventaja que obtienen estos pequeños y lentos anolis al esconderse de sus depredadores bajo el agua: ¡son realmente difíciles de detectar!", dijo Swierk. "Pero la verdadera pregunta es cómo se las arreglan para permanecer bajo el agua durante tanto tiempo".

Unas escamas que repelen el agua parecen mantener la burbuja de aire en su lugar sobre las pequeñas fosas nasales del pariente de la iguana. El equipo midió los niveles de oxígeno en estas pequeñas bolsas de aire portátiles y observó cómo disminuían con el tiempo. Esto sugiere que los anolis están usando de hecho esta técnica para respirar bajo el agua.

burbuja en la nariz de un lagarto AnolisLos investigadores especulan que la burbuja de la 'escafandra' podría funcionar de varias formas. Puede permitir que los anolis redirijan el aire lleno de oxígeno desde el 'espacio muerto' dentro de sus cuerpos, como la nariz y la boca, hacia sus pulmones, o desde la fina capa de aire que se forma a través de su piel cuando están envueltos en agua, llamado plastrón.

También podrían estar usando esta burbuja para ayudarlos a expulsar el exceso de dióxido de carbono, lo que acorta la capacidad de algunos reptiles para contener la respiración. O podría ser posible que los reptiles usen la burbuja para extraer más oxígeno del agua a través de la difusión, sugiere el equipo.

Este rasgo de reinhalación sostenida se encontró en cinco grupos de anolis que no están directamente relacionados entre sí, pero todos son especies semiacuáticas, lo que sugiere que este comportamiento proporciona una gran ventaja de supervivencia para estos pequeños lagartos que se mantienen cerca de las fuentes de agua. Sin embargo, una especie de anoli no acuático parecía tener solo rudimentarias habilidades para respirar burbujas.

posiciones de las burbujas en varios lagartos Anolis

Imagen: Posiciones de las burbujas y porcentajes de uso para cinco especies de anolis semiacuáticos (Crédito del dibujo: Claire Manglicmot)

Varias especies de anolis se alimentan de delicias acuáticas, incluidos pequeños peces y crustáceos, por lo que quizás este comportamiento de respiración de burbujas también les ayude en sus búsquedas visuales.

En los trópicos del mundo viven más de 400 especies de anolis de innumerables tamaños y colores. Sus características únicas incluyen colgajos absurdamente extravagantes llamados papadas y las enormes peleas de mordiscos de los machos.

Ahora también podemos agregar la reinhalación a su repertorio de lo extraño.

Esta investigación fue publicada en Current Biology: Repeated evolution of underwater rebreathing in diving Anolis lizards

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