Un antiguo pez australiano respiraba aire hace 380 millones de años

pez Harajicadectes zhumini
Reconstrucción de la vida del Harajicadectes zhumini, un pez con aletas lobuladas de 40 cm de largo que no está muy relacionado con los peces que dieron lugar a los primeros tetrápodos con extremidades. Crédito: Brian Choo, Universidad de Flinders

Estructuras espiraculares en el cráneo le facilitaban la respiración de aire en la superficie

El río Finke (Larapinta) de Alice Spring, Australia, a menudo citado como uno de los ríos más antiguos del mundo, alguna vez albergó aguas repletas de animales extraños, incluido un elegante pez depredador con aletas lobuladas, grandes colmillos y escamas óseas.

El pez fósil recientemente descrito ha sido nombrado Harajicadectes zhumini por un equipo internacional de investigadores dirigido por el paleontólogo Dr. Brian Choo de la Universidad de Flinders.

El fósil recibió su nombre del miembro de arenisca de Harajica, donde se encontraron los fósiles en el "Centro Rojo" de Australia y del antiguo griego dēktēs ("mordedor"). También rinde homenaje al profesor Min Zhu, actualmente en la Academia China de Ciencias, Beijing, quien ha realizado importantes contribuciones a la investigación de los primeros vertebrados.

Perteneciente al antiguo linaje de tetrapodomorfos, algunos de los cuales se convirtieron en antepasados de los tetrápodos con extremidades (y más tarde de los humanos), Harajicadectes se distingue particularmente por sus grandes aberturas en la parte superior del cráneo.

"Se cree que estas estructuras espiraculares facilitaban la respiración de aire en la superficie, y los peces bichir africanos de hoy en día tienen estructuras similares para tomar aire en la superficie del agua", dice el Dr. Brian Choo, investigador de Paleontología de Flinders, quien estudió el espécimen más completo del Harajicadectes recientemente descrito, que creció hasta unos 40 cm.

"Esta característica aparece en múltiples linajes de Tetrapomodorph aproximadamente al mismo tiempo durante el Devónico Medio-Tardío.

"Además de los Harajicadectes de Australia central, también aparecieron grandes espiráculos en Gogonasus de Australia Occidental y en elpistostegalianos como Tiktaalik (los parientes más cercanos de los tetrápodos con extremidades). Además, también aparecen en el Pickeringius no relacionado, un pez con aletas radiadas de Australia Occidental, descrito por primera vez en 2018".

fósil de Harajicadectes zhumini

Imagen: Harajicadectes zhumini del miembro de arenisca de Harajica (Givetian-Frasnian), Territorio del Norte, Australia, holotipo NTM P6410. A, fotografiado como un molde natural in situ tal como fue descubierto en 2016; B, como cáscara de látex blanqueada; y C, dibujo interpretativo. Crédito: Revista de Paleontología de Vertebrados (2024). DOI: 10.1080/02724634.2023.2285000

El profesor Flinders John Long, un destacado experto australiano en peces fósiles y coautor del nuevo descubrimiento, dice que la aparición sincronizada de esta adaptación a la respiración de aire puede haber coincidido con un momento de disminución del oxígeno atmosférico durante el Devónico medio.

"La capacidad de complementar la respiración branquial con oxígeno aéreo probablemente proporcionó una ventaja adaptativa", dice el profesor Long. "Encontramos esta nueva forma de pez con aletas lobuladas en uno de los sitios fósiles más remotos de toda Australia, el miembro de arenisca de Harajica en el Territorio del Norte, a casi 200 km al oeste de Alice Springs, que data del Devónico medio-tardío hace aproximadamente 380 millones de años".

cráneo de Harajicadectes zhuminiImagen derecha: Cráneo de Harajicadectes en vista dorsal junto a una cabeza reconstruida, además de la ubicación de los bancos de peces de Harajica.

"Es difícil determinar dónde se ubica Harajicadectes en este grupo de peces, ya que parece haber adquirido de manera convergente un mosaico de características especializadas características de ramas muy separadas de la radiación tetrapodomorfa".

La publicación es la culminación de 50 años de exploración e investigación.

El profesor Gavin Young de la ANU descubrió por primera vez especímenes fragmentarios en 1973 y el Museo de Melbourne y Geosciences Australia en Canberra han estudiado muchos más fósiles recuperados en 1991.

Los intentos de estudiar estos fósiles resultaron problemáticos hasta que la expedición de 2016 de la Universidad de Flinders encontró un espécimen casi completo.

"Este fósil demostró que todos los fragmentos aislados recolectados a lo largo de los años pertenecían a un único tipo nuevo de antiguo pez", dice el Dr. Choo, de la Facultad de Ciencias e Ingeniería de Flinders.

El ejemplar de 2016 ha sido transferido al Museo y Galerías de Arte del Territorio del Norte en Darwin.

El descubrimiento se ha publicado en el Journal of Vertebrate Paleontology: A new stem-tetrapod fish from the Middle–Late Devonian of central Australia

Etiquetas: PezFósilRespirar aire

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