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updated 11:30 PM CET, Nov 21, 2017

La increíble capacidad de oir ultrasonidos evolucionó hace 27 millones de años

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Echovenato sandersi

Cráneo fosilizado de la ballena Echovenator sandersi revela que habría oído frecuencias ultrasónicas

Desde delfines a enormes cachalotes, todas las modernas ballenas dentadas se basan en los ecos de sus propias llamadas para navegar por el océano y la caza submarina.

Ahora, los investigadores han descubierto que la capacidad de las ballenas para oír altas frecuencias inaudibles para los seres humanos evolucionó antes de lo que se pensaba anteriormente.

Estudiaron uno de los oídos mejor conservados de todas las ballenas antiguas jamás descubiertas para encontrar que la audición de alta frecuencia se desarrolló hace 27 millones de años.

"Nuestro estudio sugiere que la audición de alta frecuencia puede haber precedido a la aparición de la ecolocalización", dijo Morgan Churchill del Instituto de Tecnología de Nueva York en Old Westbury, Nueva York.

El Dr. Churchill hizo el descubrimiento durante el estudio de una nueva especie de ballena fósil (Echovenator sandersi) encontrada en una zanja de drenaje en Carolina del Sur.

tomografías del Echovenato sandersiSu equipo puso el muy completo oído fosilizado de la ballena una en un escáner de tomografía computarizada y comparó su estructura con la de dos hipopótamos y 23 especies de ballenas vivas y extintas.

Los análisis revelaron muchas características que se encuentran actualmente en los delfines, que pueden escuchar a frecuencias ultrasónicas y utilizarlas para encontrar y captura a sus presas.

Las marsopas tienen el límite de audición más alto conocido de todas las ballenas dentadas modernas, en torno a 160kHz. A modo de comparación, nuestro propio límite superior es de alrededor de 20 kHz, debido a las limitaciones en el oído medio.

La anatomía del oído de la Echovenator sugiere que la audición de alta frecuencia se desarrolló a principios de evolución de las ballenas, hace unos 27 millones de años, y que los rasgos asociados con esta capacidad son anteriores a la aparición de las ballenas dentadas.

También sugiere que los antepasados de las ballenas dentadas podían oír a frecuencias más altas que sus parientes en la tierra, según el estudio, publicado en la revista Current Biology.

El Dr. Churchill dice que el oído interno de la Echovenator es sorprendentemente similar al de las ballenas modernas.

De hecho, sólo un rasgo del oído de la antigua ballena era más similar a las ballenas primitivas que a las ballenas modernas, lo que sugiere una rápida evolución de las capacidades de escuchar en las primeras ballenas.

Echovenato sandersi, audición"La Echovenator habría parecido bastante similar a muchos delfines de hoy. Era pequeña, sólo alrededor de 2 metros de largo, y probablemente similar en tamaño a una marsopa moderna. La diferencia más obvia estaría en sus dientes y la posición de su espiráculo. Hoy marsopas y delfines modernos tienen dientes cónicos muy simples - en contraste con la Echovenator que tenía dientes triangulares más complejos con múltiples cúspides. Estos dientes se habrían colocado a lo largo de un conjunto de mandíbulas, delgadas, largas y huesudas.

Los delfines modernos tienen un solo orificio nasal colocado en la parte superior de la cabeza. La Echovenator, por el contrario, tenía un orificio mucho más hacia adelante. También es posible que la Echovenator hubiera tenido aberturas emparejadas para esta característica, en lugar de una sola abertura".

También dijo que la antigua ballena era muy pequeña en comparación con sus antecesores, lo que sugiere un drástico cambio temprano en el tamaño del cuerpo en la evolución de la ballena dentada que muy probablemente influyó en una serie de variables, desde el tamaño del cerebro a la ecología.

 fósil de Echovenato sandersi

La Echovenator es sólo una de muchas ballenas fósiles de Carolina del Sur que el Dr. Churchill y sus colegas están en proceso de estudio.

Los fósiles representan algunos de los más antiguos antepasados conocidos de ballenas dentadas y los expertos esperan que van a arrojar luz sobre la evolución de la inteligencia de los cetáceos, el tamaño del cuerpo, la ecología alimentaria y la diversidad de las ballenas modernas.

Artículo científico: The Origin of High-Frequency Hearing in Whales

murciélago

Otros animales que pueden oír sonidos ultrasónicos

Los murciélagos utilizan una variedad de técnicas de ultrasonidos que varía (ecolocalización) para detectar a sus presas. Pueden oír súper sonidos agudos más allá de 100 kHz, posiblemente hasta 200 kHz.

Muchos insectos nocturnos, como las polillas y escarabajos, también pueden oír sonidos ultrasónicos, lo que les permite evitar los murciélagos y otros depredadores.

Por ejemplo, las frecuencias ultrasónicas desencadenan una acción refleja en la polilla Noctuid que causan que caiga ligeramente en su vuelo para esquivar los ataques de los murciélagos.

Los perros también pueden oír ultrasonidos - una capacidad explotada por silbatos para perros que son demasiado altos para escucharlos la mayoría de los seres humanos. Normalmente nuestro propio límite superior es de alrededor de 20 kHz, debido a las limitaciones en el oído medio.

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