updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Antigua mamá: encontrados huevos de embriones preservados en su cuerpo

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Waptia fieldensis, ilustración

La Waptia fieldensis es un ejemplo de cuidado de las crías

Se ha descubierto una diminuta criatura parecida al camarón que vivió hace 508 millones de años que llevaba cerca de dos docenas de huevos fosilizados con embriones conservados en su cuerpo, por lo que es el primer ejemplo de la historia de cuidado de las crías con embriones preservados, según un nuevo estudio.

Los investigadores encontraron el espécimen en 1912 en Burgess Shale de las Montañas Rocosas canadienses, un sitio famoso por sus fósiles del período Cámbrico. De hecho, los científicos encontraron numerosos fósiles - cada uno mide aproximadamente 3 pulgadas (7,5 centímetros) de largo - perteneciente a la criatura llamada Waptia fieldensis.

Recientemente los paleontólogos revisaron los fósiles de W. fieldensis, mirando a 979 especímenes del Museo Real de Ontario en Canadá y 866 ejemplares alojados en el Museo Nacional de Historia Natural Smithsonian en Washington DC. Después de una extensa búsqueda, los investigadores encontraron que cinco de las pequeñas criaturas de la colección canadiense contenían huevos.

Llevar los huevos es un ejemplo de cuidado de las crías. Por ejemplo, "los canguros practican el cuidado de las crías llevando a sus crías en bolsas que, como otros rasgos paternos, mejora la aptitud de la descendencia", escribieron los investigadores en el estudio.

"Dado que es la evidencia directa más antigua de una criatura en el cuidado de su descendencia, el descubrimiento añade otra pieza para nuestra comprensión de las prácticas de atención de la camada durante la explosión cámbrica, un período de rápido desarrollo evolutivo cuando aparecieron en el registro fósil los más grandes grupos de animales", dijo en un comunicado Jean-Bernard Caron, curador de paleontología de invertebrados en el Museo Real de Ontario y profesor asociado en los departamentos de Ciencias de la Tierra y de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Toronto.

embriones en Waptia fieldensis

W. fieldensis es un antepasado de los artrópodos modernos, un grupo que incluye invertebrados como cangrejos, mariposas y escorpiones. Un análisis microscópico detallado reveló la intrigante forma del cuerpo de la criatura. Tiene una estructura de dos partes llamada caparazón bivalvo que cubre un segmento de la parte delantera de su cuerpo cerca de la cabeza.

Los investigadores notaron grupos de objetos en forma de huevo en la parte inferior del caparazón. Esto sugiere que la estructura ayudó al animal a mantener los huevos, lo que permitía a la criatura cuidar de su prole, dijo Caron.

Por otra parte, los grupos en forma de huevo se disponen en una sola capa en cada lado del cuerpo, sin apenas solapamiento entre los huevos de 0.07 pulgadas de largo (2 milímetros), dijeron los investigadores. Algunas de las criaturas mantien los huevos equidistantes entre sí, mientras que otras tienen huevos que están espaciados estrechamente. Estas diferencias son probablemente debidas al ángulo en el que estaban enterrados los organismos y si fueron movidos durante ese tiempo.

"Esta criatura está ampliando nuestra perspectiva sobre la diversificación del cuidado de las crías en los primeros artrópodos", dijo el coautor del estudio, Jean Vannier, investigador de geología en el Centro Nacional de Investigación Científica.

Vannier comparó al W. fieldensis con otro antiguo artrópodo, Kunmingella douvillei, un espécimen de 515 millones de años, descubierto en China. El K. douvillei también se encontró con huevos en el interior de su cuerpo, pero los huevos no contenían embriones y no se encontraron más abajo en su cuerpo, unido a sus apéndices.

"El tamaño relativamente grande de los huevos y el pequeño número de ellos [en W. fieldensis] contrasta con el elevado número de pequeños huevos encontrados anteriormente en otro artrópodo bivalvo, conocido como Kunmingella douvillei", dijo Vannier. "Y a pesar de que la criatura es anterior al Waptia por unos 7 millones de años, ninguno de sus huevos contenían embriones".

Ya que el W. fieldensis y el K. douvillei llevaban sus huevos en diferentes formas insinúa que el cuidado de las crías ha evolucionado en varias formas durante el período Cámbrico. Por otra parte, el caparazón bivalvo probablemente jugó un papel importante en el cuidado de las crías en los artrópodos, ya que los investigadores ya han señalado la presencia de la estructura en ostrácodos que llevan huevos (a veces llamados la semilla del camarón) que datan de hace 450 millones de años, según los investigadores.

El estudio fue publicado en línea el 17 de diciembre de la revista Current Biology: Waptia and the Diversification of Brood Care in Early Arthropods