Es posible que los peces migren por medio de la ingestión por las aves

pato comiendo huevos de peces

Los huevos de peces pueden eclosionar después de ser comidos y excretados ​​por los patos

Finalmente podemos conocer la ruta extrema que los peces toman por el aire para colonizar nuevos lagos

Durante mucho tiempo ha sido un misterio cómo algunos peces pueden colonizar lagos y estanques aislados rodeados de tierra seca inhóspita. Es como si los peces pudieran salir del agua, sacudirse y caminar entre lejanas charcas para esparcir su desove.

Sin embargo, desde remotos lagos de cráter hasta desiertos estanques, estos peces están de alguna manera allí. ¿Los pájaros los llevaron, tal vez? La blandura de los huevos de los peces ha hecho que los biólogos piensen que el desove es demasiado blando para sobrevivir a una épica aventura a través del sistema digestivo de un ave. Pero todo puede no ser lo que parece.

Un nuevo estudio ha demostrado que la mayoría de los huevos de peces realmente no llegan al final del tracto digestivo de un pato, pero un pequeño 0.2 por ciento fue expulsado y aún es viable. Entonces, mientras estaban ocupados haciendo todas sus cosas importantes para el desarrollo, estos pocos embriones de peces encerrados en huevos soportaron ser exprimidos a través de tubos corporales, golpeados en una molleja, asaltados por enzimas digestivas y aplastados en el fondo de un pájaro.

Este tipo de viaje, llamado endozoocoria (dispersión a través del intestino de un animal), es una táctica de transporte común para las semillas de plantas. También se conoce en algunos insectos. Pero la primera evidencia de que los peces también tienen esta capacidad se encontró el año pasado, cuando huevos de killis sobrevivieron para eclosionar después de ser comidos por un cisne.

Sin embargo, los huevos de killis son inusualmente resistentes, capaces de sobrevivir al suelo seco durante meses en una especie de hibernación, hasta que las lluvias regresen a sus efímeras charcas desérticas.

Se ha asumido ampliamente que los huevos de peces viajaron a lugares tan apartados al atrapar un elevador pegajoso en las patas de los pájaros, los picos y las plumas, pero no hubo evidencia real de esto. Hasta ahora, no sabíamos si esos huevos podrían sobrevivir a través de los cuerpos de las aves.

Para probar la idea, el biólogo Ádám Lovas-Kiss del Instituto de Investigación del Danubio en Hungría y sus colegas alimentaron a patos silvestres (Anas platyrhynchos) con dos tipos de huevos de carpa: carpa común (Cyprinus carpio) y carpa prusiana (Carassius gibelio).

Cada una de las ocho aves fue alimentada con alrededor de 500 huevos. De todos estos, 18 huevos fueron recuperados de la caca de los patos. Doce aún eran viables, pero solo 3 eclosionaron con éxito.

Si bien las probabilidades pueden parecer terribles, si se considera todos los huevos de pez disponibles y todas las aves acuáticas que se sabe que disfrutan del festín con nutritivas huevas, todo suma. Una sola carpa común puede poner hasta 1,5 millones de huevos en un evento de desove, y durante ciertas partes del año, los huevos de pez pueden constituir el 100 por ciento del contenido estomacal de algunas aves acuáticas. Una asombrosa cantidad de 63.501 huevos de peces fueron encontrados en el estómago de una gaviota glauca (Larus hyperboreus).

"Tal supervivencia no fue un evento extraño", explicó el equipo en su artículo. "Ocurrió en el 75 por ciento de los patos experimentales y en las dos especies de peces estudiadas".

huevos en el intestino de patos

Imagen: Número de huevos alimentados, de huevos intactos recuperados y de alevines que eclosionaron después del paso intestinal

La mayoría de los embriones de peces que atravesaron las aves pero no lograron salir del cascarón, sucumbieron a una infección micótica que también diezmó los huevos de control que no tuvieron que viajar a través de un pato.

Es probable que esta presencia de hongos se deba a la configuración experimental, ya que es un problema conocido en la cría artificial de peces, por lo que los investigadores sospechan que en la naturaleza sobrevivirían más huevos hasta la eclosión.

A la mayoría de los huevos de carpa les llevó solo una hora llegar de un extremo al otro del pato. El equipo calculó que esto significa un rango de dispersión de alrededor de 60 kilómetros (37 millas) para los huevos que viajan en un pato. Sin embargo, uno de los huevos eclosionó después de 4-6 horas, aumentando ese rango a un máximo de 360 kilómetros (220 millas).

Esto explica mucho. Las carpas son especies notoriamente invasivas. La carpa común ha llegado a dominar muchas vías fluviales australianas, componiendo más del 80 por ciento de la biomasa de peces en algunas áreas. Causan daños a los frágiles ecosistemas al modificar las vías fluviales a través de sus hábitos alimenticios de succión de lodo, le quitan valiosos alimentos a las especies nativas y contribuyen a la proliferación de algas.

La capacidad de las carpas para dispersarse a través de endozoocoria, junto con su adaptabilidad en muchos tipos de entornos, ayuda a explicar su increíble éxito en la invasión de nuevas tierras y es una información clave para las personas que intentan controlar sus invasiones.

"Dada la abundancia, la dieta y los movimientos de los patos en la naturaleza, nuestros resultados tienen importantes implicaciones para la conservación de la biodiversidad y la dinámica de invasión en los ecosistemas de agua dulce", concluyeron Lovas-Kiss y sus colegas.

Esta investigación fue publicada en PNAS: Experimental evidence of dispersal of invasive cyprinid eggs inside migratory waterfowl

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