Dos moscas entran en una lapa...

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dos moscas de la lapa

... luego se aparean y sus larvas se la comen. Y va en serio, lee...

El reciente documental Free Solo, ganador del Oscar, sigue al escalador Alex Honnold mientras asciende sin cuerdas ni equipo de seguridad, a El Capitán, una montaña vertical de un kilómetro de altura. La película es convincente por la misma razón que los viajes espaciales o el buceo libre: se trata de sobrevivir e incluso prosperar en un lugar que, por todos los derechos, debería ser fatal.

En una escala mucho más humilde, ese principio es la razón por la cual las moscas de las lapas (Oedoparena glauca) fascinan a un puñado de científicos.

Estos parientes terrestres, por lo demás ordinarios, de las moscas del estiércol viven, se reproducen y mueren exclusivamente en lapas, una opción de estilo de vida que las sumerge en agua salada dos veces al día. Esto debería ahogarlas, pero no lo hacen, y nadie sabe por qué.

De hecho, nadie sabe mucho sobre estos insectos costeros, pero eso puede estar a punto de cambiar gracias a los nuevos datos de la costa central de la Columbia Británica.

Joel Gibson y Henry Choong, biólogos del Royal British Columbia Museum en Victoria, estuvieron en la isla de Calvert en 2018 para el bioblitz del Instituto Hakai, durante el cual los científicos documentaron el mayor número posible de especies en los alrededores. La pareja estaba inspeccionando una sección de la costa cuando llegaron a una formación vertical de roca al final de una playa. "Parecía un vestidor", dice Gibson. Las paredes de roca estaban cubiertas de lapas, la especialidad de Choong y zumbando con moscas, que cautivaron a Gibson, que es un entomólogo.

Los dos combinaron su experiencia para estudiar esta bonanza. "Cuando él recoge las moscas, yo colecciono las lapas", se ríe Choong. Mientras lo hacían, notaban patrones. Las moscas se concentraron cerca de lapas, pero no del todo, en la parte superior del "vestidor". También había más moscas en las superficies verticales que en las superficies inclinadas adyacentes, aunque ambas tenían similares especies y concentraciones de lapas. (Gibson y Choong plantean la hipótesis de que vivir más alto en la pared vertical limita la duración de las moscas bajo el agua o arrastradas por las olas).

Sus nuevas observaciones se añaden a un cuerpo de conocimiento sorprendentemente pequeño. Solo unos pocos científicos han estudiado estas moscas intermareales, pero lo poco que se sabe es fascinante.

mosca de la lapaLa mosca hembra pone sus huevos dentro de una lapa, que luego las larvas comen para engordar. (Con la macabra práctica, una mosca larval parece salvar el músculo que mantiene cerrado la lapa hasta el final, por lo que aún puede usar la concha hueca de la lapa para su protección).

Una vez que consume la lapa anfitriona, la larva se arrastra a otra. Una larva podría engullir tres o cuatro lapas antes de que crezca, dice Gibson. Como adulto, la mosca encuentra un compañero, pone huevos y comienza el ciclo nuevamente.

Chris Neufeld, director de educación del Centro de Ciencias Marinas de Bamfield, hizo su doctorado en lapas y vio muchas, muchas moscas. Con tan poca información sobre ellas, inicialmente eran más extrañas que cualquier otra cosa. "Es un nicho bastante extraño", dice.

Pero él piensa que las moscas intermareales que se alimentan de lapas podrían tener más que decirnos. Descubrir cómo se adaptan las moscas al mar podría iluminar patrones más grandes de por qué los animales terminan en esos nichos.

Por ejemplo, reflexiona Neufeld, ¿por qué no hay más insectos de las lapas en el mar? Son numerosos en tierra, pero casi ninguno se ha adaptado al océano. Neufeld se pregunta si los nichos ecológicos llenos de insectos en la tierra ya están llenos en ambientes marinos. "El mar ya está lleno de artrópodos muy exitosos", dice. Las moscas de la lapa pueden proporcionar una nueva visión.

Gibson y Choong están trabajando en un documento que cuantifica sus nuevas observaciones, incluida la predilección de las moscas por las superficies verticales y la forma en que se mueven de un punto a otro. La forma en que terminaron en este nicho en primer lugar, Gibson no está seguro, pero espera descubrir cómo hacen que este entorno sorprendente funcione para ellas. No es El Capitán, pero sigue siendo inspirador.

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