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Maiacetus inuus, la ballena madre que paría en tierra

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maiacetus inuus

Otra novedad sobre la evolución de las ballenas

El feto encontrado estaba bien desarrollado y ya tenía dientes

fósil maiacetus inuus Una nueva noticia, en el año del nacimiento de Charles Darwin, sobre la evolución de las ballenas en su paso de la tierra al Mar, se añade al descubrimiento del fósil del "Tiktaalik " que mostraba la primera transición de la tierra al agua.

Dos ballenas fósiles descubiertas recientemente, una hembra preñada y un macho de la misma especie (Maiacetus inuus), de 47,5 millones de años de antigüedad, descubiertos en Pakistán en 2000 y 2004 y estudiados en la Universidad de Michigan (UM), aparecen descritos en un artículo que se publica el día 3 de febrero/2009 en las Noticias en Español de esta Universidad americana, y muestran cómo las ballenas primitivas daban a luz y proporcionan nuevos conocimientos sobre la forma
en que estos cetáceos pasaron de la tierra al mar.

El paleontólogo de la UM, Philip Gingerich, quien encabezó el equipo que hizo los descubrimientos, quedó inicialmente perplejo por el conjunto de huesos de hembra adulta y feto que encontró. "Cuando vi por primera vez los pequeños dientes pensé que se trababa de una ballena adulta pequeña, pero luego continuamos excavando y encontramos costillas que parecían demasiado grandes para ser parte del mismo esqueleto que aquellos dientes", añadió. "Al final me di cuenta de que habíamos encontrado una hembra con un feto".

De hecho éste es el primer descubrimiento de un esqueleto fetal de una ballena extinta en el grupo conocido como archaeoceti, y el hallazgo representa una nueva especie denominada "Maiacetus inuus"  (Maiacetus significa "ballena madre", e Inuus era un dios romano de la fertilidad).

El feto estaba colocado para un parto saliendo de cabeza, al igual que los mamíferos terrestres pero a diferencia de las ballenas modernas, lo cual indica que esas ballenas todavía parían en tierra. Otra clave de la forma de vida de la ballena fue la dentadura bien desarrollada del feto, que sugiere que los Maiacetus recién nacidos estaban equipados para arreglárselas por sí mismos en lugar de estar indefensos en el comienzo de su vida.

Philip Gingerich
El espécimen de 2,60 metros de largo recuperado cuatro años más tarde en el mismo lecho de fósiles comparte las características anatómicas con la hembra de la otra especie, pero es un esqueleto virtualmente completo un 12 por ciento más largo en total, y sus dientes son un 20 por ciento más grandes. Tales discrepancias de tamaño no son comunes entre las ballenas y sus parientes; en algunas especies las hembras son más grandes, en tanto que en otras los machos son un poco o mucho más grandes. La diferencia de tamaños en Maiacetus es apenas moderada, y esto indica que los machos no controlaban ni regenteban harenes de hembras.


Los grandes dientes de las ballenas, adecuados para la captura e ingestión de peces, señalan que vivían en el mar y que probablemente salían a tierra sólo para aparearse y parir, dijo Gingerich. Al igual que otros archaeocetes primitivitos, las Maiacetus tenían cuatro patas modificadas para la natación propulsada por pies, y aunque estas ballenas podían sustentar su peso en sus miembros parecidos a aletas, probablemente no podían trasladarse muy lejos en tierra.

"Claramente estas ballenas estaban vinculadas a la orilla", dijo Gingerich. "Vivían donde el mar y la tierra se juntan e iban de uno a otra".

Comparado con anteriores hallazgos de ballenas fósiles, la Maiacetus ocupa una posición intermedia en la senda de la evolución que recorrieron las ballenas a medida que hacían la transición de animales que vivían permanentemente sobre tierra a habitantes de las profundidades. Como tal, ofrece información nueva e invalorable sobre los cambios estructurales y de conducta que acompañaron esa transición.

recreación del esqueleto del maiacetus inuus

"Los espécimen que están tan completos como estos son, virtualmente, 'piedras de Rosetta'", dijo Gingirch, "que brindan información sobre las capacidades funcionales y la historia de vida de animales extintos que, de otra manera no podría obtenerse".

Los coautores de Gingerich en un artículo tambien publicado en la revista de internety PLoS son Munir ul-Haq del Instituto Geológico de Pakistán; Wighart von Koenigswald de la Universidad de Bonn, en Bonn, Alemania; el preparador en jefe de vertebrados William Sanders del Museo de Paleontología de la UM; la investigadora científica asociada B. Holly Smith del Museo de Antropología de la UM, y el estudiante graduado de Paleontología de la UM, Iyad Zalmout.

Ver vídeo del descubrimiento arqueológico con una recreación artística de la vida de este animal en: National Geographic Society

Ver también:  Evolución de las ballenas     El "error" de Darwin con la evolución de las ballenas

Recreaciones en 3D de otros antecesores de las ballenas: Pakicetus, Ambulocetus y Dorudon

Personal site de PHILIP D. GINGERICH (Director, Museum of Paleontology — The University of Michigan)

Texto y fotos cortesia de la Universidad de Michigan (Vivianne Schnitzer)