El riesgo de depredación impulsa la evolución de la placenta

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pareja de Poeciliopsis retropinna

Los peces de poblaciones de alta depredación tienen placentas más complejas

Un equipo internacional de científicos dirigido por el profesor asistente Bart Pollux de la Universidad e Investigación de Wageningen ha demostrado que los depredadores están impulsando la evolución de placentas más complejas. Estudiaron en Costa Rica las poblaciones de peces vivos y placentarios de agua dulce Poeciliopsis retropinna y publicaron sus resultados en la revista científica Ecology Letters.

El estudio muestra que los peces de poblaciones de alta depredación tienen placentas más complejas y una menor carga reproductiva durante el embarazo. El científico estudió poblaciones con y sin depredadores, manteniendo el mismo ambiente en ambos grupos. Solo el riesgo de depredación fue diferente entre los dos grupos.

"Lo que es más importante, nuestro estudio incluyó diferentes comunidades de depredadores y encontramos el mismo aumento en el nivel de complejidad de la placenta independientemente del tipo (o combinación) de depredador (es)", explica Hagmayer. "Esto sugiere claramente que la complejidad placentaria transmite una ventaja selectiva a las hembras en entornos de alta depredación".

Ventaja adaptativa

Este estudio proporciona la evidencia más convincente hasta la fecha para una ventaja adaptativa de la evolución de las placentas en los peces. "Podría muy bien ser que una ventaja similar desempeñe un papel en la evolución de las placentas en otros grupos de animales", sugiere Pollux. Además, contribuye a una mejor comprensión de la evolución ecológica de los órganos complejos en general.

Entornos donde las hembras necesitan ser flexibles

En una publicación anterior, Pollux y sus colegas argumentaron que la evolución de la placenta debería coincidir con un cambio temporal en el aprovisionamiento materno desde antes de la fertilización (en especies no placentarias) hasta después de la fertilización durante el embarazo en especies placentarias.

"Esto debería conducir a una menor carga reproductiva y probablemente a un mejor rendimiento de natación de las hembras durante el embarazo", explica el estudiante de postdoctorado y primer autor Andres Hagmayer. "Si es cierto, es más probable que la placenta evolucione en 'entornos exigentes de rendimiento', donde las hembras deben ser flexibles y nadar rápido para sobrevivir, como los entornos con alto riesgo de depredación", dice Hagmayer.

depredador Gobiomorus maculatus

Peces placentarios en ríos costarricenses

Para probar la hipótesis evolutiva, los investigadores estudiaron 28 poblaciones de una especie de pez placentario llamada Poeciliopsis retropinna que vive en los arroyos y ríos costarricenses y se conoce localmente como "Olomina". En aproximadamente la mitad de estas poblaciones había grandes especies de peces depredadores que comían los peces placentarios, la otra mitad de las poblaciones estaban libres de depredadores. Los científicos recolectaron hembras de estas poblaciones para cuantificar y comparar su nivel de placentación (una medida de la complejidad placentaria).

"Esto resultó más difícil de lo esperado inicialmente", dice Andrew Furness de la Universidad Hull en el Reino Unido y coautor del artículo. "Estos peces eran muy evasivos y tuvimos que encontrar diferentes formas de atraparlos, incluso capturarlos por la noche cuando estaban dormidos".

Placenta

La placenta es un órgano complejo y temporal que juega un papel crucial durante el desarrollo embrionario. Proporciona oxígeno y nutrientes al bebé nonato y elimina los productos de desecho de la sangre del bebé. Las placentas evolucionaron muchas veces en el reino animal y no solo se encuentran en mamíferos, sino también en reptiles, anfibios y peces.

Artículo científico: Predation risk shapes the degree of placentation in natural populations of live‐bearing fish

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