El rape perdió sus defensas inmunes para encontrar el amor

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El rape de aguas profundas ha desarrollado un nuevo tipo de sistema inmunitario

El amor puede dejarnos indefensos, pero para algunas especies de rape de aguas profundas, bajar la guardia para un nuevo romance está en sus genes. Una nueva investigación encuentra que la evolución realmente ha eliminado una parte integral del sistema inmune del macabro pez para asegurarse de que cuando encuentren una pareja, nada se interponga entre ellos y tengan una unión completa, informa Katherine J. Wu para el New York Times.

Esto se debe a que ciertas especies de rape han adoptado lo que podría parecer un enfoque extremo para el vasto grupo de citas sin luz de las profundidades. Cuando un macho encuentra a una hembra, que puede ser hasta 60 veces su tamaño, se sujeta a su parte inferior con pequeños colmillos translúcidos. El amoroso pellizco del macho comparativamente minúsculo se convierte en un apego permanente: su boca, y eventualmente incluso sus vasos sanguíneos, se fusionan con la hembra para proporcionarle a sus óvulos fertilización a pedido.

En términos biológicos, el macho se convierte en un parásito sexual incapaz de sobrevivir sin su amada: sus órganos internos, con la excepción de sus testículos, se marchitan y quedan inútiles. En un giro final, incluso hay unas pocas especies que se sabe que recolectan múltiples machos parásitos, acumulando hasta ocho de los glorificados sacos de esperma.

El problema para los inmunólogos es que este tipo de fusión corporal no debería ser posible por las mismas razones por las que los humanos no pueden simplemente intercambiar órganos de cualquier manera. Una antigua parte del sistema inmune de los vertebrados llamada inmunidad adaptativa está programada para buscar y destruir cualquier sustancia extraña que ingrese al cuerpo, desde virus hasta bacterias, informa Erin García de Jesús para Science News.

"Cuando miras a estos peces, te rascas la cabeza y piensas: ¿Cómo es eso posible?", dijo Thomas Boehm, inmunólogo del Instituto Max Planck de Inmunobiología y Epigenética en Alemania. La agresiva respuesta del sistema inmunitario adaptativo a los invasores es la razón por la cual los trasplantes de órganos deben ser asiduamente compatibles para la compatibilidad, "pero estas criaturas parecen estar haciéndolo sin saber lo que está sucediendo".

Para descubrir cómo realiza el sistema inmunitario del pez sus acoplamientos terriblemente íntimos, los investigadores secuenciaron los genomas de 13 de las 168 especies conocidas de rape, que llevan el nombre de un señuelo bioluminiscente que cuelga frente a sus caras en un apéndice en forma de varilla (del inglés angler, pescador). El estudio incluyó una variedad de especies, cuatro que se unen temporalmente a sus compañeros, tres que no se enganchan en absoluto y seis que se unen permanentemente a sus compañeros. Las especies que mezclan sangre y tejido se dividieron en partes iguales entre las que mantienen un macho alrededor y las que retienen una pequeña lista de material reproductivo.

pareja de rapes

El estudio encontró que en dos de las especies que muestran esta última y más extrema forma de parasitismo sexual, faltaban ciertos genes estrechamente asociados con la respuesta inmune adaptativa, informaron los autores esta semana en la revista Science.

"Es bastante impactante", dice a Katarina Zimmer, de Scientist, Elizabeth Murchison genetista de la Universidad de Cambridge que no participó en el estudio. "Supongo que no deberíamos tener demasiadas ideas preconcebidas sobre lo que es y no es posible en la naturaleza. La evolución produce todo tipo de extravagantes resultados, y este es uno de ellos".

Específicamente, el rape que fusiona permanentemente a varios machos con una sola hembra había perdido la capacidad de producir células T y anticuerpos, dos tipos de células inmunes que son fundamentales para la capacidad del cuerpo para identificar y combatir a los intrusos, según el Times.

“Si tuviera que diagnosticar esos dos peces ... diría,‘ OK, esto es alerta roja, realmente tenemos que hacer algo porque es una inmunodeficiencia combinada severa. Pronóstico fatal", dice Boehm. En los humanos, la inmunodeficiencia combinada severa es un trastorno genético que debilita tanto el sistema inmune que generalmente resulta fatal dentro del primer año de vida de la persona, según Science News.

pareja de rapes

Las especies de rapes que mantienen su vida sexual mezclada con los tejidos exhibieron alteraciones genéticas similares pero menos graves, mientras que las que participan en adjuntos fugaces parecían conservar la capacidad de producir células T y una respuesta de anticuerpos limitada.

Los hallazgos plantean nuevas preguntas sobre cómo estos rape que han comprometido su sistema inmunológico para aferrarse a sus compañeros logran mantenerse saludables.

"Claramente, estos animales están bien", le dice al Times Zuri Sullivan, inmunólogo de la Universidad de Yale que no participó en el estudio. Quizás otras partes del sistema inmunitario hayan aumentado sus actividades para compensar la pérdida de anticuerpos y células T, afirma Sullivan.

Probar estas preguntas requerirá más muestras de estos escurridizos habitantes de las profundidades del mar, un proceso que llevó años en el caso de los 31 especímenes utilizados en el presente estudio.

"No estamos muy seguros de qué lecciones nos enseñará el rape", dice Boehm al Times. "Pero sabemos que han hecho algo realmente increíble".

Artículo científico: The immunogenetics of sexual parasitism

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