Descifran por primera vez los secretos genómicos del 'pangolín marino'

caracol de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum)

Secuencian el genoma del caracol de pie escamoso que sobrevive dentro de volcanes candentes

A pesar de un entorno extremo caracterizado por alta presión, alta temperatura, fuerte acidez y bajos niveles de oxígeno que se asemejan a las condiciones de vida en tiempos prehistóricos, los respiraderos hidrotermales albergan una población diversa de criaturas, la mayoría de las cuales tienen potencial para la investigación biomédica y de otro tipo.

Entre otros habitantes de este difícil entorno, el caracol de pie escamoso, también conocido como "pangolín marino", es de particular interés para los científicos marinos.

El caracol de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum) es el único gasterópodo existente que posee escamas con forma de armadura, una característica muy común para los gasterópodos durante el período Cámbrico hace más de 540 millones de años. Este caracol es también el único organismo conocido en el mundo en incorporar hierro en su exoesqueleto. Sin embargo, se sabe poco sobre su genoma y su inusual morfología, ya que la criatura es extremadamente difícil de localizar y recolectar.

respiradero hidrotermal

Ahora, un equipo de investigación dirigido por el profesor Qian Peiyuan, profesor titular del Departamento de Ciencias del Océano y División de Ciencias de la Vida de la Hong Kong University of Science and Technology (HKUST), ha logrado recolectar 20 caracoles de pie escamoso a unos 2.900 metros bajo el nivel del mar del Océano Índico en colaboración con investigadores de la Agencia Japonesa para la Ciencia y la Tecnología Marina y Terrestre (JAMSTEC), y analizar la secuencia del genoma del caracol.

genoma del caracol de pie escamoso

Imagen: Características clave del genoma del caracol de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum).

Contrariamente a las expectativas previas de que la criatura contiene genes nuevos y especializados que dan lugar a su extraña morfología, el equipo descubrió que todos los genes del caracol ya existían en otros moluscos como el calamar y la ostra perlada, y la secuencia del gen del caracol se ha mantenido casi sin cambios a lo largo de su evolución.

Los 25 factores de transcripción que contribuyen a la formación de escamas y caparazones del caracol, como identificó el equipo, también han contribuido a la formación de muchas otras partes duras únicas en Mollusca, como el opérculo en gasterópodos, picos en calamares, espículas en quitón, y chaetae en poliquetos.

caracol de pie escamoso y normal

Imagen: El caracol de pie escamoso a la izquierda ha incorporado el hierro del respiradero hidrotermal, mientras que el de la derecha no.

"Aunque no se identificó ningún gen nuevo, nuestra investigación ofrece valiosa información sobre la biomineralización, un proceso mediante el cual la agrupación, el posicionamiento y el encendido y apagado de una combinación de genes define la morfología de una especie", dijo el profesor Qian.

"Descubrir el genoma del caracol escamoso avanza nuestro conocimiento en el mecanismo genético de los moluscos, sentando las bases genéticas que allanan el camino para las aplicaciones de investigación. Una posible dirección es cómo sus conchas recubiertas de hierro soportan fuertes golpes, lo que nos puede proporcionar información sobre cómo hacer una armadura más protectora".

El estudio de la secuenciación genómica de organismos a menudo produce avances en el sector biomédico y otros. Una enzima de un microbio que vive en tales respiraderos, por ejemplo, se usó recientemente para la detección de COVID-19 y otros virus como el SIDA y el SARS.

Los hallazgos fueron publicados recientemente en Nature Communications: The Scaly-foot Snail genome and implications for the origins of biomineralised armour

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