Los cangrejos fantasma usan dientes en sus estómagos para alejar a los depredadores

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cangrejo fantasma

Los crustáceos producen gruñidos guturales cuando se acerca el peligro

Cuando se ve amenazado, Ocypode quadrata, un crustáceo atlántico de color arena llamado cangrejo fantasma en un guiño a sus habilidades de camuflajecamuflaje, emite una serie de gruñidos guturales.

Pero como informan investigadores de la Universidad de California en la revista Proceedings of the Royal Society B, la fuente de este sonido varía según la distancia entre un cangrejo y sus competidores: Si un posible depredador está lejos, O. quadrata usa sus garras para crear ruido, pero si se acerca el peligro, cambia de marcha, prepara sus pinzas para la batalla y utiliza los dientes ubicados en el estómago para producir llamadas de advertencia.

Según Ian Sample, de The Guardian, los hallazgos de los científicos representan el primer ejemplo registrado de un animal que usa sus sonidos estomacales para comunicarse. La autora principal Jennifer Taylor, bióloga de la Institución de Oceanografía Scripps de la UC San Diego, dice a Sample que la adaptación ofrece al cangrejo una segunda capa de protección durante el combate. "Definitivamente es una ventaja si un depredador está cerca", dice ella. "Pueden sacar sus garras y estar listos para embestir, pero aún así producen estos sonidos".

Los cangrejos fantasmas deben sus gruñidos estomacales a un mecanismo conocido como molino gástrico. Según Hannah Osborne de Newsweek, esta característica permite a los crustáceos procesar alimentos sin necesidad de dientes en la boca. Como Taylor explica a Osborne, los tres dientes principales del estómago del O. quadrata se frotan entre sí para moler los alimentos en el intestino anterior del animal.

 dientes gástricos del cangrejo fantasma

Taylor y sus coautores, Maya deVries, una ex investigadora postdoctoral en Scripps que enseñará en la Universidad Estatal de San José a partir de 2020, y Damian Elias, un experto en comunicación y comportamiento animal en la UC Berkeley, decidieron investigar las estridulaciones de los cangrejos fantasmas (ásperos sonidos producidos al frotar partes del cuerpo) después de darse cuenta de que el crustáceo puede emitir agresivos ruidos sin mover ninguna característica externa.

"La primera vez que escuché el sonido, no podía creer lo claro que era el sonido de la estridulación, a pesar de que las garras del cangrejo estaban extendidas y claramente no producían sonido", dice deVries en un comunicado de prensa.

Para identificar la fuente de estos sonidos, el equipo engañó a los sujetos de prueba con varillas, cangrejos muertos e insectos robóticos. Luego, escribe David Shultz para la revista Science, los investigadores monitorearon a los enojados cangrejos con una combinación de imágenes de rayos X y un láser con sensor de vibración. Finalmente, el análisis identificó los gruñidos en el intestino del animal: específicamente, un intercambio entre los dientes en forma de peine del molino gástrico y otra estructura llamada diente medial.

Según Shultz, las estridulaciones del cangrejo fantasma sirven como advertencia y como señal de la destreza en la batalla de su creador. Según la evaluación de los científicos, agrega Osborne de Newsweek, los cangrejos machos y hembras tienen la misma probabilidad de adoptar el método de comunicación durante los encuentros agresivos.

Cuando las amenazas se encuentran más lejos, los crustáceos usan sus garras para enviar un mensaje amenazante, pero si una potencial amenaza "se acerca demasiado", dice Taylor, "usar el aparato estomacal podría ser ventajoso porque permite que los cangrejos usen sus garras para luchar mientras continúan comunicándose con el sonido".

En el futuro, los investigadores esperan determinar si otros animales producen estridulaciones similares a las del estómago. Como Taylor dice a Michael LePage de New Scientist, es posible que las especies equipadas con mecanismos de procesamiento de alimentos comparables (incluidos gusanos, moluscos y aves) también usen estas características para comunicarse.

Hablando con Osborne, Taylor concluye: "Ahora hay muchas más preguntas para responder, incluyendo, por ejemplo, cómo actúan estos cangrejos y posibles depredadores sobre estas señales de sonido, cómo usan los cangrejos estos sonidos en su entorno natural, en lugar de un laboratorio y cuán frecuente es esta forma de comunicación entre las especies de cangrejo".

Artículo científico: Growling from the gut: co-option of the gastric mill for acoustic communication in ghost crabs

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