El pez bruja proporciona información sobre el origen evolutivo del ojo

pez bruja (Eptatretus stoutii)

Los ojos de los mixinos contienen muchas de las mismas características que los nuestros

Según un nuevo estudio realizado por biólogos de la Universidad de Alberta (UA), la respuesta al antiguo misterio de los orígenes evolutivos de los ojos de los vertebrados puede estar en el pez bruja, también conocido como mixino morado y a veces mal nombrado "anguila de limo" (Eptatretus stoutii).

"Los ojos del pez bruja pueden ayudarnos a comprender los orígenes de la visión humana al ampliar nuestra comprensión de los primeros pasos en la evolución del ojo de los vertebrados", explicó la autora principal Emily Dong, quien realizó la investigación durante sus estudios de posgrado con Ted Allison, profesor de la Facultad de Ciencias y miembro del Instituto de Neurociencia y Salud Mental de la UA.

"Nuestros hallazgos solidifican el lugar del pez bruja entre los vertebrados y abren la puerta a más investigaciones para descubrir detalles más refinados de su sistema visual".

Durante años, se pensó que los ojos de los mixinos eran diferentes a los de los vertebrados, por lo que los investigadores se sorprendieron al descubrir que los ojos de los mixinos contienen muchas de las mismas características. Estas incluyen neuronas que conectan los fotorreceptores sensibles a la luz con las células ganglionares, el crecimiento continuo del ojo hasta la edad adulta y una capa oculta de células de soporte que son prominentes en otros vertebrados y son clave para la función de los fotorreceptores.

retina del pez bruja (Eptatretus stoutii)

Imagen: Los ojos del pez bruja del Pacífico son rudimentarios, pequeños y sorprendentemente desprovistos de pigmento de melanina. Esto contrasta drásticamente los ojos de todos los demás taxones de vertebrados y es concomitante con la posición del pez bruja como la rama más temprana en la filogenia de los vertebrados existentes.

"Esto es importante porque amplía el panorama de la evolución temprana del ojo de los vertebrados", explicó Dong. "El registro fósil sólo puede proporcionarnos información limitada, porque los tejidos blandos como los ojos no se conservan bien. Por eso buscamos miembros vivos de estos primeros linajes, como el pez bruja".

Los peces bruja son la línea más antigua de vertebrados que aún viven en la actualidad, y representan a los vertebrados antes de la aparición evolutiva de la mandíbula o aletas pares, como las extremidades. Como resultado, estudiar el pez bruja proporciona importante información sobre la evolución temprana de los vertebrados, sentando las bases de lo que los científicos pueden aprender al estudiar otros modelos animales como el pez cebra y los ratones.

"Los datos arrojan luz sobre los confusos orígenes evolutivos y tenuemente iluminados del ojo de los vertebrados", agregó Allison, profesora del Departamento de Ciencias Biológicas y supervisora de maestría de Dong.

Los hallazgos se publican en Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences: Vertebrate features revealed in the rudimentary eye of the Pacific hagfish (Eptatretus stoutii)

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