Cuando Europa fue cubierta por los océanos

reptil Pachystropheus

Fósiles muestran que la tierra se había convertido en la costa

Hace unos 200 millones de años, gran parte de Europa fue transformada por una gran inundación. Lo que había sido tierra, ocupada por los primeros dinosaurios y otros reptiles, estaba cubierta por agua de mar poco profunda, desde Polonia en el este hasta Gales y el suroeste de Inglaterra en el oeste.

En un nuevo estudio, la estudiante de Maestría en Paleobiología de la Universidad de Bristol, Harriet Williams, y sus colegas acaban de publicar detalles de un sitio en Gloucestershire que muestra cómo ocurrió la inundación.

El sitio, cerca de Gloucester, a orillas del Severn, muestra sedimentos de color rojo en el fondo del acantilado, lo que refleja la tierra seca y las charcas de agua dulce del paisaje Triásico.

Huellas en sitios similares en el sur de Gales muestran que pequeños dinosaurios caminaban por estas áreas. Luego hay un cambio repentino, a lutitas negras colocadas bajo el agua de mar y llenas de fósiles.

Harriet Williams dijo que "los fósiles nos muestran que la tierra se había convertido en la costa. Encontramos gran cantidad de madrigueras y senderos hechos por gusanos, almejas y cangrejos rey. De hecho, las huellas del cangrejo real y las marcas de descanso muestran que esto se había convertido en una zona de mareas, donde el mar entraba y salía. Los cangrejos reales viven hoy en las costas marinas y en aguas poco profundas".

Deborah Hutchinson, curadora de geología en el Museo de la Ciudad de Bristol, agregó que "el sitio se describió por primera vez en la década de 1840. Los primeros geólogos estaban ansiosos por recolectar los fósiles y tratar de entender qué estaba pasando, y reconocieron el repentino cambio ambiental de la tierra al mar".

Imagen derecha: Huesos del diminuto reptil marino Pachystropheus (a–f) y un diente de Ichthyosaurus (g). Crédito de la Universidad de Brístol

huesos del reptil Pachystropheus

Un descubrimiento clave en el sitio es que hay varios lechos óseos. Estos contienen fósiles de peces óseos, tiburones y reptiles marinos que vivieron alrededor de Gloucester en el último período Triásico.

El Dr. Chris Duffin, uno de los supervisores del proyecto, dijo que "pueden identificar a los tiburones y otros peces comparándolos con lechos óseos similares en toda Europa". La transgresión rética, como se la llama, inundó Europa y trajo consigo los mismos peces, que podemos identificar en Alemania, Luxemburgo, Francia y el Reino Unido".

El profesor Michael Benton de la Escuela de Ciencias de la Tierra de Bristol, otro supervisor, dijo que "uno de los hallazgos más emocionantes es el pequeño reptil marino Pachystropheus. Este esbelto reptil medía menos de un metro de largo, como una salamandra de cuello largo, persiguiendo peces a través de las aguas poco profundas. Sus delicados huesos solo se encuentran en esta localidad y estamos ansiosos por aprender más sobre ellos, pero los esqueletos están rotos".

En su trabajo, Harriet pudo visitar el sitio y recolectar fósiles, pero también se basó en los fósiles de las colecciones de Bristol. Claudia Hildebrandt, curadora de las colecciones geológicas de la Universidad de Bristol, agregó que "es maravilloso ver que nuestras colecciones más antiguas se vuelven a estudiar y reinterpretar. Estas localidades alrededor de Bristol y Gloucester documentan eventos clave en la historia de las Islas Británicas, y es bueno vincular nuestras colecciones de fósiles de la época victoriana con nuevas colecciones en el campo".

Adam Parker, uno de los miembros del personal técnico de Bristol, agregó que "pudimos usar nuevos métodos para procesar los fósiles del lecho óseo. Es maravilloso ver cómo las nuevas generaciones de estudiantes pueden aportar nuevos conocimientos sobre estas localidades clásicas".

La investigación fue publicada en Proceedings of the Geologists' Association: Microvertebrates from the Rhaetian bone beds at Westbury Garden Cliff, near Gloucester, UK

Imagen de cabecera: Dibujo de reconstrucción del reptil Pachystropheus. Crédito: Harriet Williams

Etiquetas: EuropaCubiertaOcéano

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