updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Encuentran antigua ballena fosilizada con su última comida

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Messapicetus gregarius

El fósil tiene a su alrededor gran cantidad de peces similares a sardinas

Los zifios, que a menudo tienen hocicos parecidos a los de los delfines en lugar de un hocico romo (de ahí su denominación de ballenas picudas), normalmente se sumergen cientos de metros o más para perseguir a calamares, peces y otras presas. Pero al menos una especie ancestral de este grupo de ballenas dentadas, también conocidas como zífidos, navegaba las aguas cercanas a la superficie para comer, sugiere nueva evidencia de unos fósiles recién descritos.

Las ballenas picudas de hoy, que pertenecen a las ballenas dentadas, bucean a tres mil metros de profundidad, donde se alimentan de calamares y peces, que detectan con su sonar. Tienen muy pocos dientes y succionan a sus presas en el interior.

Antiguos fósiles encotrados de estos animales de hecho tenían fuertes dientes y agarraban a las presas con las mandíbulas, pero su dieta carecía hasta ahora ninguna evidencia directa.

Esos restos - los primeros de cualquier ballena dentada que incluyen también fósiles de su presunta víctima - dicen los investigadores que se desenterraron el año pasado a lo largo de la costa suroeste de Perú. Las rocas que sepultaron los restos parciales de la ballena (Messapicetus gregarius, representada en la reconstrucción de un artista de más arriba) se acumularon como sedimentos del fondo del mar hace entre 8,9 millones y 9,9 millones de años, sugieren otros fósiles en las rocas.

Los restos de la ballena no tendrían nada de especial si no fuera por la gran cantidad de peces cercanos a las sardinas (Sardinops sagax) conservados dentro de la cavidad del pecho y alrededor de su cabeza.

Debido a que las escamas de los peces muestran pocos signos de haber sido expuestas al ácido del estómago, el pescado debe haberse consumido poco antes de que la ballena muriese y se hundió hasta el fondo del mar, informaron los investigadores en línea en Proceedings of the Royal Society B.

Escamas de tales peces rara vez se conservan en las rocas de la zona, por lo que los peces (que probablemente se alimentaban en o cerca de la superficie del océano, como lo hacen sus parientes modernos), probablemente son los restos de la última comida de la ballena y fueron expulsados del cadáver cuando la descomposición hinchó la tripa de la ballena, proponen los investigadores.

El tamaño de la última comida de la ballena se encuentra entre 40 y 60 peces con un promedio de 39 centímetros de longitud y con un peso entre 16 y 25 kilogramos, que en general coincide con el estómago lleno de pescado consumido por los familiares de tamaño similar de hoy en día.

El nuevo hallazgo ayuda a arrojar luz sobre la evolución de las ballenas picudas, así como su competencia: Poco después de que la M. gregarius nadase en los mares de la región, aparecieron en la escena los delfines, y su éxito en las aguas costeras poco profundas (donde ahora dominan), puede haber impulsado a los zífidos a abandonar su alimentación en las aguas superficiales.

Artículo científico: No deep diving: evidence of predation on epipelagic fish for a stem beaked whale from the Late Miocene of Peru