updated 10:11 PM CET, Dec 4, 2016

Descubren gigantesco pez que se extinguió con los dinosaurios

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Leedsichthys, reconstrucción

El Leedsichthys habría pesado más de dos autobuses de dos pisos y vivió hace 160 millones años

Con 16,5 m hubiera sido más grande que los tiburones ballena de hoy en día

Científicos creen que han descubierto un pez gigante que creció hasta 16,5 metros de largo - más largo que un autobús de dos pisos.

Los fósiles muestran la enorme criatura que se alimentaba de plancton llamada Leedsichthys (Leedsichthys problematicus) que vivió hace 160 millones años, pero se extinguió al mismo tiempo que los dinosaurios.

Los gigantes que se alimentan de plancton en los océanos de hoy en día se encuentran entre los animales vertebrados vivos más grandes. El primer animal conocido qué ocupó este nicho fue este gran pez óseo llamado Leedsichthys que vivió en el Jurásico Medio, hace unos 165 millones de años. Este pez fue un pionero en el nicho ecológico lleno hoy por mamíferos (como las ballenas azules) y los peces cartilaginosos (como manta rayas, tiburones peregrinos y tiburones ballena).

Investigadores de la Universidad de Bristol creen que el pez óseo podría haber crecido alrededor de nueve metros en 20 años, pero después de 38 años llegaría a los 16,5 metros de largo, superando a los tiburones ballena de hoy.

Leedsichthys, comparación de tamaño

La especie fue descubierta por primera vez en 1886 por Alfred Nicholson Leeds.

Sin embargo, fue difícil calcular la longitud exacta del pez porque los fósiles fueron encontrados solamente en pequeños fragmentos.

Ahora, los investigadores han sido capaces de juntar las piezas de las muestras para averiguar la longitud que tenía la criatura por la posición de sus branquias.

Se cree que la criatura que pesaba 21,5 toneladas - lo mismo que dos autobuses de dos pisos o tres elefantes africanos.

huesos ventrales del LeedsichthysEl pez, que vivía alrededor de 40 años, tenía una enorme boca que actuaba como un aspirador para atrapar a miles de pequeños peces como camarones y medusas.

El profesor Jeff Liston de la Universidad de Kunming, en China, y de la Universidad de la Facultad de Ciencias de la Tierra de Bristol dijo: "Los esqueletos de Leedsichthys se conservan mal, a menudo sólo como fragmentos aislados, las estimaciones del tamaño en anteriores trabajos aumentaron las dimensiones y quedaron a lo largo de la historia".

"La existencia en ese momento de estos grandes peces que se alimentaban por filtración es muy importante, ya que parece haber una clara evidencia de un cambio importante en las poblaciones de plancton en los océanos de la Tierra durante el Jurásico".

"Esto tiene implicaciones para nuestra comprensión de la productividad biológica en los océanos modernos y cómo ha cambiado la productividad con el tiempo".

"Nos fijamos en una amplia gama de muestras, no sólo los huesos, sino también sus estructuras de crecimiento interno - similares a los anillos de crecimiento de los árboles - para tener una idea acerca de la edad de estos animales, así como su tamaño estimado".

"Uno de los aspectos verdaderamente fascinantes de este pez como un alimentador por filtración es que parece haber desarrollado sobre sus branquias una estructura de red única para ayudar a extraer el plancton cuando el agua de mar pasaba a través de su boca".

"Extremadamente delicada y rara vez conservada, se parece al patrón de panal de una colmena".

"Funcionaba como la red de un barco pesquero para atrapar el plancton y, obviamente, fue muy eficaz dado el gran tamaño que alcanzaba este animal.

aleta caudal fósil del Leedsichthys"Esta estructura de malla es muy diferente a lo que vemos en los actuales peces y ballenas que se alimentan por filtración. Tenía una forma única de solucionar un problema similar".

El pez vivo óseo más largo en la actualidad es el pez remo, que puede crecer hasta 17 metros de largo (55 pies).

¿Quién fue el Leedsichthys?

El nombre Leedsichthys significa pez de 'Leeds', en honor al coleccionista de fósiles Alfred Nicholson Leeds, quien lo descubrió en 1886 cerca de Peterborough, Inglaterra.

Leedsichthys era un alimentador por filtración que nadó los mares del Mesozoico durante más de 100 millones de años desde el Jurásico medio hasta el final del período Cretácico.

Los fósiles descubiertos en el siglo XIX se creía que estaban tan fragmentados que serían difíciles de identificar.

Esto significaba que los investigadores no pudieron determinar la longitud del pez.

Sin embargo, al recomponer estas muestras en conjunto, los investigadores de la Universidad de Bristol han podido decir cuánto media la criatura por la posición de sus branquias.

Artículo científico: Growth, age and size of the Jurassic pachycormid Leedsichthys problematicus (Osteichthyes: Actinopterygii) - PDF. 6.66MB