updated 4:02 PM CET, Dec 6, 2016

Pannoniasaurus inexpectatus: El primer mosasaurio de agua dulce en el mundo

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huesos del cráneo del Pannoniasaurus

Descubren en Hungría huesos fosilizados de un raro lagarto acuático gigante

Se han descubierto en Hungría huesos fosilizados de una nueva especie de mosasaurio, proporcionando la primera evidencia de que estos lagartos acuáticos gigantes vivían en ambientes de agua dulce y marina.

Desde que fue descubierto en 1764 el primera mosasaurio se han descubierto miles de ejemplares en todo el mundo. Pero debido a que no había pruebas de que vivían en ambientes de agua dulce se ha asumió que eran exclusivamente depredadores marinos.

Pannoniasaurus inexpectatusEn 1999 fue descubierta una vértebra junto a una gran variedad de peces y dientes de cocodrilo en el vertedero de residuos de una mina de carbón en Ajka, una ciudad industrial en el oeste de Hungría. Este es el primer espécimen conocido de mosasaurio - llamado Pannoniasaurus inexpectatus - porque nadie esperaba encontrar uno en lo que solía ser un medio de agua dulce.

Al año siguiente, fue expuesto en un sistema seco de un río conocido como la Formación Csehbánya por un sitio llamado Iharkút, descubierto a unos 20 km, en una mina de bauxita a cielo abierto. Durante varios años fueron encontradas vértebras más fragmentadas de Pannoniasaurus en el sitio, así como huesos de tortugas, lagartos, anfibios, cocodrilos, pterosaurios y más peces. Pero estos fósiles estaban tan fragmentados que se confundieron con huesos de grandes lagartos terrestres.

situación Iharkut, HungríaNo fue hasta recientemente que fueron descubiertos más huesos en Iharkút, incluidos los huesos de suma importancia del cráneo, haciendo que los excavadores se diesen cuenta de que habían ido armando involuntariamente una nueva especie muy poco común de antiguo reptil acuático.

"Hasta ahora los mosasauroideos han sido considerados como un grupo exclusivamente marino. Sin embargo, con el descubrimiento y descripción del Pannoniasaurus, la evolución de los mosasauroideos ahora se entiende también con las aportaciones de importantes e insospechadas adaptaciones a los ecosistemas de agua dulce", dice el equipo, dirigido por el paleontólogo Laszlo Makadi del Museo Húngaro de Historia Natural, en el informe de la revista PLoS One. Los investigadores han recogido más de 100 huesos de Pannoniasaurus, de individuos grandes y pequeños, jóvenes y viejos, de la Formación Csehbánya, y el sitio no ha producido una sola muestra de fauna marina salobre o floral.

Según los investigadores, el Pannoniasaurus vivió entre 85.8 hasta 83,5 millones de años durante el período Cretácico Tardío, y prosperó en un sistema de ríos de agua dulce de una masa de tierra en la isla occidental del Archipiélago Tethyan - una serie de cadenas de islas que se asentaron entre las masas de tierra de los países de África y Eurasia en lo que una vez fue el Mar de Tetis.

geología de Iharkut, Hungría

fósiles de Pannoniasaurus

Comparando sus vértebras y otros huesos con los de mosasaurios marinos conocidos, el equipo sugirió que el Pannoniasaurus podría haber crecido hasta seis metros de largo, por lo que es el mayor depredador acuático conocido de este palaeoambiente. Parece haber estado súper-especializado para un ambiente de agua dulce, con un cráneo aplastado como un cocodrilo para emboscar presas en tierra y en aguas poco profundas y, aunque hay poca evidencia ya que sus miembros no han aparecido, los investigadores sugieren que podría haber tenido miembros como un lagarto terrestre. Dicen también que el Pannoniasaurus probablemente estuviera adaptado a su entorno como los modernos delfines de agua dulce adaptados a la vida en el Amazonas, Ganges, Yangtze y el Río de la Plata.

mosasaurio Platecarpus
Mosasaurio Platecarpus

La vértebra más pequeña encontrada probablemente perteneció a un Pannoniasaurus que tenía sólo 70 cm de largo, lo cual, según los investigadores, significa que es probable que esta zona, cerca de Ajka, era un lugar donde vivían todo el año muchos individuos de distintos tamaños y edades, en lugar de migrar de entornos marinos para alimentarse por temporadas o en la actividad de cría. Pero admiten que no tienen la evidencia definitiva. "Sea o no que el Pannoniasaurus se limitaba a los ambientes de agua dulce, o tal vez era un migrante estacional, oportunista y consumidor en estos hábitats, sigue siendo incierto", escribieron en su informe. "Sin embargo, las evidencias sedimentológicas, tafonómicas (las condiciones de la fosilización), morfológicas y geoquímicas sugieren lo primero".

Artículo científico: The First Freshwater Mosasauroid (Upper Cretaceous, Hungary) and a New Clade of Basal Mosasauroids

Enlace: Hungarian Natural History Museum