updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Los corales llaman a peces 'guardaespalda' cuando son atacados por algas tóxicas

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Un pez gobio entre corales

Los corales emiten una señal química que alerta a los peces gobio en cuestión de minutos

Corales bajo el ataque de algas tóxicas pueden realmente llamar para pedir ayuda a peces "guardaespaldas" para defenderse de un atacante en cuestión de minutos, ha encontrado un par de científicos.

Cuando el veneno que producen las algas entra en contacto con el coral, el coral puede enviar una señal química que alerta a los peces gobio para que vengan a comerse las algas, de acuerdo con un documento publicado el jueves por la revista Science.

pez gobio entre coralesEl pelotón de gobios ofrece una última línea de defensa contra las algas tóxicas. Las algas emiten sustancias químicas nocivas que dañan el coral y que compite con los recursos. Al calentamiento de los océanos, la pesca excesiva de peces que comen las algas y la contaminación se añade la invasión de las algas, que atacan a los arrecifes que merman.

Esta relación simbiótica entre los peces y el coral en el que viven es el primer ejemplo conocido en que una especie usa una señalización química para que otra especie sea consumida para eliminar competidores.

Los gobios son peces que pasan toda su vida en un coral en particular, teniendo alimento y cobijo. Pero los investigadores del Instituto de Tecnología de Georgia sospechan que puede haber en esta relación más de lo que se había observado.

En una serie de experimentos, tomaron un coral común y de rápido crecimiento llamado Acropora nasuta y se introdujo un alga tóxica, Chlorodesmis fastigiata, observando qué hacían las diferentes especies de peces que viven entre los corales.

investigación del efecto de las algas tóxicas en el coral

Encontraron que en los corales con dos especies diferentes de gobio, el Gobidon histrio y el Paragobidon enchinocephalus, el daño causado por el alga C. fastigiata cayó hasta en un 80%, en comparación con corales sin gobios que fueron gravemente dañadas por las algas. Y cuando analizaron las agallas de los peces, encontraron que sólo un G. histrio ingirió realmente las algas - el P. enchinocephalus simplemente las poda, no las consume tampoco. Esto tiene sentido, dado que las algas eran venenosas; el G. histrio, por otra parte, ya segrega toxinas como una defensa contra los depredadores, y el veneno de las algas sólo pareció fortalecer sus defensas.

La relación es similar a la que existe entre las acacias y las hormigas en ciertos árboles, que protegen a sus hogares de hojas mediante la eliminación de insectos dañinos (e incluso elefantes). Pero en el caso de los corales, en realidad pueden hacer venir a sus pequeños ayudantes exactamente cuando necesitan ayuda.

Por supuesto, los gobios comen un poco de los corales que viven demasiado, pero es un pequeño precio a pagar por la protección que ofrecen - y no como un impuesto.

arrecifes de coral son dañados por algas tóxicas

Pero los investigadores temen que un océano cambiante podría causar estragos en las señales químicas.

"Un reciente descubrimiento preocupante es que las conductas mediadas químicamente, tales como estas, a menudo son críticas para que la función del arrecife pueda ser interrumpida o incluso revertida (es decir, la atracción a los olores de depredadores) por cambios en el pH del océano", escriben los autores.

Artículo científico: Corals Chemically Cue Mutualistic Fishes to Remove Competing Seaweeds

Enlace: Georgia Institute of Technology