updated 10:44 PM CEST, Sep 29, 2016

Extraño escorpión marino gigante pudo haber sido el primer gran depredador del mundo

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escorpión marino gigante (Pentecopterus decorahensis)

Descubierto en Iowa un fósil de Pentecopterus decorahensis, un escorpión marino previamente desconocido

Dos palabras que probablemente no quieras oír en una frase: Escorpión marino. Bueno, feliz martes.

Los científicos han descubierto el espécimen más antiguo del mundo de (uff) escorpión marino en un antiguo cráter de impacto de meteorito en Iowa, y realmente es extraordinario.

Hace unos 460 millones de años atrás (cuando Iowa era un océano, por supuesto) la criatura Pentecopterus decorahensis se deslizaba por el suelo del océano. Descrito en un estudio publicado el lunes en BMC Evolutionary Biology, el escorpión marino es 10 millones de años más antiguo que cualquier miembro previamente descubierto de su grupo. Y, con un estimado de 5.5 pies de largo (1,67 metros), es también uno de los más grandes.

"Este es el primer gran depredador real", dijo a la Associated Press el autor principal del estudio e investigador de la Universidad de Yale James Lamsdell.

fósiles de Pentecopterus decorahensis

Sobre la base de la complejidad del cuerpo de la extraña criatura, dicen los investigadores, es probable que no fuese el primer escorpión marino que habitó los mares. Por lo que podría empujar el origen de su grupo - los euriptéridos, parientes extintos de los arácnidos - aún más atrás.

"La forma de la pata de la nueva especie en forma de paleta es muy extraña. La pata que tenía intención de nadar es única, al igual que la forma de la cabeza, también muy grande, de más de un pie y medio de largo", dijo en un comunicado Lamsdell.

fósiles de Pentecopterus decorahensis

También conocidos como euriptéridos, los escorpiones marinos eran los artrópodos más grandes que han existido nunca en la Tierra. Se asemejaban a los escorpiones, que hoy en día tienen cuerpos con 12 segmentos con una cabeza y una cola en cada extremo, y los dos se cree que son parientes lejanos. Pero los escorpiones marinos (obviamente) vivían en el océano. Y esta especie en particular, con su extraño apéndice en forma de paleta como para utilizarla para la natación y "grandes apéndices de agarre con largas espinas", era claramente un depredador, dice Lamsdell.

Pentecopterus decorahensisLa nueva especie - llamada así por un antiguo buque de guerra griego llamado pentecóntero, que se asemeja vagamente a la forma del cuerpo del animal - era probablemente un feroz depredador, de acuerdo a sus grandes apéndices delanteros cubiertos de largas espinas, similares a las que usan los cangrejos de herradura para manejar su comida. Mientras tanto, otras patas mirando hacia atrás estaban cubiertas de pequeños pelos para detectar el medio ambiente y le habrían ayudado a moverse en el mar.

El exoesqueleto fosilizado de la criatura (la dura concha exterior como la de cucarachas y cangrejos) estaba increíblemente bien conservado, dijo Lamsdell en el comunicado. Los científicos podrían básicamente estraerlo fuera de la roca y estudiarlo bajo un microscopio, revelando detalles sobre lo que parecía el animal y cómo se movía.

"A veces parece como que se está estudiando la cubierta de piel de un animal moderno", dijo, "una oportunidad muy emocionante para cualquier paleontólogo".

Un hallazgo genial desde luego, pero estamos contentos de que los escorpiones marinos tuvieran su apogeo hace quinientos millones de años.

Artículo científico: The oldest described eurypterid: a giant Middle Ordovician (Darriwilian) megalograptid from the Winneshiek Lagerstätte of Iowa