Medusavirus: el virus recién descubierto que convierte a las amebas en piedra

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monstruo griego Medusa

El material genético del virus está protegido por 2.660 picos de cabeza esférica

Los científicos han descubierto un nuevo virus en las aguas termales del norte de Japón. Puede convertir las amebas en quistes con aspecto de piedra y los científicos lo han llamado Medusavirus.

Investigadores liderados por Masaharu Takemura en la Universidad de Ciencias de Tokio, Hiroyuki Ogata en la Universidad de Kyoto, Instituto Nacional de Ciencias Fisiológicas de Japón, y científicos del Instituto de Tecnología de Tokio aislaron el virus gigante de una muestra de lodo y hojas muertas recolectadas de una fuente termal japonesa. Esto fue informado en el Journal of Virology.

Al igual que el mítico monstruo de la mitología griega Medusa, este nuevo virus puede convertir a su huésped en "piedra". Afortunadamente, sus anfitriones no son humanos. El virus infecta organismos unicelulares conocidos como Acanthamoeba castellanii, un tipo de ameba. El virus infecta las amebas y se multiplica dentro de ellas, causando que algunas estallen.

Después de la infección, otras amebas desarrollaron una capa externa dura o "concha" y entraron en un estado latente conocido como enquistamiento. Esto llevó a los investigadores a nombrar el virus en honor de Medusa, el monstruo mitológico griego que convertía a los espectadores en piedra.

Medusavirus, estructura

Si bien el virus no tiene una cabeza llena de serpientes, como Medusa, los investigadores encontraron una característica única en la superficie exterior del Medusavirus: en un examen más detallado, los investigadores descubrieron que el material genético del virus está protegido por 2.660 picos de cabeza esférica.

Estos poco usuales hallazgos llevaron a los científicos a proponer que el virus reciba su propia familia taxonómica: Medusaviridae. Las características genómicas y estructurales indican que el Medusavirus está relacionado de manera distante con otros virus gigantes.

El Medusavirus posee muchas características distintivas en comparación con otros virus gigantes. Su ADN codifica los cinco tipos de histonas, las proteínas clave que ayudan a compactar el ADN dentro del núcleo. De hecho, ningún otro virus conocido tiene los cinco tipos. Además, Medusavirus no codificó ARN polimerasa ni ADN topoimerasa II, mientras que todos los demás virus gigantes codifican al menos uno.

Medusavirus, detalle

Además, también se encontraron varios genes de Medusavirus en sus hospedadores de amebas, lo que sugiere que el Medusavirus ha infectado a estas amebas hace millones de años (o más) y que los dos microorganismos (ameba y Medusavirus) han intercambiado genes a lo largo de la evolución, posiblemente a través de genes laterales con transferencia en ambas direcciones: de host a virus y de virus a host.

"Medusavirus es un virus gigante único que aún conserva las antiguas huellas de las interacciones evolutivas virus-huésped", dijeron los investigadores en un comunicado.

El equipo de expertos en caza de virus, biología molecular, biología estructural y bioinformática pretende estudiar el proceso de infección de Medusavirus con más detalle, incluyendo el papel de las histonas virales y aprender más sobre cómo se produjo la evolución conjunta de mil millones de años entre virus gigantes y eucariotas.

Artículo científico: Medusavirus, a novel large DNA virus discovered from hot spring water

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