updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

El misterio de Predator X - ¿el más temible de todos los monstruos prehistóricos?

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Predator X

Una investigación muestra que Predator X no fue tan grande y temible como se pensaba inicialmente

El prehistórico reptil marino, que se anunció por primera vez en 2009, nombrado ahora Pliosaurus funkei

Introducido en el mundo en 2009, Predator X fue aclamado como la más temible de todas las criaturas prehistóricas. Una inmensa cabeza de reptil marino - que elevaría la longitud total del pliosaurio a más de 15 metros con una mordida cuatro veces más potente que el Tyrannosaurus rex - dio lugar a una serie de excitados comentarios, documentales e incluso una película serie B.

Ahora, cuatro años después del descubrimiento inicial de los restos fosilizados de la bestia, al Predator X finalmente se le  ha dado una descripción técnica y un nombre - y parece que el bombo extralimitó los hechos.

Un equipo de la Universidad de Oslo descubrió dos grandes pliosaurios de cuello corto - reptiles marinos de grandes mandíbulas - entre 2004 y 2012 en la isla de Svalbard.

cuarta vértebra dorsal del Pliosaurus funkei

Anteriormente, los restos encontrados de pliosaurios en la isla sólo eran una sección de una vértebra de la cola, por lo que el hallazgo fue aclamado como un gran descubrimiento. El espécimen llamado Predator X obtuvo mayor fama, mientras que el otro sólo disfrutó de cinco minutos en el centro de atención como el monstruo.

Escribiendo en la Norwegian Journal of Geology, los paleontólogos Espen Knutsen, Patrick Druckenmiller y Jørn Hurum han llamado a las criaturas Pliosaurus funkei, y reconocen que los restos de ambos ofrecen sólo vistas parciales de lo que este depredador marino era cuando vivía.

Ciclos regulares de hielo-deshielo en Svalbard han fragmentado severamente los fosilizados esqueletos, informa el trío, con algunas partes más degradadas, ya que se secaron en el laboratorio.

Predator X, muestra PMO 214.135

En el caso de la muestras utilizadas como la base de las nueva especie, conocidas como PMO 214.135, el material sobreviviente consiste en sólo unos pocos fragmentos de mandíbula, algunas vértebras del cuello y la espalda, y las partes de la aleta delantera derecha.

Las segundas muestras, más grande - PMO 214.136 - incluye partes de la parte posterior del cráneo, algunas vértebras y "varios huesos fragmentarios y no identificados".

Los esfuerzos para averiguar el tamaño de Pliosaurus funkei se complicaron por esta naturaleza incompleta de los restos, y los paleontólogos sólo fueron capaces de estimar el tamaño de las muestras en base a mediciones de otros pliosaurios.

Originalmente ambas criaturas se habían estimado en unos monstruosos 15 metros de largo - lo que les convirtía en los pliosaurios más grandes jamás encontrados, según el profesor Hurum cuando anunció el descubrimiento. El nuevo documento reduce un poco el tamaño de la bestia.

fragmento del cráneo de Pliosaurus funkei

Ahora los paleontólogos estiman que el cráneo completo de PMO 214.136 tendría entre alrededor de 1,8 a 2,4 metros de largo - grande, sí, pero comparable con el tamaño de al menos otro pliosaurio conocido.

El cráneo del otro espécimen era más pequeño de entre 1,52 y dos metros de largo, que todavía es impresionante, pero dentro del rango de lo que los investigadores han encontrado previamente.

Cómo hacer buenas estimaciones de la longitud del cuerpo es más complicado todavía. Adivinar el tamaño de pliosaurios es notoriamente difícil, ya que muchas especies sólo se conocen a partir de restos fragmentarios, y los paleontólogos se ven obligados a estimar el tamaño basándose en huesos que creen que actúan como aproximación para la longitud total.

Sobre la base de las mediciones de las vértebras de las criaturas, el equipo noruego conjetura que el Pliosaurus funkei tenía aproximadamente entre 10 y 13 metros de largo, poniéndolos en el mismo rango de tamaño con los ejemplares más grandes previamente conocidos por la ciencia.

falanges del Pliosaurus funkei

Dando marcha atrás a partir de la publicidad que rodea al descubrimiento de Predator X, ahora describen su muestra meramente como "uno de los mayores pliosaurios descritos hasta ahora".

Con tantas lagunas en la evidencia, la vista del Pliosaurus funkei sigue siendo incompleta. Sin embargo, parece que los fósiles de pliosaurios de Svalbard no son tan grandes o espectaculares como se esperaba. De hecho, los paleontólogos "exhortan a la prudencia en la elaboración de dibujos de la ecología y el comportamiento del pliosaurio", basados en sus hallazgos.

Artículo científico: A new species of Pliosaurus (Sauropterygia: Plesiosauria) from the Middle Volgian of central Spitsbergen, Norway (PDF 3,06Mb)