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updated 10:21 AM CET, Dec 11, 2017

Los violentos duelos amorosos de las sepias (vídeo)

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combate entre sepias

Filman la primera pelea en la naturaleza entre sepias compitiendo por una hembra

En una inmersión de investigación en 2011 cerca del pueblo de pescadores Çeşmealtı, en la costa del mar Egeo, Turquía, un afortunado par de estudiantes de posgrado dio testimonio accidental de un fenómeno que los científicos sólo han visto en el laboratorio: el teatro y la violencia de dos machos de sepia compitiendo por una hembra.

Pertrechados con cámaras de vídeo para registrar datos para un estudio de camuflaje, el equipo filmó el combate, lo analizaron, y ahora han publicado los resultados en American Naturalist para compartir la ciencia y el espectáculo con el mundo.

"Este macho apareció justo al lado de mi lado izquierdo y descansó en el fondo marino junto a un grupo de algas", recordó a Justine Allen, que se ganó su doctorado en neurociencia en Brown y ahora es instructora adjunta en el Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad. "La hembra estaba a unos metros de frente. De la nada, nadó, la agarró y se aparearon en la posición de cabeza a cabeza".

Allen y AkkaynakEl vídeo que grabó la coautora Derya Akkaynak, ahora en la Universidad de Haifa en Israel, muestra una secuencia dramática de acontecimientos. La hembra y su recién encontrado consorte terminaron de acariciarse y empezaron a nadar juntos: un macho de sepia común europea, Sepia officinalis, "protegerá" a su pareja para hacer más probable que sea su esperma el que use para fertilizar sus huevos cuando ella los ponga.

Pero un poco más de tres minutos después, un segundo macho interrumpió la armonía de la nueva pareja. Para anunciar sus intenciones intrusivas, blandió dos de los muchos gestos peculiares que las sepias emplean para mostrar la agresión: alargó su cuarto brazo hacia el macho consorte y dilató la pupila del ojo que enfrentaba a su enemigo.

"Tienen todo un repertorio de comportamientos que utilizan para mostrar a los demás, y apenas estamos empezando a entender algunos de ellos", dijo Allen, que también es gerente de subvenciones de capacitación en la Oficina de Postgrado y Estudios Postdoctorales de Brown. "Muchas de sus peleas se hacen a través de señales visuales. La mayoría de estas batallas son en realidad hermosas e impresionantes cortinas de piel. Es una violenta guerra de colores".

Pero a veces, según los documentos del estudio, atacarán físicamente.

En el trabajo, los autores analizan la aparición y progresión de estos comportamientos, registrados por primera vez en la naturaleza, en el contexto de la teoría de juegos. Los científicos desde Aristóteles han sido curiosos sobre el cortejo y los comportamientos de selección sexual de la sepia. En cualquier especie, señala Allen, la forma en que se produce el apareamiento tiene que ver con su supervivencia como especie.

La altura de esas apuestas es por qué las cosas luego proceden a hacerse desagradable.

Tres combates escalados

La dilatación de la pupila y la extensión del brazo del intruso comenzaron el primer de tres breves episodios en el transcurso de unos cuatro minutos, cada uno con niveles cada vez mayores de agresión. El macho consorte se encontró inicialmente con el intruso extendiendo su propio brazo y - como sólo puede hacer los animales que cambian de color como la sepia - oscureció su rostro. Entonces ambos machos destellaron en su piel brillantes contrastes similares a rayas de cebra, incrementando la guerra de exhibiciones más lejos.

El primer grupo de combates muestra al intruso cuando el consorte se alarmó, oscureció todo su cuerpo, lanzando una nube de tinta en la cara del intruso y se alejó.

Durante más de un minuto, el macho intruso trató de proteger y acoger a la hembra, pero el macho consorte volvió a tratar de recuperar su posición con una cara recién oscurecida y bandas de cebra. Él entintó y chocó alrededor de la pareja para encontrar un ángulo para intervenir, pero el intruso lo defendió con gestos más agresivos incluyendo golpes con ese cuarto brazo. El grupo de peleas número dos vuelve al intruso.

Entonces el intruso cruzó la línea roja...

Agarró a la hembra y trató de colocar su cuerpo para acoplarse cabeza con cabeza, pero no mostró mucho interés, dijo Allen.

El acto del intruso hizo que el macho consorte volviera a la batalla con mayor agresión todavía. Agarró al intruso y lo retorció en un rollo de barril tres veces, el gesto más agresivo en el arsenal de las sepia. También mordió al otro macho. La hembra, por su parte, nadó fuera de la escaramuza.

El intruso huyó, perseguido por el varón consorte victorioso. Roger Hanlon, profesor de ecología y biología evolutiva de la Universidad de Brown, y co-autor del estudio, investigador del Laboratorio de Biología Marina de Woods Hole, Massachusetts, observó y filmó momentos después al consorte nadando con la hembra. Allen estaba afiliado al Brown-MBL Joint Program en Ciencias Biológicas y Ambientales mientras que Akkaynak estaba estudiando en un instituto de Massachusetts Institute of Technology-Woods Hole Oceanagraphic Institute.

"El macho 1 gana porque lo vimos con la hembra más tarde, y eso es lo que realmente importa", dijo Allen. "Es quien termina con ella al final".

Justine Allen observa a una sepia

Análisis de la lucha

A pesar de ser más violentas que la mayoría de las interacciones que los científicos han documentado en los tanques de laboratorio, la observación de campo parece respaldar la hipótesis de trabajo de la comunidad científica sobre la rivalidad de los machos de sepia: Sugiere un modelo de "evaluación mutua" de la teoría del juego en el que los combatientes basan sus acciones en cómo juzgan su capacidad de prevalecer en relación con la capacidad de su oponente. Ese modelo predice, por ejemplo, que la sepia intensificará la lucha al mismo ritmo, como si se sintiera mutuamente. También predice que la lucha terminará cuando uno haya tomado una clara ventaja sobre el otro. Ambas predicciones parecían producirse en los tres episodios de escalada y su conclusión.

Los modelos alternativos, donde los combatientes no tienen en cuenta la fuerza de su oponente, hacen predicciones diferentes que no eran tan evidentes en la forma en que continuó esta lucha particular. La coautora del estudio, Alexandra Schnell, de la Universidad Normandie en Francia, dirigió este análisis.

Por supuesto, por excitante que fuera, el episodio equivale a una sola observación, reconoció Allen. Son necesarias muchas más observaciones y experimentos cuidadosamente diseñados para entender verdaderamente el comportamiento reproductivo de la sepia. Eso habla del valor de salir del laboratorio y alejarse de la computadora.

"Mucha ciencia, especialmente el comportamiento animal, necesita ser hecha fuera, en el campo, con animales salvajes", dijo Allen. "Tienes que tener la suerte de atraparlos en película para analizar lo que están haciendo, pero la ciencia está sucediendo fuera de todo a nuestro alrededor, todo el tiempo".

Artículo científico: Dramatic Fighting by Male Cuttlefish for a Female Mate

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