Deslumbrantes destellos para huir

destello bioluminiscente

Calamares y peces de aguas profundas deslumbran a los posibles depredadores con un destello de luz bioluminiscente que les permite escapar

Investigadores descubrieron que los calamares y los peces de aguas profundas deslumbran a los posibles depredadores con un destello de luz bioluminiscente que les permite escapar.

Los biólogos investigaron los hábitos alimenticios de las focas elefantes, que tradicionalmente se deleitan con peces linterna y calamares que viven a grandes profundidades en el oscuro océano.

Para descubrir cómo encuentran las focas a sus presas en la oscuridad, el equipo conectó rastreadores GPS y sensores de detección de luz a cinco focas de las Islas Kerguelen en la Antártida.

Descubrieron que el brillo bioluminiscente de su presa permite que las focas cacen, pero que los animales brillantes también pueden usar la luz para su ventaja.

"Sabemos hasta dónde llegan [las focas], por cuánto tiempo, qué tan profundo se sumergen y que atacan las corrientes y los límites entre los océanos donde encuentran presas en grandes cantidades", dijo la autora y bióloga Pauline Goulet, de la Universidad de St Andrews.

"Los organismos bioluminiscentes son la principal fuente de luz (80 por ciento) en aguas de más de 500 metros de profundidad".

Estos animales producen dos formas de luz: un brillo tenue y continuo para camuflarse desde abajo y deslumbrantes destellos, que los expertos habían pensado que podrían usar para distraer a los depredadores.

foca con una etiqueta GPS

La Sra. Goulet y sus colegas se preguntaron si la luz atraería a las focas a los animales brillantes, o si las asustaría.

"Debido a que los destellos bioluminiscentes son tan cortos, típicamente menos de un segundo, las etiquetas requieren un sensor de luz muy rápido", dijo Goulet.

Los científicos viajaron a las Islas Kerguelen en la Antártida, también conocidas como Islas Desolación, para conectar sensores y rastreadores GPS a cinco madres de elefantes marinos.

Cuando las focas regresaron dos meses después, el equipo recuperó cuatro de las etiquetas y descubrió que la mayoría de los animales se habían embarcado en una odisea de 1.864 millas (3.000 kilómetros) en las regiones del océano repletas de peces.

Sin embargo, una intrépida foca argentina circunnavegó el Cabo de Hornos, viajando 1.429 millas (2.300 kilómetros) antes de localizar peces en la costa de Chile.

rastreo GPS de focas

Imagen: Rastreos GPS obtenidos de los despliegues de campo.

Analizando los movimientos de las focas y escudriñando más de 2.000 destellos bioluminiscentes capturados a profundidades que van desde 259 a 2.359 pies (79 a 719 m), los científicos confirmaron que los animales que destellaban realmente estaban usando la luz para ahuyentar a sus atacantes.

"La presa siempre emite un destello en el segundo en que la foca lanza un ataque, lo que sugiere que el destello es una reacción defensiva cuando la presa se da cuenta de que está siendo atacada", dijo la Sra. Goulet.

Las focas rápidamente atraparon cualquier pez que no pudo encenderse, pero les resultó más difícil capturar presas que se iluminaron inesperadamente.

Sin embargo, se vio que una astuta foca cambiaba las tornas, engañando a la presa para que se delatara con un sutil movimiento de su cabeza que provocó un destello de exposición.

"Parece que los peces bioluminiscentes contraatacan intentando asustar a sus elefantes marinos perseguidores, pero sus atacantes también pueden aprender a explotar la traición bioluminiscente de su presa", concluyó Goulet.

Los hallazgos completos del estudio fueron publicados en el Journal of Experimental Biology: Flash and grab: deep-diving southern elephant seals trigger anti-predator flashes in bioluminescent prey

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