updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

La visión en color ya existía hace 300 millones de años

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Acanthodes bronni (reconstrucción)

El Acanthodes Bridgei probablemente veía en color

Se han descubierto por primera vez células fosilizadas de conos y bastones - las clases que ayudan a que la gente vea -, dicen los investigadores.

El hallazgo revela que tales células oculares han existido por lo menos desde hace 300 millones de años, y que el antiguo pez en que fueron descubiertas probablemente veía en color, según los científicos del estudio.

La visión humana depende de los pigmentos que absorben la luz. Estos pigmentos se encuentran dentro de las células conocidas como conos y bastones. Los conos son sensibles al color y también ayudan a percibir detalles finos y rápidos cambios. Los bastones son más sensibles a la luz que los conos, pero no son sensibles al color, y son responsables de la visión periférica y nocturna. Ambos, conos y bastones, se encuentran en una capa de tejido en la parte posterior del ojo conocida como retina.

El Myllokunmingia puede ser una de las criaturas más antiguas conocidas con una columna vertebral, y esta criatura pudo haber poseído un ojo rudimentario, lo que sugiere que la visión se remonta por lo menos a hace 520 millones de años. Sin embargo, aún queda mucho por conocer acerca de la evolución de la visión, ya que el tejido blando del ojo normalmente se destruye rápidamente después de la muerte.

fósil de Acanthodes bridgeiPara aprender más acerca de la evolución de la visión, los científicos analizaron un excepcionalmente bien conservado espécimen fósil de 300 millones de años de edad de un pez llamado Acanthodes Bridgei. El fósil fue excavado en Kansas y se conserva en el Museo Nacional de Naturaleza y Ciencia en Tokio. El pez, que llegó hasta cerca de 4 pulgadas (10 centímetros) de largo, es conocido como el último ancestro común de los peces con mandíbulas modernas, incluyendo peces con esqueletos óseos, como las barracudas, y esqueletos de cartílago, como los tiburones.

Los investigadores descubrieron en este pez el primer registro de bastones y conos fosilizados.

"Conos y bastones por lo general no se conservan, ya que estos tejidos blandos son muy frágiles", dijo el autor principal del estudio Gengo Tanaka, paleontólogo de la Universidad de Kumamoto en Japón.

Los científicos también encontraron gránulos en el fósil que, basándose en la similitud de la química, tamaño y forma de las partículas, se encuentran en los modernos ojos de los peces, y están hechos de eumelanina, un pigmento que absorbe la luz y ayuda a ver a los animales.

El Acanthodes Bridgei se cree que vivió en aguas poco profundas, a través de la cual la mayoría de los colores visibles a los seres humanos a partir de la luz del sol pueden haber sido también visibles para el pez. Como tal, la visión del color podría haber sido muy valiosa para los peces - por ejemplo, ayudando a detectar depredadores y para su alimentación.

Mediante el análisis de los ojos de vertebrados fósiles como este espécimen, "podemos reconstruir que colores pudieron ver los animales extintos - por ejemplo, los dinosaurios -", dijo Tanaka.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea hoy 23 de diciembre en la revista Nature Communications: Mineralized rods and cones suggest colour vision in a 300 Myr-old fossil fish