El pez espada usa lubricante para nadar súper rápido

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pez espada

Tiene en la base de su pico una glándula sebácea que produce un aceite especial

Recordándonos una pasada época de duelo y caballerosidad, el pez espada es una de las criaturas más carismáticas del océano abierto. Adornado con una nariz similar a un estoque - que se ha sabido que ha empalado barcos - y alcanzando presuntas velocidades de 100 km/h, este animal tiene fascinado al hombre desde las primeras civilizaciones. Sin embargo, el pez espada puede ser menos temible que su anecdótica reputación nos quiere hacer creer.

"Ellos no tienen dientes", dice John Videler de la Universidad de Groningen, Países Bajos, y explica que es probable que se alimenten de calamares. Y su formidable pico puede ser menos robusto de lo que cabría suponer: "El verano pasado, apareció en JEB [Journal of Experimental Biology] un artículo de María Habegger [y sus colegas]... y se sorprendieron al encontrar que hay un punto muy débil justo al final de la espada, donde entra en la cabeza", dice Videler. Intrigado por la aparente vulnerabilidad del pez, Videler decidió volver a examinar algunas imágenes por resonancia magnética que él había recogido 20 años antes de identificar la fuente de la debilidad del pez.

El equipo publicó su descubrimiento en el Journal of Experimental Biology afirmando que la debilidad es causada por una gran glándula sebácea situada en la base del pico que lubrica la cabeza del pez para reducir la resistencia y hacerle súper rápido.

capilares sebáceos en el pez espada

Recordando que se encontró por primera vez con el exótico animal en 1995 cuando adquirió en Córcega un pico de pez espada durante la realización de un curso de buceo para biólogos, Videler finalmente descubrió que la espada reduce la cantidad de arrastre jalando del pez mientras se mueve a través del océano. La rugosidad en la punta del pico genera microturbulencias en el agua, para que sea 'más delgada' y reduzca la resistencia al avance, lo que mejora el rendimiento.

glándula sebácea en el pez espada

Así, cuando unos amigos pescadores de Videler le ofrecieron un par de peces espada, Videler no pudo resistir la tentación de hacer una resonancia magnética a un animal completo utilizando el escáner de resonancia magnética médica (MRI) del Ben Szabo en Groningen. "Empezamos a las 2 de la mañana y terminamos a las 4:30 am", se ríe Videler, que recuerda tener que haber utilizado grandes cantidades de ambientador de aire para asegurarse de que unas horas más tarde la instalación estuviese lista para los pacientes.

Después de haber vuelto a examinar las imágenes 20 años más tarde, Videler se sorprendió cuando al instante fue evidente la causa de la debilidad. "Vi esta glándula", dice Videler, y agregó, "Era tan grande que casi no había espacio para la estructura ósea y el hueso alrededor de ella era muy delgado". Sin embargo, el propósito de la glándula no era inicialmente transparente.

Ante la sospecha de que la glándula pudiese estar relacionada de alguna manera con la abertura nasal en la cabeza, Videler y Roelant Snoek buscaron evidencia de un vínculo con el sistema olfativo del pez, pero no encontraron ninguno. Sólo cuando Snoek dejó caer inadvertidamente una bombilla sobre la piel del pez se reveló la función de la glándula.

"De repente vimos una red de vasos que estaban conectados a la glándula sebácea", dice Videler. A continuación, Snoek, junto con Deniz Haydar y Henk-Jan Hoving, examinaron la superficie de la piel con microscopía electrónica de barrido y descubrieron que la cabeza estaba cubierta de diminutos agujeros que estaban conectados a la glándula por unos capilares: "Y entonces encontramos que mediante el calentamiento de la glándula se podía ver salir el aceite sebáceo de estos diminutos agujeritos", dice Videler.

pez espada dibujoLa glándula que es responsable de la debilidad en la base del apéndice del pez espada es, probablemente, un lubricante de la cabeza que el pez utiliza para desplazarse a través del agua, y Videler sospecha que el aceite sebáceo, en combinación con las ásperas proyecciones microscópicas en la piel, produciría una superficie que es súper repelente al agua y podría reducir la fricción en el animal en más del 20%.

Sin embargo, admite que probar esta teoría sería difícil, ya que el pez espada no se puede mantener en cautiverio, por lo que en su lugar espera implicar a los físicos a probar en una piel de pez espada simulada y averiguar hasta qué punto podría ser de resbaladiza la cabeza del pez espada.

Artículo científico: Lubricating the swordfish head

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