updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

Cenizas volcánicas conservaron un 'vivero' subacuático de los primeros animales

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rangeomorfo bebé fosilizado encontrado en Terranova

Encontrados en Terranova fósiles de 'bebés' rangeomorfos de hace 579 millones de años

Una erupción volcánica hace alrededor de 579 millones de años enterró un 'vivero' de los primeros animales conocidos bajo un diluvio de ceniza al igual que en Pompeya, conservándolos como fósiles en rocas en Terranova, Canadá, sugiere una reciente investigación.

Un equipo de las Universidades de Oxford y Cambridge, en colaboración con la Universidad Memorial de Terranova, buscaron evidencia de vida en el misterioso período de Ediacara (635-542 millones de años) en la que aparecieron los primeros 'animales' - organismos complejos multicelulares.

El equipo descubrió más de 100 fósiles de lo que se cree que son 'bebés' de rangeomorfos; extraños organismos de formas frondosas que vivieron hace 580-550 millones de años y se asemejan superficialmente a la pluma de mar, más cerca de los corales, pero que son diferentes a cualquier criatura viva de hoy. Este "vivero" de rangeomorfos bebés fue encontrado en las rocas en la Reserva Ecológica Mistaken Point, en Terranova, Canadá.

Mistaken Point Ecological Reserve

Los restos fósiles de rangeomorfos se describen a menudo como "helechos" y no está claro su lugar exacto en el árbol de la vida. Debido a que vivían en las profundidades del océano, donde no habría habido ninguna luz, se cree que no eran plantas, sino que puede hubieran tenido todas las características de los animales. Misteriosamente a pesar de su cuerpo frondoso, que podría haberles ayudado a obtener el oxígeno o los alimentos, no sobrevivieron en el período Cámbrico (542-488 millones de años).

"Los fósiles de los bebés que se encuentran tienen menos de tres centímetros de largo y son a menudo tan pequeños como de seis milímetros, muchas veces más pequeños que las formas de los 'padres' que se observan en las zonas vecinas y que pueden alcanzar hasta dos metros de longitud, dijo el profesor Martin Brasier del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford, uno de los autores del informe. "Este nuevo descubrimiento viene de la parte inferior de las rocas portadoras de fósiles, por lo que es una de las zonas más antiguas del fondo que preservaron fósiles de 'animales' en el conjunto de los registros geológicos.

rangeomorfos fosilizados encontrados en Terranova, Canadá

"Creemos que hace 579 millones de años atrás, un 'vivero' bajo el agua de hojas de bebé Ediacaranos fue cubierto, estilo Pompeya, por una caída de ceniza de una erupción volcánica en una isla cercana que los tapo y preservó para la posteridad".

Curiosamente el lugar del hallazgo está ubicado en la península de Avalon de Terranova en la Reserva Ecológica Mistaken Point, sede del Faro de Cabo Race que recibió las señales inalámbricas de socorro del Titanic después de que chocó contra un iceberg hace un siglo.

Mistaken Point, Terranova      rangeomorfo bebé fosilizado (Trepassia wardae)

El Dr. Alexander Liu, del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Cambridge, otro autor del informe, dijo: "Estos jóvenes están excepcionalmente bien conservados, con especies nunca antes encontradas en rocas de esta edad, aumentando la diversidad taxonómica conocida de los sitios más antiguos con fósiles de Ediacara. El descubrimiento confirma una notable variedad de formas fósiles de rangeomorfos más temprano en su historia evolutiva".

El hallazgo refuerza la idea de que "la vida hizo explosión" unos 580 millones de años atrás, con la llegada de estas formas frondosas, y que algunas crecieron - en los mejores tiempos - para llegar a casi dos metros de longitud. El profesor Brasier dijo: "Ahora estamos explorando aún más atrás en el tiempo para tratar de descubrir cuando exactamente aparecieron estos organismos misteriosos por primera vez y aprender más acerca de los procesos que llevaron a su diversificación en una "explosión de Ediacara" que pueda haber reflejado la profusión de las nuevas formas de vida que vemos en el Cámbrico".

rangeomorfos fosilizados. Terranova - Canadá      rangeomorfos fosilizados. Terranova - Canadá

Un informe de la investigación, titulado "A new assemblage of juvenile Ediacaran fronds from the Drook Formation, Newfoundland", se publicará en la edición de julio de la Revista de la Sociedad Geológica. El equipo de investigación consistió en el profesor Martin Brasier y Jack Matthews de la Universidad de Oxford, el Dr. Alex Liu, de la Universidad de Cambridge, y el profesor Duncan McIlroy de la Memorial University de Terranova.

Crédito imágenes: University of Oxford/Jack Matthews - Department of Earth Sciences