Tres especies en un fósil ¿sabes de algo más raro?

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fósil de Palaeopython, lagarto e insecto

Un insecto en el interior de un lagarto en el interior de una serpiente

Hace unos 48 millones de años se desarrollaron una serie de eventos cerca de un profundo lago en lo que hoy es Alemania, para llevarnos a uno de los fósiles más increíbles del mundo. En primer lugar, un insecto fue capturado y comido por un pequeño lagarto. Esto resultó ser la última comida del pequeño reptil: pronto se convirtió en el almuerzo de una hambrienta serpiente. Y antes de que la serpiente hubiera acabado la digestión, también murió, y sus restos quedaron en el fondo del lago. Un insecto dentro de un lagarto en el interior de una serpiente, los tres enterrados y preservados juntos.

Es difícil determinar la dieta de un animal antiguo porque simplemente no podemos verlo comer. En cambio, los paleontólogos a menudo recurren a indicios indirectos. La forma y estructura química de los dientes de un animal, por ejemplo, pueden hacer alusión a su alimento preferido. A veces tenemos suerte y encontramos evidencia más dramáticas como marcas de mordeduras de un depredador en los huesos de sus presas, o trozos de los restos de comida en el interior de caca fosilizada!

Estas pistas son muy informativas, pero podría ser mejor encontrar un fósil con su última comida todavía asentada en el intestino de un animal prehistórico. Es raro, pero no imposible. Exactamente ese tipo de descubrimientos nos han enseñado que algunos pequeños pterosaurios comieron peces, antiguas aves y que a veces tragaban insectos y polen, y que los mamuts bebés eran alimentados por sus madres con leche y estiércol, al igual que los elefantes modernos.

Pero tres fósiles en uno no sólo es raro, es prácticamente inexistente. Esta combinación de serpiente, lagarto, insecto es sólo la segunda vez que se ha descubierto en fósiles, mostrando a la vez tres niveles de la cadena alimentaria. "Es probablemente el tipo de fósiles que no veré en el resto de mi vida profesional, pienso que no lo encontraré de nuevo, tal es la rareza de estas cosas", dijo Krister Smith, quien dirigió el estudio del extraordinario hallazgo publicado en Palaeobiodiversity and Palaeoenvironments. "Fue puro asombro".

lagarto modernoLa serpiente es un antiguo reptil llamado Palaeopython (aunque en realidad no está relacionada con boas ni pitones) y, con un metro de largo, todavía era joven cuando murió. El lagarto, de solo 20 centímetros de la cola al hocico, se llama Geiseltaliellus - un pariente de las lagartijas de hoy en día que se encuentran en las selvas tropicales de América. Sin embargo, tampoco era demasiado adulto. En cuanto al insecto... es un desastre no identificable de partes, reducidas a trozos brillantes de exoesqueleto en el vientre del lagarto.

El hecho de que ambos reptiles eran individuos inmaduros proporciona pistas sobre cómo cambia la dieta durante su vida. Se ha descubierto en el mismo sitio de restos fósiles otra serpiente más grande que tenía en su vientre un cocodrilo, lo que indica que estas serpientes atacaban a presas más grandes a medida que crecían, al igual que sus parientes modernos. También se encontró un fósil más grande de Geiseltaliellus con plantas en su estómago en lugar de insectos, por lo que parece que estos antiguos lagartos, al igual que sus primos basiliscos que viven en la actualidad, se hicieron más herbívoros con la edad.

fósil de Palaeopython fischer, lagarto e insecto

Toda esta increíble información no habría sido conservada en la mayoría de los sitios fósiles, pero estos huesos fueron encontrados en Messel Pit, un famoso sitio de fósiles y Patrimonio Mundial de la UNESCO, cerca de la ciudad de Darmstadt. Los sedimentos Messel se formaron en un antiguo lago volcánico, y guardan algunos de los fósiles mejor conservados del mundo, incluyendo raros y delicados especímenes de murciélagos, aves y primates. Contando este nuevo hallazgo, el sitio también tiene alguna evidencia fósil única en el mundo de la dieta de lagartos y serpientes prehistóricos.

¿Te preguntas acerca de la primera rareza fósil tres-en-uno que se haya descubierto? En 2007 informaron de otro fósil de más de 250 millones de años (mucho más antiguo que los dinosaurios!) en un antiguo lago. Ese fósil era un tiburón prehistórico cuyo vientre contenía los restos de dos larvas de anfibios, una de las cuales tenía en su estómago los huesos de un pequeño pez. El registro fósil no deja de sorprender!

Artículo científico: Fossil snake preserving three trophic levels and evidence for an ontogenetic dietary shift

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