updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Récord: Pulpo mamá incuba sus huevos durante cuatro años y medio

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pulpo hembra Octomom

Octomom: el período de crianza más largo conocido de cualquier animal en el planeta

Una hembra de pulpo (apodada "Octomom") frente a la costa de California, ha sido declarada campeona de la paternidad - y la paciencia - del mundo animal.

Después que la criatura submarina puso una nidada de huevos, ella protegió a sus bebés hasta que eclosionaron 4,5 años más tarde, sin siquiera salir a comer. No sólo es que sea cuatro veces más largo el tiempo que viven la mayoría de los pulpos de aguas profundas, sino también es el período de crianza más largo conocido de cualquier animal en el planeta, incluidos los elefantes y los pingüinos emperador, según un nuevo estudio.

Los hallazgos, que se detallan hoy (30 de julio) en la revista PLoS ONE, sugieren que los pulpos muy por debajo de la superficie podría vivir mucho más tiempo que sus primos más cercanos a tierra. El caso de la crianza extrema también ilustra cómo han desarrollado algunos animales duras estrategias para asegurar que su descendencia sobreviva en un ambiente tan hostil como el océano profundo.

'Octomom'

Los científicos descubrieron primero al sufrido pulpo en abril de 2007 durante una inmersión espontánea con un vehículo operado por control remoto o ROV, en un profundo valle submarino conocido como el Monterey Submarine Canyon.

Bruce Robison, un científico sénior en el Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterrey (MBARI), y sus colegas habían estado usando el ROV para observar a los calamares, peces y medusas que viven más cerca de la superficie.

"Como una broma, un día dijimos vamos a ir hasta el fondo y ver lo que hay allí", dijo Robison.

Ellos cambiaron el buque equipado con cámara a un afloramiento rocoso 4.583 pies (1.397 metros) por debajo de la superficie, donde las temperaturas rondan los 37 grados Fahrenheit (3 grados Celsius). Allí, el equipo encontró un solo pulpo hembra de la especie Graneledone boreopacifica. Regresaron al lugar 38 días más tarde, vieron al mismo pulpo, esta vez guardando una nidada de huevos fijados a una cara casi vertical de la cornisa.

"Tenía cicatrices muy características en algunos de sus brazos", dijo Robison. "Le llamamos Octomom".

A pesar de que las profundidades del mar en general están fuera de su ámbito de estudio científico, Robison y sus colegas aprovecharon la oportunidad de ver la prole de esta esquiva especie de principio a fin. No esperaban que estarían viendo a Octomom durante más de cuatro años.

Octomon incubando

53 meses de vigilia

En más de una docena de las inmersiones posteriores con el ROV, el equipo nunca vio a Octomom dejar sus huevos. Ella siempre tenía sus ocho brazos cerrados sobre su nidada de unos 160 huevos, aunque de vez en cuando ella atizaba un tortazo a distancia a los crustáceos que se acercaban demasiado. Mientras que los pulpos en desarrollo subsisten en una gran yema dentro de sus huevos, los científicos nunca vieron  comer a Octomom. Ella incluso se resistió a la tentación de la carne de cangrejo ofrecida con el brazo robótico del ROV.

Los pulpos - que tienen sólo una nidada de huevos en su vida - se cree generalmente que dejan de comer por completo, o comer muy poco, cuando incuban. Pero la perseverancia de Octomom era extrema. La incubación de los huevos produjo un deterioro en el cuerpo de Octomom y, para un cefalópodo, ella se veía vieja. Su manto se contrajo, con los ojos nublados y su piel se hundió y desapareció su color.

"Ella estaba muy ralentizada", dijo Robison. "A esas temperaturas muy frías, su tasa metabólica era muy lenta. Ella no estaba quemando energía hasta que tenía que proteger a los huevos o mantenerlos limpios".

