updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

El animal vivo más viejo del mundo

Ratio: 4 / 5

Inicio activadoInicio activadoInicio activadoInicio activadoInicio desactivado
 

un coral de la especie Geradia

Una colonia de coral cerca de Hawái tiene 4.265 años de edad

Aquí ya hemos hablado acerca de los organismos más grandes y más pesados del mundo, ahora es el momento de ver qué animal es el más antiguo del mundo - ¡cuidado! ésto también es una sorpresa. Si estás pensando que es una tortuga o un elefante... estás muy lejos. Si piensas que es una ballena, estás un poco más cerca, pero todavía no del todo exacto. El animal vivo más viejo tiene en realidad más de 4.000 años de antigüedad... y es un coral!

Espera, ¿un coral?

Sí, de hecho los corales son animales, no plantas (no dejes que te engañe el hecho de que no se muevan). Por lo general viven en colonias compactas - cada "cabeza" de coral es en realidad una colonia de miles de pólipos genéticamente idénticos. Cada pólipo es típicamente un animal invertebrado de sólo unos pocos milímetros de diámetro y unos pocos centímetros de longitud. Durante muchas generaciones la colonia crea un gran exoesqueleto característico.

Los corales pueden reproducirse sexualmente, pero las cabezas individuales crecen por la reproducción asexual de los pólipos. Colonias enteras pueden reproducirse asexualmente, formando dos colonias con el mismo genotipo.

En 2009 investigadores de la Universidad de Stanford, el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore y la Universidad de California en Santa Cruz analizaron una colonia de coral que se encuentra cerca de las islas de Hawái a una profundidad de 400 metros. Usando datación por radiocarbono encontraron que la edad de dos colonias tenían la friolera de 2.742 años y 4.265 años, respectivamente!

coral de la especie Leiopathes

Encontrar los animales más viejos

Toda la vida tal como la conocemos se basa en el carbono - lo que significa que se puede utilizar la datación por radiocarbono para averiguar la edad del organismo. El radioisótopo 14C se utiliza para las plantas. NOAA explica:

"Cuando las plantas realizan la fotosíntesis incorporan la misma proporción de 14C que está en la atmósfera. Cuando los animales consumen las plantas, incorporan esa fracción de 14C, pero la fracción de 14C disminuye poco a poco a otro tipo de 14C (esta tasa se denomina la vida media). Comparando la fracción de 14C en el material orgánico, como tejido muerto o esqueletos, con lo que se espera que haya en la atmósfera, permite a los investigadores estimar la edad".

Los investigadores esperaban encontrar corales viejos... pero quedaron un poco sorprendidos de ver realmente cómo eran de viejos. Tom Guilderson y su equipo utilizaron para la investigación un sumergible de aguas profundas tripulado para extraer las muestras.

coral cerebro"Puede ser el organismo colonial más antiguo encontrado que conocemos", dijo Guilderson. "Con base en el carbono 14, los pólipos viven sólo unos pocos años de edad, o al menos su carbono, pero han sido reemplazados continuamente durante siglos o milenios, mientras que crecen en su esqueleto subyacente".

Otras especies de coral pueden llegar también a edades extremas. En su libro The Oldest Living Things, Rachel Sussman describe cómo ella "encontró" un coral cerebro de 2.000 años de antigüedad. Otros científicos creen que pueden existir corales aún más viejos.

La preocupación ambiental

El hecho de que los corales puedan vivir tantos años es otra razón por la que debemos protegerlos. Los arrecifes de coral están bajo estrés en todo el mundo, frente a una horda de amenazas: la extracción de coral (para la joyería), la escorrentía agrícola y urbana, la contaminación (orgánica e inorgánica), la sobrepesca, la pesca con explosivos, la acidificación de los océanos, la enfermedad y la excavación de canales y acceso en islas y bahías, localizan las amenazas a los ecosistemas coralinos que han contribuido a una drástica reducción de la superficie de los corales.

biodiversidad en un arrecife de coral

Esta es otra llamada a la acción, dice Gulderson:

"La vida útil extremadamente larga se extiende en la necesidad de reforzar una mayor protección de los hábitat de aguas profundas", dijo. "La investigación ya ha tenido un impacto para las actividades en aguas de Hawái, donde ha sido promulgada una moratoria de recolección y pesca para proteger ciertas áreas. Hay hábitats similares en aguas internacionales y se espera que los resultados servirán de base científica para los acuerdos en el marco del Derecho del Mar y el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente".

Con suerte, vamos a tomar medidas antes de que sea demasiado tarde - aún esperan a ser descubiertos muchos más secretos en las profundidades del océano.