updated 7:03 PM CEST, Sep 26, 2016

Nuevos respiraderos hidrotermales submarinos descubiertos en el Atlántico

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chimenea emitiendo fumarola en el Atlántico

Las fuentes hidrotermales en este área emiten mucho metano

buque Meteor del Max Planck Institute y Marum

Los científicos del MARUM Center for Marine Environmental Sciences and the Max Planck Institute for Marine Microbiology, en Bremen, a bordo del buque de investigación alemán Meteor han descubierto nuevos respiraderos hidrotérmicos a 500 kilómetros al sur-oeste de las Azores.

Chimeneas de ventilación de hasta un metro y líquidos con temperaturas de hasta 300 grados centígrados se encontraron a una profundidad de mil metros en el medio del Océano Atlántico. El descubrimiento de las fuentes hidrotermales es notable porque la zona en la que se encuentran ha sido estudiada intensamente durante los cruceros de investigación anteriores. El MARUM y el Max Planck han descrito en vídeo su descubrimiento en su blog (ver vídeos más abajo y enlace al final de página).

Los científicos de Bremen fueron capaces de encontrar las fuentes hidrotermales utilizando la última generación de una nueva ecosonda multihaz instalada a bordo del buque de investigación Meteor que permite la proyección de imagen de la columna de agua por encima del fondo del mar con una precisión no alcanzada anteriormente. Los científicos vieron una nube de burbujas de gas en la columna de agua en un sitio a cerca de 5 kilómetros de distancia del conocido como gran campo de fumarolas Menez Gwen donde estaban trabajando. Una inmersión en el submarino a control remoto MARUM-QUEST reveló las fumarolas hidrotermales en el nuevo sitio y los animales que se encuentran típicamente en los respiraderos en el Atlántico-Dorsal.

Nicole Dubilier

Desde el descubrimiento de las nuevas chimenas, los científicos han estado buscando intensamente la columna de agua con la ecosonda multihaz. Para su asombro, ya han encontrado al menos cinco sitios con penachos de gas. Algunos incluso se encuentran fuera de la zona de  difusión volcánicamente activa, en zonas donde no se suponía que se produjera actividad hidrotermal.

"Nuestros resultados indican que existen muchos más de estos pequeños sitios activos a lo largo de la Cordillera del Atlántico Medio de lo que se pensaba", dijo la Dra. Nicole Dubilier, la científico jefe de la expedición. "Esto podría cambiar nuestra comprensión de la contribución de la actividad hidrotermal en el presupuesto térmico de los océanos.

cangrejo en una fumarola atlántica

Nuestro descubrimiento también es emocionante, porque podría dar la respuesta a un misterio de larga duración: No sabemos cómo los animales viajan entre las grandes fuentes hidrotermales, a menudo separadas por miles de kilómetros unas de otras. Pueden que utilicen estos sitios más pequeños como trampolín para su dispersión".

La investigación sobre las fuentes hidrotermales de aguas profundas en el Atlántico es el objetivo de los 30 científicos marinos de Hamburgo, Bremen, Kiel, Portugal y Francia que han estado a bordo del buque de investigación alemán Meteor desde el 6 de septiembre. La expedición al volcán submarino Menez Gwen, cerca de las Azores está financiado por MARUM, el Centro de Ciencias del Medio Ambiente Marino en Bremen.

"Una de las preguntas que el equipo quiere responder es por qué las fuentes hidrotermales en esta área emiten tanto metano, un gas de efecto invernadero muy potente", dice la científico en jefe Nicole Dubilier, quien también es miembro del Comité Directivo de la Censo de Vida Marina Vents y colabora en el proyecto ChEss (Chemosynthetic Ecosystem Science).

mejillones de fuente hidrotermal en el Atlántico

"Otro aspecto importante de la investigación es el de los mejillones de aguas profundas que viven en los respiraderos hidrotermales y la simbiótica de bacterias en sus branquias. Los mejillones obteniene su nutrición de estas bacterias".

Enlace: El blog de la ciencia de la expedición del Meteor (en alemán), publicado en el peródico Abendblatt.

Ver también: Oasis de vida en las profundidades del mar