Piruetas por la comida en las profundidades

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cangrejo curtidor (Chionoecetes tanneri)

Descubren cangrejo pescado comercialmente alimentándose de filtraciones de metano

Investigadores han documentado un grupo de cangrejos curtidores que se alimentaban vigorosamente de una fuga de metano en el fondo marino de la Columbia Británica, una de las primeras veces que se ha visto una especie capturada comercialmente utilizando esta fuente de energía.

Los investigadores dicen que hay muchas implicaciones, y sorprendentemente la mayoría de ellas son buenas. El consumo humano de cangrejos curtidores —una de las tres especies vendidas como cangrejos de las nieves— que se alimentan de bacterias y arqueas que se alimentan de metano no debería ser un problema de salud porque las filtraciones de metano no son ambientes tóxicos.

El descubrimiento en realidad puede significar que las filtraciones de metano podrían proporcionar a algunas especies que habitan en el fondo marino una importante cobertura contra el cambio climático, porque casi todos los modelos predicen que en los próximos años habrá menos alimentos en las profundidades marinas.

"El pensamiento solía ser que la red alimentaria marina se basaba casi exclusivamente en el fitoplancton que caía a través de la columna de agua y fertilizaba las profundidades", dijo Andrew Thurber, un ecólogo marino en la Universidad Estatal de Oregón y coautor del estudio. "Ahora sabemos que este punto de vista no está completo y que puede haber muchas más facetas.

"Es probable que los cangrejos curtidores no sean las únicas especies que obtienen energía de las filtraciones de metano, que realmente no se han estudiado tanto. Solíamos pensar que había, tal vez, cinco de ellas en la costa noroeste del Pacífico y ahora las investigaciones muestran que hay al menos 1.500 sitios de filtración, y probablemente muchos más".

"El metano puede ser una fuente de energía muy importante y poco apreciada para los organismos marinos. A diferencia del plancton, no varía mucho con las estaciones y se cree que las filtraciones duran cientos de años".

Los investigadores observaron por primera vez en 2012 una densa agregación de cangrejos curtidores (Chionoecetes tanneri), que habitan en Clayoquot Slope, una fuga de metano frente a las costas de la Columbia Británica. Los cangrejos se alimentaban activamente, filtrando a través del sedimento en las regiones de burbujeo activo, alimentándose sobre y alrededor de las esteras bacterianas que se habían formado cerca de la filtración.

agregación de cangrejos curtidores

En 2014 se observó otra densa agregación alimentándose de una diversidad de microbios que comen metano alrededor de la cercana filtración de Barkley Canyon, sugiriendo que los cangrejos pueden estar usando la filtración como fuente de "apoyo trófico", señaló la autora principal del estudio, Sarah Seabrook, Candidata Ph.D. en el Colegio de Ciencias de la Tierra, el Océano y la Atmósfera de la Universidad Estatal de Oregón (OSU).

agregación de cangrejos curtidores"A pesar de observar que los cangrejos curtidores se alimentaban en los sitios en múltiples ocasiones, no había mucha evidencia de que los animales comieran metano usando métodos establecidos", dijo Seabrook. "Así que lo examinamos con mayor profundidad y encontramos evidencia química de trazadores de metano en sus entrañas, y evidencia biogeoquímica en sus tejidos. Plantea la pregunta de si podemos aplicar estas nuevas técnicas a otras especies y descubrir si el uso de filtraciones de metano como fuente de alimento está más extendida que para los cangrejos curtidores".

Se han observado con frecuencia cerca de las filtraciones de metano otros peces capturados comercialmente, especialmente aquellos en aguas más profundas. Estos incluyen el chancharro espinoso, que es una especie comercialmente importante para la exportación a Japón; la merluza negra, también conocido como mero chileno; y el reloj anaranjado de Nueva Zelanda. El lenguado del Pacífico y el bacalao negro (pez sable) también se han visto en la costa de Oregón cerca de las filtraciones de metano.

"Hay cientos de filtraciones de metano en la costa este de los EE. UU., miles en el Golfo de México, y no hay duda de que hay miles en el Ártico que aún no se han descubierto", dijo Thurber. "Están en todo el mundo, por lo que la idea de que puedan proporcionar una fuente de energía es bastante intrigante".

Investigadores de la OSU y la NOAA han estado mapeando sitios de filtración de metano en la costa noroeste durante los últimos dos años y, aunque muchos de ellos tienen varios cientos de metros de profundidad, también se han documentado sitios en aguas mucho menos profundas, posiblemente haciéndolos disponibles para una amplia gama de animales marinos.

Thurber también señala que "los descubrimientos en las profundidades del mar no son solo encontrar cosas nuevas, sino que a menudo pueden cambiar nuestra comprensión de la importancia de las profundidades marinas. Este proyecto surgió de nuestra observación de un cangrejo que se levanta del lecho marino por el metano que se acumula en una forma de hielo en su pecho antes de que el metano se alejara y dejara caer el cangrejo sobre su cabeza. Ese entretenido vídeo fue la génesis de este proyecto y nos llevó a aumentar nuestra comprensión del vínculo entre lo profundo y la sociedad".

Fabio De Leo, coautor del artículo y ecólogo marino de Ocean Networks Canada (ONC) en la Universidad de Victoria (UVic), agrega: "Para nosotros, es de gran valor la recolección de especímenes faunísticos de aguas profundas, por lo que podemos comprender mejor cómo está respondiendo una variedad de especies a los cambios a largo plazo en el medio ambiente oceánico".

El estudio se llevó a cabo en el observatorio de la ONC, que ha estado recopilando datos sobre las profundidades marinas desde 2009. "Esperamos continuar estudiando la fauna de aguas profundas en el noreste del Pacífico como una forma de entender cómo se están adaptando a los cambios en curso relacionados con el cambio climático", dijo De Leo.

Thurber dijo que Oregón, Washington y California están comenzando a incluir la distribución y la importancia de las filtraciones de metano en las decisiones de gestión en sus respectivas costas. Este trabajo puede ayudar a informar esas decisiones al proporcionar un vínculo previamente no documentado entre las especies recolectadas y la energía liberada en las filtraciones de metano.

Los resultados del estudio se publicaron recientemente en la revista Frontiers in Marine Science: Flipping for Food: The Use of a Methane Seep by Tanner Crabs (Chionoecetes tanneri)

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