Disponibilidad de hierro en el agua de mar, clave para explicar la cantidad y distribución de los peces

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peces y disponibilidad de hierro

El pez de hielo antártico tiene sangre blanca por falta de hierro

La gente tiende a prestar más atención a la cantidad de alimentos que comen que a la riqueza de su dieta en micronutrientes esenciales como el hierro. Sin embargo, si no obtenemos suficiente hierro, podemos volvernos anémicos, lo que nos hace lentos y puede afectar el crecimiento y el desarrollo.

De la misma manera, los biólogos no suelen considerar un insuficiente suministro de hierro como un factor importante para la nutrición de los animales salvajes y, en cambio, tienden a pensar en la cantidad total de alimentos disponibles para ellos.

Un nuevo artículo dirigido por investigadores del Institut de Ciència i Tecnologia Ambientals de la Universidad Autónoma de Barcelona (ICTA-UAB) Eric Galbraith y Priscilla Le Mézo y publicado en la revista Frontiers in Marine Science propone que, de hecho, el suministro de hierro disponible en grandes áreas del océano es insuficiente para la mayoría de los peces y, como resultado, hay menos peces en el océano de los que habría si el hierro fuera más abundante.

Los animales solo requieren una pequeña cantidad de hierro. Sin embargo, no pueden vivir sin él, y los animales de sangre roja dependen de él para formar la hemoglobina que usan para transportar oxígeno en su sangre. Debe obtenerse de los alimentos, pero es difícil de absorber. Como resultado, los humanos pueden desarrollar anemia a pesar de que nuestra comida crece en suelos relativamente ricos en hierro.

En comparación el océano, lejos de las costas, está casi completamente desprovisto de hierro. Gran parte del agua de mar en la superficie del océano contiene tan poco hierro disuelto que su concentración no se pudo medir con precisión hasta la década de 1980. Aunque se sabe que pequeñas cantidades de hierro pueden hacer que las algas fotosintéticas crezcan lentamente, hasta ahora los científicos no habían considerado la disponibilidad de hierro como un importante factor en la ecología de los animales marinos.

"La gran pista vino de observar las observaciones satelitales de dónde se produce la pesca", explica Galbraith. Junto con el coautor David Kroodsma de Global Fishing Watch, con sede en San Francisco, el equipo analizó años de datos globales sobre dónde pescan realmente los barcos pesqueros cuando se aventuran en alta mar.

"Vimos que esencialmente no se está pescando en las tres regiones más limitadas de hierro del mundo: el Océano Austral, el Pacífico Ecuatorial Oriental y el Pacífico Subártico".

producción primaria neta de nitrato en el océano

Imagen: Producción primaria neta y concentraciones de nitrato en la superficie del mar en el océano global. El panel de la izquierda muestra la producción primaria neta media anual (en mmol C m– 2 día– 1) estimada a partir del color de la superficie del mar observada por satélite y la temperatura promedio de tres algoritmos. El panel derecho muestra la concentración mínima mensual de nitrato en la superficie del mar (en μM) del World Ocean Atlas.

"En base a esa pista, me dispuse a ver si había evidencia de que los peces pudieran estar anémicos", dice Le Mézo. De cómo lo descubrió, hay mucho que contar. Al producir peces para la alimentación en la acuicultura marina, es común suplementar su alimentación con hierro para asegurarse de que crezcan rápidamente y sean capaces de reproducirse. "Y cuando comparamos la cantidad de hierro requerida por la mayoría de los peces con la cantidad que deberían poder obtener de los alimentos pobres en hierro en el mar, obviamente no fue suficiente".

"El factor decisivo fue cuando supimos sobre el pez de hielo antártico (Channichthyidae)", dice Le Mézo. El pez de hielo antártico de sangre blanca es el único animal vertebrado que ha perdido el uso de la hemoglobina en el transcurso de la evolución. "Muchos han propuesto razones por las cuales el pez de hielo pudo haber desarrollado su sangre blanca, pero nadie propuso que podría deberse a la baja disponibilidad de hierro". Como se señala en el documento, el pez de hielo solo se encuentra en el Océano Austral, el mayor dominio pobre en hierro del océano, y la falta de hemoglobina reduce en gran medida los requisitos de hierro del pez de hielo en comparación con otros peces.

Estos resultados sugieren un papel previamente ignorado del hierro en la determinación de dónde viven los animales marinos. También sugieren que más ambientes ricos en hierro pueden ser inesperadamente importantes en la producción de los peces que capturamos, y pueden desempeñar papeles clave en los ciclos de vida de los peces, incluido el hecho de que el salmón desove en las corrientes.

"Nuestro artículo termina haciendo muchas más preguntas de las que puede responder", dice Galbraith. "Pero si el papel del hierro resulta ser tan importante como creemos que es, tendremos que cambiar la forma en que pensamos sobre la vida animal en alta mar".

Artículo científico: Growth Limitation of Marine Fish by Low Iron Availability in the Open Ocean

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