updated 9:29 PM CEST, Sep 26, 2016

Vinculan parásitos con el canibalismo

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camarón caníbal

Una diminuta criatura hace al camarón más propenso a comer sus propios congéneres

¿Alguna vez te has preguntado por qué algunos animales son más propensos a comer a su propia especie? Una nueva investigación podría tener una respuesta, resulta que los parásitos pueden conducir a sus anfitriones al canibalismo.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Leeds, intrigados por lo penetrante que es el canibalismo en entornos donde los recursos son limitados, se preguntó si los parásitos podrían estar vinculados. Así que estudiaron al Pleistophora mulleri, un parásito que forma esporas microscópicas, y sus efectos en el Gammarus celticus duebeni, un camarón de río en peligro nativo de Irlanda.

Después de recoger los camarones del río Downhill en Irlanda del Norte, les separan en función de si estaban o no estaban infectados con parásitos. Entonces comenzó la verdadera diversión: colocaron camarones juveniles no infectados en las proximidades de adultos y los observaron si eran presa. Encontraron que los adultos que tenían parásitos comieron a los jóvenes con mucha más frecuencia que los que no los tenían... y los adultos que albergaban parásitos también tenían tasas de alimentación más altas.

camarón caníbal (Gammarus celticus duebeni)

Sus hallazgos son los primeros en vincular los parásitos y el canibalismo, informa Discovery News. Mandy Bunke, líder del estudio, dice que cuando los parásitos invaden a sus anfitriones dañan sus músculos y necesitan más y más nutrientes para sobrevivir. Y otro autor señaló que el canibalismo podría ser la única opción para los animales infectados:

El autor principal, Alison Dunn de la Universidad de Leeds dijo a Discovery News que "ser más caníbal podría ayudar al anfitrión a hacer frente al coste de la infección a medida que gana más comida".

"Curiosamente", continuó, "también hemos señalado en trabajos anteriores que un camarón infectado puede ser capaz de atrapar y comer menos presas de otras especies animales, así que quizás el canibalismo de camarones más pequeños es la única forma en que pueden sobrevivir estos animales enfermos".

El equipo espera que su investigación pueda ayudar a los científicos a entender mejor los factores que afectan la supervivencia de una especie en ambientes cambiantes. Dado que los parásitos tienen la posibilidad de controlar el sistema nervioso de los animales y dañar al de los seres humanos, no es de extrañar que los organismos microscópicos están teniendo un auge en la investigación.

Artículo científico: Eaten alive: cannibalism is enhanced by parasites