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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

Más del 75% de los animales marinos encuestados brillan en la oscuridad

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gusano tomoptoride

Peces, medusas, gusanos, larvaceanos, crustáceos, calamares y pulpos tienen esa capacidad

La mayoría de nosotros probablemente hemos visto fotos de un pez de aguas profundas atrayendo presas hasta su boca con su carnoso y brillante señuelo. El señuelo brilla porque es bioluminiscente - es la luz química que el pez produce a través de bacterias.

Desde que el explorador William Beebe descendió a las profundidades en una esfera de metal en la década de 1930, los biólogos marinos han quedado asombrados por el número y la diversidad de los animales brillantes en el océano. Sin embargo, pocos estudios han documentado el número de animales brillantes a diferentes profundidades. En un nuevo estudio en Scientific Reports, los investigadores de MBARI, Séverine Martini y Steve Haddock, muestran que tres cuartas partes de los animales en las aguas de la bahía de Monterey entre la superficie y los 4.000 metros de profundidad pueden producir su propia luz.

sinofororo bioluminiscenteUno pensaría que sería fácil contar el número de animales brillantes (bioluminiscentes) en el océano, simplemente mirando vídeos o fotografías tomadas a diferentes profundidades. Desafortunadamente, muy pocas cámaras son lo suficientemente sensibles para mostrar el brillo pálido de muchos animales marinos. Debajo de 300 metros (1,000 pies) el océano es esencialmente negro como la pez, así que los animales no necesitan brillar muy brillantemente. También la mayoría de los animales no brillan continuamente porque hacer la luz consume energía extra y puede atraer a los depredadores.

Debido a la dificultad de contar los animales brillantes a profundidad, la mayoría de las estimaciones anteriores de la proporción de animales brillantes se basaron en observaciones cualitativas hechas por investigadores que observaban desde las ventanas de los sumergibles. El estudio de Martini y Haddock es el primer análisis cuantitativo de los números y tipos de animales brillantes individuales a diferentes profundidades.

Los investigadores recopilaron datos sobre cada animal de más de un centímetro que apareció en vídeo de 240 inmersiones de los vehículos operados remotamente (ROVs) de MBARI en y alrededor de Monterey Canyon. Contaron más de 350.000 animales individuales, cada uno de los cuales había sido identificado por los técnicos de vídeo MBARI utilizando una vasta base de datos conocida como la Video Annotation and Reference System (VARS). La base de datos VARS contiene más de cinco millones de observaciones de animales de aguas profundas, y se ha utilizado como fuente de datos para más de 360 documentos de investigación.

animales marinos luminososPeces, medusas, gusanos (como el gusano tomoptoride de las profundidades de la imagen de arriba), larvaceanos, crustáceos, calamares y pulpos tienen esa capacidad. Algunos, como el rape, se basan en bacterias emisoras de luz, pero la mayoría, como muchas medusas (que pueden iluminarse como decoraciones de Navidad) hacen lo propio a través de la química.

Unos utilizan la luz para cazar, otros para asustar a los depredadores o atraer a los compañeros. Eso hace que la bioluminiscencia en el océano sea un "rasgo ecológico", dicen los científicos, una característica que se espera que tengan los animales que viven en este hábitat.

Mirando a través de los datos, Martini y Haddock se sorprendieron al descubrir que la proporción de animales brillantes a no brillantes era bastante similar desde la superficie hasta el final de 4.000 metros. Aunque el número total de animales brillantes disminuyó con la profundidad (algo que se había observado anteriormente), esto se debió aparentemente al hecho de que hay simplemente menos animales de cualquier tipo en aguas más profundas.

A pesar de que la proporción de animales brillantes a los no brillantes fue similar en todas las profundidades, los investigadores encontraron que diferentes grupos de animales fueron responsables de la luz producida a diferentes profundidades. Por ejemplo, desde la superficie del mar hasta 1.500 metros, la mayoría de los animales brillantes eran medusas o medusas peine (ctenoforos). De 1.500 metros a 2.250 metros abajo, los gusanos fueron los animales más brillantes. Por debajo de eso, pequeños animales parecidos a renacuajos conocidos como larváceos representaban aproximadamente la mitad de los animales brillantes observados.

Comentando la importancia de su investigación, Martini dijo: "No estoy segura de que la gente se dé cuenta de lo común que es la bioluminiscencia. No son sólo algunos peces de aguas profundas, como los peces pescadores. De hecho, ella y Haddock concluyeron su artículo escribiendo: "Dado que el océano profundo es el hábitat más grande en la Tierra en volumen, la bioluminiscencia puede ciertamente ser considerada como una de las principales causas ecológicas rasgo en la Tierra ".

Artículo centífico: Quantification of bioluminescence from the surface to the deep sea demonstrates its predominance as an ecological trait

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