updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Están aumenando las mortandades de animales matando miles de millones

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mortandad erizos marinos

Además de brotes de enfermedades y otros factores de estrés de la población, están ocurriendo con mayor frecuencia.

No estamos hablando de unos pocos peces muertos ensuciando nuestra playa local. Mortandades masivas son eventos individuales que matan al menos mil millones de animales, destruyendo a más del 90 por ciento de una población animal, o eliminando 700 millones de toneladas - el peso equivalente de aproximadamente 1.900 Empire State Building.

Y, de acuerdo con una nueva investigación, tales extinciones están en aumento.

El estudio, publicado a finales de diciembre de 2014 en Proceedings of the National Academy of Sciences, es el primero en examinar si la masivas mortandades han aumentado con el tiempo.

Los investigadores revisaron los registros históricos de 727 mortandades masivas entre 1940-2012 y encontraron que durante ese tiempo, estos eventos se han vuelto más comunes para las aves, invertebrados marinos y peces. Los números se mantuvieron sin cambios para los mamíferos y disminuyeron para anfibios y reptiles.

Enfermedades, perturbaciones de origen humano, y biotoxinas, como las mareas rojas causadas por algas que son frecuentes a lo largo de las costas americanas, son tres los principales culpables.

mortandad de estrellas de mar

Por qué es importante

Grandes extinciones pueden cambiar permanentemente las redes alimentarias. El noventa y nueve por ciento de los erizos de mar Diadema antillarum desaparecieron del Caribe en 1983 gracias a un patógeno. El acto de desaparición del herbívoro allanó el camino para una invasión de algas de los arrecifes, sofocando los corales.

La muerte masiva también pueden poner en peligro actividades humanas como la agricultura mediante la interrupción de los insectos que polinizan las plantas, como las abejas.

"Este tipo de eventos pueden formar nuevas trayectorias ecológicas y evolutivas de la vida en la Tierra", dijeron los autores del estudio.

No está claro lo que está haciendo las enfermedades más comunes o por qué las mareas rojas suceden más a menudo. El cambio climático y la degradación del medio ambiente son algunos sospechosos.

Los investigadores tampoco saben por qué las tasas de mortandad difirieron entre los grupos de animales. Los científicos pueden haber perdido algunos eventos de mortandad, dando la impresión de tasas estables o en descenso en los mamíferos, anfibios y reptiles. O bien, estos grupos pueden no ser tan afectados como los peces, aves e invertebrados marinos.

¿Qué sigue?

Lo que está claro es que la falta de atención coordinada de los científicos es un problema, dicen los autores del estudio. De hecho, "en este momento, la gran mayoría de [mortandades masivas] se presentan en los periódicos", escriben.

Es necesario que haya un mejor seguimiento de estos eventos, dicen, ya que esa es la única manera en que sabremos cuánto vida está sin problemas en la Tierra.

Artículo científico: Recent shifts in the occurrence, cause, and magnitude of animal mass mortality events (PDF + HTML)