Una ventana a la primera vida en la Tierra en lo profundo de un inhóspito desierto

estromatolitos en la laguna en la Puna de Atacama
Montículos verdes de estromatolitos florecen en el fondo de una laguna en la Puna de Atacama de Argentina. (Crédito: Brian Hynek)

Los estromatolitos 'alienígenas' de las lagunas de Atacama, Argentina

El geólogo de la Universidad de Colorado Boulder, Brian Hynek, ha ayudado a documentar lo que podría ser un tipo único de ecosistema en la Tierra y una posible ventana a las primeras etapas de la vida en este planeta hace 3.500 millones de años, e incluso a la vida en el antiguo Marte.

Este entorno alienígena, hasta ahora desconocido para la ciencia, está formado por un sistema de lagunas rodeadas por vastas llanuras de sal. Se encuentran en la Puna de Atacama de Argentina, un desierto de altiplano a más de 12.000 pies sobre el nivel del mar (3.660 metros).

Está entre los ambientes más secos de la Tierra. Aquí, la lluvia rara vez cae, o nunca, y la luz del sol golpea implacablemente, creando un entorno en el que pocas plantas o animales pueden sobrevivir.

Pero, según una nueva investigación, las lagunas albergan algo más: vibrantes despliegues de estromatolitos, o comunidades microbianas complejas que forman gigantes montículos de roca a medida que crecen, un poco como los corales que construyen un arrecife milímetro a milímetro.

Las observaciones preliminares de Hynek sugieren que estas comunidades pueden parecerse a los estromatolitos que existieron durante un período de la historia de la Tierra llamado Arcaico temprano, cuando el oxígeno era casi inexistente en la atmósfera.

"Estas lagunas podrían ser uno de los mejores ejemplos modernos de los primeros signos de vida en la Tierra", afirmó Hynek, profesor del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial (LASP). "No se parece a nada que haya visto jamás o, en realidad, a nada que haya visto ningún científico".

Hynek y María Farías, microbióloga y cofundadora de PUNABIO SA Environmental Consulting, presentarán sus hallazgos el 11 de diciembre en la reunión de 2023 de la Unión Geofísica Estadounidense en San Francisco.

Los investigadores esperan regresar pronto a la laguna para confirmar sus resultados iniciales. Hynek calificó el hallazgo de este entorno alienígena como "el mayor momento eureka que he tenido en mi vida". "Es simplemente sorprendente que todavía se puedan encontrar cosas así indocumentadas en nuestro planeta", dijo.

Momento eureka

Llegar a la laguna fue una aventura en sí misma.

A lo largo de su carrera, Hynek ha viajado a algunos de los entornos más extremos de la Tierra para comprender cómo la vida podría prosperar en planetas y lunas extraterrestres. Ha subido a la cima del volcán activo más alto del mundo, Ojos del Salado, en la frontera entre Argentina y Chile, y ha viajado a la Antártida en busca de meteoritos caídos.

En abril de 2022, Farías lo llevó a uno de sus sitios de estudio en el noroeste de Argentina. Para llegar allí, los científicos condujeron aproximadamente nueve horas por un camino de tierra. Se quedaron en una aldea de unas 35 personas que dependen de un solo manantial para obtener agua. En su última noche en la aldea, Hynek estaba examinando imágenes de satélite del desierto circundante y vio algo extraño: lo que parecía una red de lagunas a decenas de kilómetros de distancia.

Intrigados, él y Farías condujeron lo más lejos que pudieron y luego caminaron varios kilómetros bajo el sol abrasador. "En algunos lugares nos hundíamos hasta las rodillas en el lodo salado", dijo.

Sin embargo, cuando llegaron a la laguna, Hynek supo de inmediato que habían encontrado algo especial.

La red de 12 lagunas se extendía sobre aproximadamente 25 acres (unos 100.000 m2) y en la distancia estaba rodeada por áridas montañas. Debajo de sus cristalinas aguas, Hynek podía ver montículos gigantes de vegetación verde, de unos 15 pies de ancho (4,5 metros) y varios pies de alto. Eran estromatolitos, pero diferentes a todos los que había visto jamás.

estromatolitos en una laguna Argentina

Imagen: Hynek usó un martillo de roca para abrir una formación de estromatolito, revelando su centro rosado. Más estromatolitos crecen bajo el agua cercana. Crédito: Brian Hynek

Quedarse sin tiempo

Los estromatolitos, en general, se refieren a una variedad de comunidades microbianas asociadas con capas de roca. Actualmente existen en la Tierra, incluso frente a la costa de las Bahamas, pero los modernos estromatolitos tienden a ser relativamente pequeños. También crecen pasivamente atrapando granos de arena y otros detritos que flotan en el océano.

Los antiguos estromatolitos, por el contrario, podían medir hasta 20 pies de altura (más de 6 metros). Extraían activamente calcio y dióxido de carbono del agua circundante, lo que provocó que los minerales se precipitaran a su alrededor.

Los montículos de las lagunas de Atacama se parecían mucho más a algunas de esas comunidades arcaicas que a cualquier cosa viva en la Tierra de hoy.

Sus capas rocosas estaban construidas principalmente a partir de yeso, un mineral común en muchos fósiles de estromatolitos pero ausente en casi todos los ejemplos modernos de estromatolitos. Biológicamente, estaban formados por una capa exterior de microbios fotosintéticos llamados cianobacterias y un núcleo rosado rico en arqueas, organismos unicelulares que a menudo se encuentran en ambientes extremos de la Tierra.

"Creemos que estos montículos en realidad están creciendo a partir de microbios, que es lo que estaba sucediendo en los más antiguos", dijo Hynek.

Brian HynekImagen derecha: Brian Hynek se encuentra frente a una laguna en la Puna de Atacama de Argentina. (Crédito: Brian Hynek)

No está claro por qué se formaron en este lugar tan hostil. El entorno de la laguna podría parecerse a las condiciones de la antigua Tierra, dijo Hynek: las aguas son saladas y ácidas y, debido a la gran elevación, están expuestas a severos niveles de radiación solar.

Las comunidades también podrían proporcionar a los científicos una visión sin precedentes de cómo pudo haber surgido vida en Marte, que se parecía a la Tierra hace miles de millones de años.

"Si la vida alguna vez evolucionó en Marte hasta el nivel de los fósiles, habría sido así", dijo Hynek. "Comprender estas modernas comunidades en la Tierra podría informarnos sobre lo que debemos buscar cuando buscamos características similares en las rocas marcianas".

Hynek y Farías esperan realizar más experimentos para confirmar que estos nuevos estromatolitos, de hecho, están construyendo activamente sus formaciones rocosas y explorar cómo los microbios logran sobrevivir en las duras condiciones.

Sin embargo, es posible que a los científicos se les esté acabando el tiempo. Una empresa de fuera de Argentina ya arrendó el área para explotar litio. Una vez que comience la perforación, las lagunas de Atacama podrían transformarse irreversiblemente.

"Todo este ecosistema único podría desaparecer en cuestión de años", dijo Hynek. "Esperamos poder proteger algunos de estos sitios, o al menos detallar lo que hay allí antes de que desaparezca o sea perturbado para siempre".

Conferencia en AGU 2023: Archaean Stromatolites on Modern Earth with Implications for Mars

Etiquetas: EstromatolitoLagunaArgentina

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