Descubren en Canadá la vida animal más antigua de la Tierra: 890 millones de años

esponja Scalarispongia scalaris

Arriba: Una esponja córnea negra (Scalarispongia scalaris) que crece frente a las costas de Francia. Algunos tipos de estas esponjas se recolectan hoy en día como esponjas de baño.

Las primeras esponjas surgieron 350 millones de años antes del Cámbrico

Un paleontólogo canadiense puede haber encontrado la evidencia más antigua de vida animal en la Tierra, y es mucho más antigua de lo que pensábamos.

La vida tal como la conocemos dio un giro bastante extraño hace 541 millones de años. Fue entonces cuando surgió un período llamado Cámbrico y, con él, la llamada explosión Cámbrica que marcó el comienzo de prácticamente todos los principales grupos de animales. Duró unos 25 millones de años y resultó en la divergencia de la vida tal como la conocemos.

Antes de la explosión del Cámbrico, la vida en la Tierra era simple y pequeña. Estaba compuesta de células individuales o de microscópicos organismos multicelulares, o al menos eso creíamos.

Los científicos han encontrado alguna evidencia de vida animal que existía antes del Cámbrico. En particular, algunas esponjas (animales acuáticos inmóviles) parecen haber surgido antes del Cámbrico. ¿Pero cuánto tiempo antes?

Según un reciente estudio, las primeras esponjas surgieron 350 millones de años antes del Cámbrico, o hace 890 millones de años.

"Si estoy en lo cierto, los animales surgieron mucho, mucho antes de la primera aparición de los fósiles de animales tradicionales", dijo a Nature la autora del estudio, Elizabeth Turner. "Eso significaría que hay una profunda historia de animales que simplemente no se conservaron muy bien".

Los fósiles descubiertos por Turner, en un área remota del noroeste de Canadá accesible solo por helicóptero, se asemejan a algunas esponjas modernas conocidas como demosponjas de queratosa. Los investigadores fecharon la capa de rocas en la que se encontraron los fósiles de esponja, una sólida herramienta de análisis que deja poco espacio para cuestionar la edad de los fósiles. La identificación como esponjas también parece bastante clara.

"Este esqueleto orgánico es muy característico [de los fósiles de esponjas]", explicó el geobiólogo Joachim Reitner, quien revisó el estudio de Turner antes de su publicación. "Aquí no se conocen estructuras comparables".

fósiles de esponjas en Canadá

Pero un hallazgo que nos obligaría a reconsiderar la evolución de la vida en la Tierra no sucederá fácilmente, y los compañeros de Turner están planteando con razón todo tipo de preguntas sobre los fósiles. Algunos señalan que los hallazgos pueden no ser fósiles en absoluto (sino otras estructuras), mientras que otros se centran en otra pregunta: si la vida surgió unos cientos de millones de años antes del Cámbrico, ¿por qué no hemos encontrado ningún fósil hasta estos?

En última instancia, si se confirma el hallazgo, nos ayudará a comprender la evolución de la vida en la Tierra.

"Somos animales", dijo Turner. "Y tenemos un gran cerebro, y somos capaces de preguntarnos sobre cosas, y nos preguntamos cómo llegamos a serlo. ¿Qué pasó antes y cómo fue? ¿Como comenzo?", dijo ella. "Esto es realmente profundizar en eso. Estoy sacudiendo el carrito de manzanas".

El estudio ha sido publicado en Nature: Possible poriferan body fossils in early Neoproterozoic microbial reefs

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