updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Marea baja descubre fósil de un antiguo monstruo marino

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talatosaurio, recreación en el mar

Esqueleto casi completo es de una criatura de larga cola que vivió en los primeros días de los dinosaurios

El talatosaurio era un reptil marino que llegaba a los diez metros

A veces encontrar un fósil es tan fácil como un dar un paseo por la playa. Eso es lo que ocurrió en mayo, cuando un miembro de un equipo de trabajo geológico en el sureste de Alaska se topó con un hallazgo durante una marea extremadamente baja.

Patrick Druckenmiller
Algo llamó la atención a uno de los miembros del equipo, Eugene Primaky: "Yo inmediatamente pensé "pescado" y lo roce con la bota para asegurarme de que no era una rama".

El pez resultó ser un fósil de un reptil marino prehistórico llamado talatosaurio y puede ser el fósil más completo de su tipo en América del Norte.

El geólogo del Tongass National Forest, Jim Baichtal, inmediatamente envió fotos al conservador del Museo de Ciencias de la Tierra del Norte de la Universidad de Alaska, Patrick Druckenmiller.


"Después entramos, por procesos de eliminación, a ver lo que podría ser", dijo Druckenmiller. "Sabemos que las rocas tienen alrededor de 220 millones de años. En base a la edad de las rocas y lo que pude ver en la foto, yo estaba seguro en un 99 por ciento lo que era".

Los talatosaurios son raros reptiles marinos prehistóricos. Se extienden en longitud entre tres y diez metros y tienen una cola larga plana y las extremidades como remos. Algunos tienen hocicos gacha, como los lagartos modernos. Evolucionaron a partir de habitantes de la tierra y se extinguieron a finales del período Triásico.

talatosaurio, recreación en un museo

Druckenmiller y su colega del museo, Kevin May, viajaron al lugar a mediados de junio para obtener la muestra de un afloramiento cerca de Kake. La ubicación se encuentra en la zona intermareal, por lo que el fósil estaría expuesto únicamente durante las mareas bajas extremas. Eso significaba que tenían que excavar en una ventana de dos días y sólo habría cuatro horas cada día, cuando la marea estaba en su nivel más bajo, para recuperar los fósiles. Si se perdiera la oportunidad, el afloramiento no estaría expuesto de nuevo hasta octubre.

cortando el sustrato de fósil de talatosaurio

El equipo utilizó sierras de roca para cortar una serie de pasos hasta la capa de roca que rodeaba el fósil. En el primer día, fueron capaces de completar la excavación sólo cinco minutos antes de que el sitio fuera sumergido. Druckenmiller vio que había más huesos incrustados en la roca, así que el equipo cortó una sección aún mayor en el segundo día, esperando que contuviera el resto del esqueleto.

"No podía ver nada ese día", dijo Druckenmiller. "Pensamos, es probable que el animal esté aquí y es probablemente que esté completo, así que vamos a sacar una losa más grande".

cajas con los fósiles del talatosaurioLos dos bloques de roca que contienen la muestra fueron colocados en un barco y llevados de vuelta a Thorne Bay, desde donde fueron enviados al norte de Fairbanks. El fósil está incrustado en aproximadamente 500 libras de roca.

"Este es el espécimen mejor conservado y más articulado de reptiles del Triásico en el que he estado involucrado", dijo Baichtal. "De esta experiencia, hemos desarrollado una relación con el museo y se busca para la investigación oportunidades de educación en todo el Parque Nacional Tongass".

A principios de julio, la muestra fue enviada al laboratorio de preparación de fósiles en el museo, donde el equipo de ciencias de la tierra poco a poco mella en la roca hasta que el fósil va apareciendo, un proceso que tomará muchos meses en completarse. Debido a que la cola y los huesos traseros están bien conservados, Druckenmiller tiene esperanzas de descubrir el resto del esqueleto, incluyendo el cráneo.

"Está bastante completo y una vez que mostremos más el esqueleto, vamos a ser capaces de comparar con otros talatasaurios para ver si se trata de una nueva especie", dijo Druckenmiller.

fósil del talatosaurio encontrado en Alaska

Pero incluso si se trata de una especie conocida, Druckenmiller dijo que será uno de los mejores ejemplares que se ha encontrado en América del Norte y posiblemente en ninguna otra parte del mundo. El talatosaurio es actualmente uno de los vertebrados fósiles más completos de Alaska.

El animal murió en el mar y luego se depositó en el barro en el del fondo del mar. El barro con el tiempo se volvió roca, sepultando el esqueleto de casi 220 millones de años. Debido a que esta conservación de un fósil completo es un evento raro, la muestra es un gran hallazgo. Después de que se estudie y sean publicados los resultados el fósil estará disponible para su exhibición en el museo.

Original: Theresa Bakker, University of Alaska Fairbanks

Imágenes: Patrick Druckenmiller, University of Alaska Museum of the North