updated 11:50 AM CEST, Oct 19, 2017

Incluso sin cerebro, las medusas todavía necesitan dormir

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medusa invertida

Estas sencillas y antiguas criaturas muestran lo profundamente arraigado que puede estar el sueño en el reino animal

El sueño es una parte fundamental de la vida de muchos organismos en la Tierra, y una nueva investigación sugiere que incluso las medusas requieren unos pocos ronquidos, un descubrimiento que arroja luz sobre cuán antigua y extendida debe ser la práctica del sueño.

En un estudio publicado esta semana en la revista Current Biology, los investigadores de Caltech registraron el primer ejemplo de un organismo que entra en un estado de sueño que tiene una "red nerviosa" - un sistema nervioso simple - y ningún cerebro centralizado, informa Steph Yin para el New York Times.

Todavía hay mucho desconocimiento sobre las razones y la mecánica detrás del sueño, pero los científicos coinciden en gran parte que es un proceso complejo que de alguna manera implica memoria, informa Sarah Kaplan para el Washington Post. Así que parece bastante obvio que las medusas Cassiopea sin cerebro no duerman. Pero un grupo de estudiantes de postgrado decidió poner a prueba esa suposición.

Cassiopea se conocen comúnmente como medusas invertidas porque descansan en el fondo de sus campanas con sus tentáculos flotando hacia arriba en el aire - opuesta a la posición que adoptan las medusas flotantes. Los investigadores observaron cómo, cuando se apagaron las luces en la sala que contenía los hábitats de las medusas, las criaturas parecían "pulsar" menos frecuentemente y permanecerían inmóviles durante largos períodos de tiempo en alguna forma de descanso prolongado como el sueño.

Para probar si esto era realmente "sueño", los científicos estudiaron un grupo de 23 medusas invertidas utilizando un enfoque de tres partes a lo largo de una semana, informa Yin. Ellos fueron capaces de demostrar que las medusas podían ser "despertadas" de su sueño empujándolas y alimentándolas en medio de la noche. Y cuando las criaturas parecían estar durmiendo reaccionaron menos rápidamente a ser movidas o volcadas que cuando estaban despiertas.

medusa invertida, detalleMás intrigante, al igual que nosotros necesitamos una cierta cantidad de sueño, los investigadores encontraron que las medusas también necesitan descanso. Cuando las medusas invertidas se mantenían en contenedores que tenían agua pulsada a través de ellos tres veces por hora para interrumpir su paz y tranquilidad, al día siguiente reaccionaron como hace la mayoría de la gente en la oficina después de una mala noche de sueño. Eran un 17 por ciento menos activas de lo normal en este estado de privación de sueño, informa Carrie Arnold para Nature.

Otros animales relativamente simples y sin cerebro también duermen, como los gusanos, señala Andrew Masterson en Cosmo. Pero las medusas son las criaturas más antiguas en el árbol evolutivo que sabemos que requieren un tiempo de sueño. Como escribe Yin, las medusas se separaron en el árbol evolutivo de los antepasados de la mayoría de las criaturas vivientes hace cientos de millones de años. Esto significa que el sueño podría ser un comportamiento muy, muy antiguo en la raíz de casi todos los animales, y no algo que evolucionó más tarde en organismos más avanzados.

Esta visión podría ayudar a los investigadores a profundizar más en la "paradoja del sueño", como lo describió el co-autor Ravi Nath a Kaplan.

"El sueño es ese período donde los animales no están haciendo las cosas que benefician desde una perspectiva de selección natural", le dice a Kaplan. Lo que hace que el sueño sea tan importante y que habría evolucionado tan pronto entre los animales aún hoy en día no está claro, pero los investigadores esperan que este estudio lleve a los científicos más cerca de encontrar una respuesta.

Artículo científico: The Jellyfish Cassiopea Exhibits a Sleep-like State

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