updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Humanos prehistóricos cruzaron el Sahara siguiendo a los peces

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Río Niger desde el espacio

Esto podría explicar la forma en que los humanos modernos salieron de áfrica

El Sáhara estuvo cubierto por una densa red de ríos, lagos y deltas interiores

lago Gebraoun

Un nuevo informe afirma que el Sáhara proporcionó una ruta de migración durante un período crítico en nuestra historia

Los peces pueden haber nadado una vez a través del Sahara, hallazgo que podría arrojar luz sobre cómo la humanidad se abrió camino fuera de áfrica, dijeron los investigadores.

La cuna de la humanidad se encuentra al sur del Sahara, lo cual plantea la cuestión de cómo nuestra especie hizo la migración a partir de allí. El Sahara es el mayor desierto caliente del mundo, y al parecer un obstáculo importante para cualquier ser humano tratando de migrar fuera del continente.

Los científicos se han centrado a menudo en el valle del Nilo como el corredor por el que los humanos salieron de áfrica. Sin embargo, los esfuerzos considerables de investigación no han logrado descubrir la evidencia de su uso constante por las personas que abandonaban el continente, y precisamente cómo han variado las formas líquidas con el paso del tiempo es motivo de controversia.

Ahora resulta que el Sáhara no podría haber sido tan infranqueable como se pensaba, no sólo para la humanidad, sino también para los peces.

"Los peces parecen haber nadado en algún momento a través del Sahara durante su última fase húmeda, entre 10.000 y 6.000 años atrás", dice Nick Drake, un geógrafo en el King's College de Londres. "El Sahara no es una barrera para las migraciones de animales y personas. Por lo tanto, es posible que los primeros humanos modernos lo hicieran, y esto podría explicar la forma en que salieron de áfrica".

Utilizando imágenes de satélite y mapas digitales del terreno, los investigadores encontraron que el Sáhara estuvo cubierto por una densa red de ríos, lagos y deltas interiores. Estas grandes vías de agua canalizaban la entrada de los animales a través del Sahara mojado, "verde" en otros tiempos.

mapa especies de peces historia de áfrica

En su análisis, Drake y sus colegas encontraron evidencia de que muchas criaturas, incluyendo las acuáticas, se hallan en la actualidad dispersas a través del Sahara. Por ejemplo, 25 especies de animales de áfrica del Norte tienen poblaciones tanto al norte como al sur del Sahara con pequeños refugios en el desierto, como el bagre (Clarias gariepinus), la tilapia (Tilapia zillii), peces cíclidos joya (Hemichromis letourneuxi) y los caracoles de agua dulce, como el de ala melania rojo (Melanoides tuberculata). De hecho, más animales pueden haber cruzado una vez el Sahara, más que por el corredor del Nilo, dijeron los investigadores, nueve especies de animales que sólo ocupan el corredor del Nilo hoy también se encuentran tanto al norte como al sur del Sahara.

Si los peces podrían haber cruzado el Sahara, es difícil imaginar que los humanos no. Análisis de las lenguas africanas y artefactos sugieren que las antiguas vías fluviales afectaron recientemente a cómo los seres humanos ocuparon el Sahara. Por ejemplo, los hablantes de lenguas nilo-saharianas, una vez vivieron en el centro y sur del Sáhara, y pueden haber una vez cazado animales acuáticos, con puntas de hueso de púas y anzuelos. Además, sedimentos antiguos de los lagos sugieren que el Sahara era verde hace unos 125.000 años, allá cuando los humanos anatómicamente modernos podrían haber comenzado a emigrar de áfrica a través de estos corredores verdes.

mapa cauces antiguos de agua en el Sahara

¿Podría este tipo de migración de "seguir la comida" explicar la repentina aparición de los humanos modernos de áfrica? Los autores concluyen que dos "corredores verdes" existían en diferentes momentos durante el último periodo glacial (hace unos 100.000 y 125.000 años). Cada uno de estos habrían lagos y una gran cuenca de drenaje, lo que sugiere que los humanos podrían haber emigrado a través de una amplia región del Sahara en estos dos momentos diferentes.

La labor futura podría centrarse en cómo se movieron las especies a través del Sahara. El análisis genético de los peces podría ayudar a identificar esos momentos en los peces, dijo Drake. Sin embargo, nuevas investigaciones sobre el pasado del Sahara podrían resultar difíciles e incluso peligrosas, señaló. Algunos investigadores consideran a los países del Sahara a los que les gustaría visitar, con el fin de analizar la genética de las poblaciones de peces o la fecha de las edades de las costas antiguas, los "consideran demasiado peligrosos para visitar debido a la actividad terrorista o una guerra civil", dijo Drake.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea este 28 de diciembre en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias .

Crédito mapas: Nick Drake , King's College London  Original: Charles Q. Choi, LiveScience