updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Peligrosa plaga de arrecifes de acuario encontrada en la naturaleza

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coral infectado por el gusano Amakusaplana acroporae

El gusano Amakusaplana acroporae es un voraz depredador del coral Acropora

Un gusano que se come el coral, una plaga conocida en acuarios, ha sido encontrado por primera vez en la naturaleza en la Gran Barrera de Coral de Australia.

El hallazgo se publicará hoy en la revista PLoS ONE.

El gusano Amakusaplana acroporae es un voraz depredador del coral Acropora, y es capaz de matar colonias enteras de arrecifes de coral.

"Ellos toman pequeñas porciones de tejido del coral y también ponen sus huevos directamente sobre el coral y, cuando los huevos eclosionan, luego tienes 20 nuevos gusanos que se comen también los corales", dice la bióloga marino Jessica Stella, de la Universidad James Cook en Townsville.

Ella dice que durante los últimos 10 años el gusano ha afectado a los acuarios y los proyectos de restauración de arrecifes, pero nunca antes se había encontrado en la naturaleza.

gusano marino Amakusaplana acroporae

El gusano tiene sólo alrededor de un centímetro de largo y es casi transparente, lo que podría ser una razón de por qué ha sido tan difícil de encontrar, dice Stella.

"Ellos están muy bien camuflados en su anfitrión de coral", dice ella. "Cuando se ponen en una gran cantidad de coral apenas se pueden ver".

Pero ahora, con la ayuda de la Dra. Kate Rawlinson de la Universidad Dalhousie en Canadá, Stella ha encontrado el gusano en el coral Acropora de Lizard Island en la Gran Barrera de Coral.

Como parte de su investigación de doctorado, Stella estaba grabando todos los animales que viven en la Acropora y otros corales ramificados.

"No esperaba encontrarlo. Yo estaba usando una manguera de alta presión de agua salada en el coral para tratar de desalojar a los animales y fue cuando salió el gusano", dice Stella.

Amakusaplana acroporae en un coral

Luego volvió a entrar en la zona para corroborar que el gusano estaba allí y encontró un promedio de tres gusanos en cada una de siete de las 10 colonias de coral que ella estudió.

Para confirmar que los gusanos se estaban comiendo al Acropora, estudió el intestino de los gusanos y encontró pruebas de coral dentro de ellos.

Ahora que el gusano se ha encontrado en la naturaleza en corales aparentemente sanos, los científicos estarán en mejores condiciones para estudiar su ecología y averiguar si hay depredadores que los están manteniendo bajo control.

Esto podría ayudar a controlar el gusano en acuarios y en proyectos de construcción de arrecifes, dice Stella.

Artículo cinetífico: Discovery of the Corallivorous Polyclad Flatworm, Amakusaplana acroporae, on the Great Barrier Reef, Australia – the First Report from the Wild

Crédito imágenes: Marc Levenson