Arrojando luz sobre las misteriosas dietas de las medusas

ortiga de mar japonesa

Las medusas pueden crear sus propios ácidos grasos omega-3 y omega-6 esenciales

Las medusas tienen un apetito voraz y no se las considera las más selectivas alimentándose. Casi todo lo que se pega a sus tentáculos termina en el saco gelatinoso que usan para digerir su comida.

Esta estrategia de alimentación de "come lo que sea" ha empañado nuestra comprensión de los alimentos con los que sobreviven las medusas y cómo encajan en las redes tróficas. Sin embargo, una nueva investigación del Instituto de Océanos y Pesca (IOF) de Canadá utilizó dos herramientas bioquímicas, isótopos estables y ácidos grasos, para comenzar a descubrir los secretos de la alimentación de las medusas.

Los isótopos estables son isótopos naturales de elementos como el carbono y el nitrógeno que existen en ciertas proporciones en todos los tejidos vivos. De manera similar, los ácidos grasos, que realizan en el cuerpo varias funciones fisiológicas críticas, son producidos en composiciones únicas por las plantas en la base de la red alimentaria. Las "firmas" únicas de isótopos y ácidos grasos, también conocidas como "biomarcadores", pasan de la presa al depredador y se pueden utilizar para rastrear las conexiones de la red alimentaria e iluminar la composición de la dieta de un animal.

Las proporciones de isótopos y las concentraciones de ácidos grasos cambian sutilmente de manera predecible a medida que viajan a través de la red alimentaria. Sin embargo, estos cambios, llamados "valores de calibración", pueden variar de un organismo a otro, y conocer los valores de calibración específicos de un organismo es esencial para usar con precisión los biomarcadores para investigar las dietas.

"Hasta ahora, los ecologistas de medusas estaban usando un valor de calibración generalizado para estos biomarcadores porque no tenían los específicos de las medusas", dijo Jessica Schaub, autora principal del estudio y reciente Licenciada M.Sc. en el IOF. "Este estudio evaluó cuánto cambiaron las concentraciones de isótopos y ácidos grasos, y qué tan rápido se absorbieron cuando las medusas digirieron a sus presas e incorporaron las firmas de las presas en sus cuerpos".

"Los números que encontramos fueron lo suficientemente diferentes como para que valga la pena volver a estudios previos sobre medusas que aplicaron los valores generales; es probable que obtengan resultados diferentes si aplican nuestros valores", dijo Schaub.

En otras palabras, las dietas de las medusas podrían verse bastante diferentes de lo esperado, y nuevos estudios podrían encontrar que algunas medusas ocupan una posición completamente diferente en la red alimentaria.

El estudio fue una asociación entre los investigadores del IOF y el Acuario de Vancouver.

medición de una medusa

El personal del Acuario de Vancouver cultivó dos especies de medusas y las alimentó con dos dietas únicas de presas de crustáceos. Las ortigas japonesas más grandes y feroces también fueron alimentadas igual que las medusas luna más pequeñas y comunes. Los investigadores esperaron para ver cuánto tiempo tardaron las medusas en incorporar los isótopos estables y los ácidos grasos, y luego calcularon cuánto cambiaron los dos biomarcadores.

"Parece sencillo, pero nunca es tan fácil: obtienes los datos y piensas, '¿qué está pasando aquí?'", Dijo Schaub. Nos sorprendió la medusa luna. Les dimos de comer dos crustáceos, krill y artemia, pero en realidad no incorporaron el krill. Pensamos que las medusas no son quisquillosas para comer, pero en este caso, parecía que no les gustaba alimentarse con una sola dieta. O no satisfacía sus necesidades nutricionales o preferían la artemia viva al krill muerto y congelado. El acuario les ha estado alimentando con estos krill durante mucho tiempo, por lo que es bueno poder decirle al acuario que tal vez ya no valga la pena invertir en el krill".

El estudio también encontró que las medusas parecían "alargar" los ácidos grasos. Esto significa que las medusas pueden crear sus propios ácidos grasos omega-3 y omega-6 esenciales, que son importantes para el funcionamiento saludable del cuerpo. Esto fue sorprendente ya que la mayoría de los animales no pueden producir estos ácidos grasos desde cero, sino que tienen que obtenerlos de sus dietas. El fenómeno se ha descrito en algunos otros organismos, como corales y esponjas marinas, pero nunca en medusas.

Los autores del estudio esperan que estos hallazgos sean un paso hacia una mejor comprensión del papel que juegan en los ecosistemas marinos estas poco estudiadas criaturas.

"Las medusas han sido ignoradas durante mucho tiempo en la investigación, a menudo consideradas más una molestia que un organismo de interés", dijo el Dr. Brian Hunt, profesor de la IOF y coautor del estudio. "Sin embargo, existe una conciencia creciente de que pueden desempeñar un papel clave como depredadores y presas".

Schaub continuará basándose en esta investigación fundamental cuando comience su tesis doctoral en la IOF en 2022. "Estoy emocionada de ver lo que podemos aprender sobre las medusas utilizando los biomarcadores desarrollados en este estudio, y estoy particularmente interesada en su papel como especies clave que dan forma a los ecosistemas marinos", dijo.

Los autores del estudio agradecieron al Acuario de Vancouver por proporcionar las medusas y ayudarles con el experimento, y al Pacific Science Enterprise Center por su ayuda en el análisis de ácidos grasos.

El estudio fue publicado en el Journal of Experimental Marine Biology and Ecology: Experimentally derived estimates of turnover and modification for stable isotopes and fatty acids in scyphozoan jellyfish

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