updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Las almejas gigantes iluminan como las pantallas de plasma, pero mejor

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almeja gigante en Maldivas

Podrían inspirar a una nueva generación de pantallas de bajo consumo

Apuesto a que nunca has pensado en cómo podrían revolucionar la tecnología del futuro las almejas gigantes. Está bien. Probablemente no sabrías acerca de la increíble manera en que estos enormes moluscos convierten la luz solar en energía.

Tampoco los científicos, hasta que un equipo de investigadores de la Universidad de California, Santa Barbara, decidió estudiar las células iridiscentes que algunas almejas gigantes utilizan para producir una brillante luz blanca. Increíblemente, estas estructuras operan de una manera análoga a las pantallas electrónicas que sólo requieren la luz solar para cargarse. Este descubrimiento, publicado en la revista Optica, podría inspirar a una nueva generación de pantallas de bajo consumo.

"Si somos capaces de hacer pantallas que muestren el color [como las almejas gigantes], podrían ser mucho más eficientes de la misma manera que las pantallas de tinta electrónica son mucho más eficientes que los LEDs", dijo el autor principal del estudio Amitabh Ghoshal.

almeja gigante Tridacna derasaLas almejas gigantes habitan algunas de las aguas tropicales más pobres en nutrientes del mundo y, sin embargo, pueden crecer hasta cuatro pies de largo (más de 1 metro) y vivir durante un siglo. Eso es porque las almejas han elaborado una inteligente relación simbiótica con las algas. Las algas convierten para los moluscos la luz solar en azúcar, y ellos proporcionan un refugio a estas diminutas máquinas solares verdes. Las almejas también aumentan la recepción por las algas de la luz del Sol, usando células especializadas llamadas iridocitos que doblan, dispersan y reflejan una deslumbrante variedad de colores iridiscentes, incluyendo azules, verdes, dorados y, ocasionalmente, blancos.

En el nuevo estudio Ghoshal utilizó microscopía y espectroscopía para describir las estructuras que producen la rara iridiscencia blanca en dos especies diferentes de almeja gigante, Tridacna maxima y Tridacna derasa. Lo que encontró fue completamente inesperado. Ambas especies están utilizando sus células de dispersión de luz para crear una paleta de colores individuales que, a nivel macroscópico, aparecen blanco. Esto es similar a cómo trabaja una TV LCD o de plasma si la miramos de cerca, viendo una matriz de píxeles individuales, pero nunca ha sido observado antes en animales. (La mayoría de los blancos presentes en la naturaleza se basan en un pigmento individual).

almeja gigante Tridacna maximaLas almejas y las pantallas de televisión pueden producir luz blanca de una manera similar, pero la tecnología de las almejas es sin duda mucho más avanzada, ya que requiere sólo pequeñas cantidades de luz solar. Si pudiéramos aprovechar su capacidad, dice Ghoshal, "puede que sea posible construir pantallas reflexivas a color que trabajen con fuentes de luz ambiental como la luz solar o la luz artificial normal. La producción de color en la forma en que lo hacen las almejas gigantes podría llegar a las pantallas de teléfonos inteligentes, tabletas y televisión utilizando menos energía y más respetuosas con los ojos".

Ghoshal también señala que el mecanismo de producción de luz por las almejas "podría" conducir a células solares más eficientes, que requerirían un área de recolección más pequeña para la generación de energía. "Ahora estmos colaborando con los ingenieros en la escuela de diseño de UCSB para construir la primera célula solar del mundo inspirada en las almejas".

Vale la pena señalar que las almejas gigantes, a pesar de sus notables tácticas de supervivencia, están desapareciendo en todo el mundo debido a la sobrepesca. A medida que aprendemos más sobre las asombrosas adaptaciones que ha evolucionado la naturaleza durante miles de millones de años, la preservación de la biodiversidad tiene que crecer más fuerte. Si eliminamos a criaturas como esta, vamos a perder nuestra mejor fuente de inspiración.

Artículo científico: Biological analogs of RGB pixelation yield white coloration in giant clams