updated 1:55 AM CET, Dec 5, 2016

Peces de arrecife prefieren un hogar con un pez limpiador

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damisela con un pez limpiador

El pez damisela tiene un importante papel ecológico en los arrecifes

Juveniles del pez damisela se crían mejor en los arrecifes de coral que están habitados por otros peces que los mantienen libres de parásitos, ha encontrado un nuevo estudio. Los resultados se publican en la revista Royal Society Biology Letters.

"Los damisela son uno de los peces más abundantes en los arrecifes de coral de todo el mundo", dice Derek Sun, que realizó la investigación como parte de su doctorado en biología marina en la Universidad de Queensland.

Como larvas, los peces damisela (de la familia Pomacentridae) flotan en las aguas abiertas para desarrollarse antes de decidirse por un arrecife de coral en forma de pequeños juveniles.

"Una vez que regresan de vuelta de aguas abiertas tienden a permanecer en la zona durante toda su vida", dice Sun.

damisela con un pez limpiadorLa infección por parásitos, sin embargo, puede afectar a su natación y, en última instancia, a la supervivencia de la damisela. Por suerte no es demasiado tarde.

Los arrecifes de coral saludables están habitados por un pequeño pez largo y flaco llamado pez limpiador que elimina los parásitos de los peces damisela y otras especies de peces.

"Son peces muy ocupados. Son conocidos para limpiar más de 2.000 peces y comer alrededor de 1.200 parásitos al día", dice Sun.

El pez limpiador ofrece un servicio móvil o, en algunos casos, proporciona "estaciones de limpieza" a las que van sus "clientes" y se "presentan" a ellos - lo que podría implicar girar sobre sí mismos al revés, o el movimiento de sus branquias para facilitar el proceso de limpieza.

Las investigaciones anteriores habían encontrado que hay más peces damisela adultos en los arrecifes con pez limpiador, pero no estaba claro si esto se debía a que los adultos sobrevivían mejor, o debido a que se fueron asentando en primer lugar más juveniles en el arrecife.

En un estudio llevado a cabo en la isla Lizard en el extremo norte de la Gran Barrera de Coral, Sun comparó pequeños parches de arrecife que tenían pez limpiador con parches que no tenían pez limpiador desde hace 12 años.

"Me pareció que había una mayor abundancia de damisela juveniles en los arrecifes donde había más lábridos limpiadores, en comparación con los arrecifes donde no había lábridos limpiadores", dice.

damisela y peces limpiadores

¿Elección o supervivencia?

Sun dice que una mayor contratación de damisela en los arrecifes puede ocurrir porque los jóvenes peces poder ver u oler directamente a los lábridos limpiadores.

Alternativamente, los juveniles de damisela limpios de parásitos por lábridos limpiadores pueden simplemente sobrevivir mejor en el arrecife.

Otra explicación es que el pez limpiador puede animar a una comunidad de otras especies de peces en el arrecife que hace que el hábitat sea una opción atractiva para el damisela.

Se necesita más investigación para decidir si los juveniles de damisela eligen activamente los arrecifes con más lábridos limpiadores o simplemente sobreviven mejor en ellos.

Sun dice que la comprensión de la relación entre la damisela y los lábridos limpiadores es importante ya que la damisela tiene un importante papel ecológico en los arrecifes, por ejemplo, puede ayudar a mantener los arrecifes limpios al alimentarse de las algas.

Además, los hallazgos podrían tener implicaciones para otras especies de peces de arrecife, dice.

"El pez limpiador también puede aumentar la abundancia de peces de arrecife en general", dice Sun.

Artículo científico: Presence of cleaner wrasse increases the recruitment of damselfishes to coral reefs