La última vez que Robison y sus colegas vieron a Octomom fue en septiembre de 2011. En octubre de 2011, ella se había ido. Sus cápsulas de huevos fueron dejadas por los suelos, una media docena de pulpos jóvenes flotaban cerca, lo que sugiere una eclosión con éxito, después de la cual Octomom probablemente murió.

"Esto es realmente sorprendente, y he estado estudiando los pulpos por más de 20 años", dijo Janet Voight, curadora asociada de Zoología en el Museo Field de Chicago, quien no participó en el estudio pero lo revisó. "Las fotos - como un científico escéptico que soy - apoyan que se trata del mismo individuo".

El sorprendente período de crianza de Octomom totalizó 53 meses - un récord en el reino animal.

En comparación, el anterior récord de ocho brazos para la incubación lo tenía el Bathypolypus arcticus, un pulpo de aguas profundas que protegió sus huevos durante 14 meses en un laboratorio. Entre los peces, los Magellan de la Antártida tienen el título para el período de incubación más largo vigilado para los huevos, de cuatro o cinco meses. Los famosos pingüinos emperador macho pasan dos duros meses de invierno empollando sus huevos - un récord para las aves. Los elefantes pueden estar embarazadas durante un máximo de 21 meses, que es el período de gestación más largo para los mamíferos, mientras que los tiburones con volantes llevan sus embriones internamente durante aproximadamente 42 meses, dijeron Robison y sus colegas.

Octomon incubando

Una vida larga y extrema

Un grupo de animales admirados por su inteligencia, los pulpos se han considerado sorprendentemente efímeros. Pero el largo período de crianza de Octomom sugiere que esta especie de pulpo de aguas profundas puede tener una vida útil mucho más larga que las estimaciones actuales de los científicos para la longevidad de los cefalópodos.

cápsulas de huevos de Octomon"Sabemos que las especies de aguas poco profundas viven de uno a dos años, y por lo general incubando un cuarto de su vida", dijo Robison. "Si usted toma esa regla de oro y lo aplica a esta especie, se obtiene una vida útil que es potencialmente de 16 a 18 años".

Pasar una cuarta parte de su vida cuidando de sus crías en realidad podría ser una estrategia reproductiva inteligente para las mamás de G. boreopacifica.

"Cualquier animal invertebrado tiene un par de opciones", dijo Robison. "Ellos pueden hacer montones y montones de huevos y esperar que unos pocos sobrevivirán, o tomar esa energía y en su lugar hacer algunos huevos y gastar esa energía para cuidarlos, protegerlos y darles un tiempo para desarrollarse de manera que tras la eclosión sean competentes y capaces de enfrentarse al mundo".

Para una especie de pulpo que vive en un ambiente hostil como el mar profundo, vale la pena dar a luz a "mini-adultos", dijo Robison.

Voight estuvo de acuerdo. Ella ha estudiado antes al G. boreopacifica, pero nunca ha sido capaz de llevar uno vivo a la superficie. Cuando examinó las crías de la especie, se encontró que los machos, de pocos centímetros de largo, se desarrollaban lo suficiente para tener un brazo especializado que se utiliza para pasar un paquete de esperma junto a una hembra.

"Esos pulpos crías eran tan maduros como el pulpo tropical de aguas poco profundas de 3 meses de edad", dijo Voight.

Tanto Robison y Voight dijeron que ningún científico ha visto jamás a un de compañero G. boreopacifica en la naturaleza, y todavía no está claro cómo las madres G. boreopacifica son capaces de sobrevivir durante tanto tiempo. Ellos esperan que los resultados de este estudio podrían no parecer tan extraordinarios cuando los científicos aprendan más sobre la vida de los cefalópodos muy por debajo de la superficie del océano.

"En las profundidades del mar tenemos mucho por descubrir", dijo Voight.

Artículo científico: Deep-Sea Octopus (Graneledone boreopacifica) Conducts the Longest-Known Egg-Brooding Period of Any Animal