updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Descubren en cuevas submarinas un enorme cementerio de lémures

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cráneos de lemur en una cueva submarina de Madagascar

Son unas de las tumbas de animales más singulares del mundo y se encuentran en Madagascar

Antropólogos y paleontólogos han descubierto lo que podría ser la colección más grande de lémures jamás encontrada. Los restos estaban escondidos en una serie de cuevas submarinas en una remota región del desierto de Madagascar.

Descrito como un "cementerio de lémures", el descubrimiento de cientos de esqueletos potencialmente de 1.000 años de antigüedad hace que sea una de las tumbas de animales más singulares del mundo. Este descubrimiento podría ser importante para la comprensión de los animales y la ascendencia humana, y dar lugar a una nueva era para la paleontología bajo el agua.

En el otoño de 2014 los investigadores Laurie Godfrey, profesora emérita de antropología, y Alfred Rosenberger, profesor de antropología y arqueología en el Brooklyn College, encontraron miles de ejemplares en la primera exploración de tres profundas cuevas submarinas del interior de la isla de Madagascar cerca de la costa del sudeste de África.

Durante dos días de extracción, Godfrey y Rosenberger examinaron los huesos sacados de las cuevas sumergidas por un equipo de ocho buzos reunidos por todo el mundo.

Encontraron restos de numerosas especies recientemente extintas, incluyendo lémures gigantes, pájaros de elefante, Cryptoprocta spelea (fosa gigante), extintos cocodrilos e hipopótamos con cuernos, todos los cuales vagaban por la isla hasta hace unos 1.000 años.

huesos de lemur en una cueva submarina de Madagascar

Debido a que las remotas cuevas estaban inexploradas, una era anteriormente un destino para nadadores y turistas ubicada dentro de un parque, muchos de los restos óseos encontrados por el equipo en los "cementerios de lémures" estaban intactos y completos, lo cual es raro en paleontología.

La expedición de dos semanas, que fue financiada en parte por tanto de la National Science Foundation y la National Geographic Society, marca el inicio de lo que los investigadores esperan que sea un proyecto de varios años para investigar más a fondo las cuevas y evaluar sus descubrimientos.

Los fósiles que examinaron el pasado otoño probablemente sólo representan un pequeño porcentaje del total del registro dentro de las cuevas, ya que los buzos fueron capaces de extraer y sustituir posteriormente sólo algunos de los huesos que encontraron tirados en el suelo de la cueva.

buzo en una cueva submarina de Madagascar

Si reciben la financiación necesaria, esperan volver a los sitios este verano para continuar con su trabajo para que los buzos hagan una extracción más completa de los huesos en el fondo de las cuevas, así como sondear los huesos escondidos debajo del limo y el barro.

Además de desbloquear secretos sobre la última fauna de Madagascar, Godfrey y Rosenberger creen que las cuevas también pueden proporcionar un registro del cambio climático histórico y la humedad del medio ambiente a través del estudio de estalactitas y estalagmitas. Esta información podría conducir a una mejor comprensión de cómo pueden haber afectado los cambios ambientales en la isla a sus habitantes, y posiblemente provocado extinciones de estas especies.